Kongen af de gode tider er i knibe

Den indiske forretningsmand Vijay Mallya er blevet rig på at sælge alkohol og berømt for at holde fester. Nu indhenter fortiden ham i form af en milliardgæld. Sagen er penibel for Indiens regering.

Men alt endnu gik godt – rigtigt godt – for Vijay Mallya, og han stod i spidsen for Force India. I dag er fuglen bogstaveligt talt fløjet – tilbage i Indien er kun et tilsyneladende bundløst milliardhul. Foto: Pai Pillai/AFP Fold sammen
Læs mere

BEIJING: Det er ikke for ingenting, at Vijay Mallya har tilegnet sig øgenavne som Kongen af gode tider og Østens playboy.

Hvert år, når Formel 1 kommer til Monaco, er rigmanden fra Kolkata vært for nogle af de mest eksklusive og eftertragtede fester.

Og hvorfor skulle han ikke være det? Han ejer trods alt et af holdene i grandprixet og har rigeligt med plads på sin 95 meter lange yacht, »Indian Empress«. Selv Prins Albert har været på gæstelisten. At feste med kendte og kongelige er blevet et personligt brand, 60-årige Vijay Mallya har gjort sig umage for at opbygge. Det er en del af hans forretningskoncept, hvor indtjeningen kommer fra salg af alkohol.

Da hans far døde i 1983, overtog Vijay Mallya ledelsen af United Breweries Group. I de efterfølgende årtier udviklede han det til at af verdens største spiritusselskaber og blev styrtende rig. »King of Good Times« lyder sloganet for Indiens mest kendte ølmærke, Kingfisher Beer. Men kongen af alkohol ville ikke nøjes med at bygge videre på sin fars forretning – han ville have sit eget flyselskab.

Flyselskabet er krakket, fuglen er fløjet

Og det er her, tingene begyndte at gå galt for den ellers succesfulde indiske milliardær.

Kingfisher Airlines nåede kun at være på vingerne i nogle år, før en skrantende økonomi satte en stopper for flyvningerne og efterlod selskabet med en milliardgæld. Blandt kreditorerne er 17 indiske banker, der tilsammen gør krav på 8,7 mia. kr. Bankerne har længe været på krigsstien og forsøgte tidligere på måneden at få myndighederne til at indefryse Vijay Mallyas finansielle aktiver og konfiskere hans pas. Men de kom for sent.

Han havde allerede forladt Indien. Sandsynligvis befinder han sig i England, hvor han ejer et landsted lidt nord for London. Lige siden har den flamboyante forretningsmand været forsidestof i Indien – både i den kulørte presse og på erhvervssiderne – hvor vinklen typisk er, at han har taget flugten og ikke kommer tilbage. Men det benægter hovedpersonen selv.

»Jeg er ikke flygtet fra Indien, og ej heller er jeg en afhopper. Vrøvl,« har Vijay Mallya skrevet på sin Twitter-profil, hvor han med jævne mellemrum dukker op.

»Jeg er en international forretningsmand. Jeg rejser ofte til og fra Indien,« skrev han sidste uge.

Men han har været væk længe. Afrejsen fandt sted 2. marts, og Vijay Mallya er ikke set offentligt siden. I mellemtiden er det lykkedes en mindre kreditor at få en lokal domstol til at udstede en arrestordre.

Skulle han vende tilbage, er det meget tænkeligt, at han vil blive mødt med anklager om økonomisk kriminalitet. Den relevante indiske myndighed på området er i gang med en undersøgelse, der skal blotlægge, om nogle af de mange milliarder er blevet brugt til forkerte formål eller sendt ud af landet. Både bankerne og Vijay Mallya selv er blevet bedt om at tage del i undersøgelsen.

Sprængfarlig affære for regeringen

Sagen har udviklet sig til at handle om meget mere end et udestående mellem vrede kreditorer og en forretningsmand. På det politiske plan er det blevet en sprængfarlig affære. Vijay Mallya er to gange blevet valgt til det indiske parlament. Blandt andet med støtte fra regeringspartiet i Indien. At han har stærke politiske forbindelser er ingen hemmelighed. Det har fået oppositionen til at beskylde regeringen for at holde hånden over den kontroversielle milliardær.

»Hvordan slap Mallya af sted med at flygte? Hvorfor lod regeringen ham gå?«, lød det tidligere på ugen fra Raul Gandhi, der er en del af ledelsen i det største oppositionsparti, Kongrespartiet.

Oppositionen påstår, at Vijay Mallya mødtes med den indiske finansminister dagen inden, han fløj til Storbritannien.

I den indiske befolkning er der få emner, der giver større anledning til vrede og frustrationer, end historier om vennetjenester blandt samfundets elite. Den form for politikerlede var en af årsagerne til, at Kongrespartiet mistede magten ved det seneste valg. Den nuværende regering med premierminister Nerandra Modi i spidsen har lovet et opgør med korruption og lyssky sammenblanding af politik og forretningsinteresser.

Lidt for tætte forbindelser til Vijay Mallya passer dårligt ind i den agenda.