Når svigersønnen skal overtage milliard-forretningen

Man skal være god, hvis man er svigersøn og overtager virksomheden. Og det er Wal-Marts snart nye direktør.

Greg Penner afløser sin svigerfar som formand for milliardkoncernen Wal-Mart – til investorernes fortrydelse. Foto: Rick Wilking/Reuters Fold sammen
Læs mere

Washington: Man har bare af at være mere end god, hvis man som svigersøn er prædestineret til at overtage en milliardforretning. Det skulle Greg Penner være, selv om hans svigerfar sidder på et af USAs største foretagender, Wal-Mart, og lige har foretaget en udnævnelse, der er stærkt upopulær i investorkredsene og hos medarbejderne, da han for kort tid siden meddelte, at Greg Penner bliver hans afløser.

Og svigerfaderen, Rob Walton, var fræk nok til at fremhæve netop dette forhold i sikker forvisning om, at svigersønnens CV er uangribeligt. Derfor kom også hans ellers altødelæggende bemærkning – »han var klog nok til at gifte sig med min datter« – til at blive nogenlunde »udgiftsneutral« for den unge mand. Det kunne ellers have været Penners Kains-mærke. For hvis ikke han dygtig nok, så ville en sådan udtalelse få Greg Penner til at stå i et latterligt lys. Som om han kun havde giftet sig med Carrie Walton Penner, som i sig selv er en intelligent, engageret og umådelige ambitiøs kvinde, for magtens og pengenes skyld.

Den 45-årige Penner har fået sin mastergrad på Stanford – et af USAs eliteuniversiter. Han har trådt sin erhvervsmæssige barnesko i Goldman Sachs – selvfølgelig – og så er han fysisk i mere end god form og er triatlet. Han har været igennem mange funktioner i Wal-Mart, indtil han altså nu ender i toppen, selv om den 69-årige Rob Walton stadig bliver i bestyrelsen. Så svigerfar holder stadig øje, selv om han snildt kunne trække sig tilbage med de godt 36 mia. dollar, han ifølge Bloomberg har på bankbogen.

Så ingen betvivler Penners ledelsesevner, som han har vist gennem sine mange år i koncernen. Han har blandt andet været leder af Wal-Marts japanske afdeling, hvad der i sig selv er en kulturel udfordring, og han har stået i spidsen for en lang række af de udviklingsprojekter, virksomheden med en omsætning på mere end 485 mia. dollar sidste år har været nødt til at gennemføre. For Wal-Mart har været igennem en turbulent periode med massseprotester mod den måde, de behandler deres ansatte på. Og der har været en omfattende korruptionsaffære, der har ramt deres mexicanske afdelinger.

Beskeden baggrund

Penner selv har en mere beskeden baggrund. Han er søn af to sexterapeuter i Californien. De har skrevet bøger om, hvordan kristne får mest muligt ud af sexlivet. Han mødte Carrie Walton med det senere efternavn Penner, da de begge læste på Georgetown University i Washington D. C og derefter fortsatte til Stanford, hvor de fik deres kandidat­uddannelser. De har i dag fire børn, og Carrie Walton Penner er i dag en kendt sponsor og donor for adskillige uddannelsesprogrammer i USA. Hendes mand er en stærk republikansk figur og har støttet både George W. Bush, da han blev præsident i 2000, og den republikanske senator John McCains forsøg på at blive præsident i 2008. Carrie Walton Penner derimod svinger mellem demokraterne og republikanerne. Hun støttede også præsident Bill Clintons kampagne i sin tid.

Der er altid et »men« i sådan en historie, og i dette tilfælde er det investorerne, der havde håbet på en afløser, der var mindre bundet til familietraditionerne end Rob Walton, som er søn af Wal-Marts legendariske grundlægger, Sam Walton. Rob Waltons bror, Jim, sidder også i bestyrelsen, og familien ejer fortsat mere end 50 procent af aktierne.

Der har også lydt protester ikke alene fra investorerne, men også fra de ansattes talsmænd. En af dem siger direkte til Bloomberg, at det her er et skridt i den »modsatte retning af, hvad vi ønskede«. De vil alle have en uafhængig person i spidsen for virksomheden, som både vil være »mere fair over for medarbejdere, samarbejdspartnere og investorer«, som en af dem sagde.

Og det blev også på et investormøde foreslået at få adskilt disse funktioner mere, end de er i forvejen, selv om Rob Walton siger, at der allerede er sket en udvikling i den retning ved at adskillte bestyrelsesformandens funktioner fra direktørens. Wal-Marts CEO er Dough McMillon, som ikke har er beslægtet med Waltons på nogen måde.

Men et flertal af aktionærerne fortsætter deres modstand og forsøger at få Walton-familien væk fra magten. Men foreløbig må de se i øjnene, at Waltons definition på en mere uafhængig bestyrelse er udnævnelsen af svigersønnen som arvtager. En risiko i en tid med megen modstand mod Wal-Mart. Men Rob Walton vil – med sit ry for enegang og bryskhed – tage den risiko, det indebærer.

Og få betvivler Brenners kvalifikationer. Han har blot giftet sig ind i den forkerte familie.