»Hjemme er jeg helt sikkert ikke Gud«

Han er en af de mest indflydelsesrige personer i dansk erhvervsliv, og i sidste måned blev han kåret til verdens bedste topchef af Harvard Business Review. Lars Rebien Sørensen har gjort Novo Nordisk til Skandinaviens mest værdifulde selskab.

Lars Rebien Sørensen har for længst vundet international anerkendelse som dansk erhvervslivs superstar og er for nylig kåret til verdens bedste topchef af Harvard Business Review. Fold sammen
Læs mere
Foto: NIELS AHLMANN OLESEN

Lars Rebien Sørensen er blevet ansigtet på Novos Nordisks succes. Den 61-årige topchef har over to årtier kæmpet for at føre selskabet helt frem i børsselskabernes Champions League. Den danske diabeteskæmpe fra Bagsværd har i dag over 40.000 medarbejdere og status som en af Europas mest værdifulde virksomheder.

Det ligner en fuldført mission for Lars Rebien Sørensen. Det er ikke helt urimeligt at sige, at hverken den danske selvforståelse eller landets økonomi ville være helt den samme uden Novo Nordisk. Under Lars Rebiens ledelse har selskabet forgyldt investorer, skabt tusindvis af arbejdspladser og puttet milliarder af skattekroner ned i fælleskassen.

Lars Rebien Sørensen er født og vokset op i et ganske almindeligt middelklassehjem i Hvidovre og har i dag bopæl i Søllerød nord for København. Hans opvækst på Vestegnen fornægter sig dog ikke, når den respekterede topchef lukker op for sprogposen og forklarer investorerne om alle Novo Nordisks herligheder.

Lars Rebien Sørensen kom til det danske medicinalselskab i 1982 og fik allerede som 35-årig sit første direktørjob hos Novo Nordisk. Kort efter blev han sendt til USA for at rydde op i koncernens amerikanske datterselskab.

Han har ry for at være ligefrem, lattermild og meget ukompliceret at tale med. Men han kan også være en hård hund. Under den amerikanske oprydning blev han mod sin vilje sat i spidsen for en massefyring, som ramte medarbejdere, han personligt var gode venner med.

»Jeg var syg i seks måneder. Det var en dramatisk oplevelse,« har han tidligere sagt.

Tiden i USA var dog ikke kun plaget af dårligdomme. For det var her, Rebien mødte sin svenske hustru, som på det tidspunkt arbejdede som au pair-pige. Parret har siden fået tre børn.

Tilbage i Danmark blev Lars Rebien Sørensen i 2000 udnævnt til ny administrerende direktør i Novo Nordisk. Han havde allerede siden 1994 haft ansvar for medicinalforretningen, men ved årtusindeskiftet tog den dengang 45-årige topchef et afgørende skridt op.

Blot få uger senere stod den nyudnævnte koncernchef ansigt til ansigt med en prøvelse, der på mange måder modnede ham som leder. 2. marts 2001 demonstrerede flere hundrede aktivister foran indgangen til Novo Nordisks fabrik på Nørrebro i København. Danmarks største medicinalselskab var blevet rodet ind i et etisk stormvejr, der tog sit udspring så langt væk som i Sydafrika.

Novo Nordisk og en lang række andre medicinalselskaber havde stævnet den sydafrikanske regering for at bryde en række patenter. Sydafrika ville påbegynde en kopiproduktion af lægemidler til landets eget forbrug med mulighed for eksport. På ryggen af den verserende retssag formåede den sydafrikanske regering at koble retsopgøret om patentrettighederne op på problematikken om høje priser på AIDS-medicin.

Lars Rebien Sørensen

»Der er flere ting, der kan distancere koncernledelsen fra medarbejderne – eksempelvis brugen af privatfly hos selskabets koncerndirektører. Det bruger vi ikke i Novo Nordisk.«


Og så eksploderede det hele med et brag.

Herhjemme sammenlignede forfatteren Carsten Jensen medicinalindustriens ledere med nazister og opfordrede til, at der blev opstillet brækspande foran medicinalselskaberne.

Uden for fabrikken i København rasede demonstranterne mod den grådige medicinalindustri. Og stik i mod hvad kommunikationsrådgivere i dagens Danmark formentligt ville have anbefalet, tog Lars Rebien sin læderjakke på, smed slipset og gik ned til den ophidsede folkemængde på gaden for at tale sin sag.

Og det lykkedes faktisk for Novos nyudnævnte topchef at lukke sagen ned i mediebilledet med et budskab, der lød nogenlunde sådan her:

Ja, Novo Nordisk tjener penge på syge mennesker. Vi er ikke en humanitær organisation. Og vil ikke afgive vores patenter.

Aktivisterne lod sig ikke overtale, men de lyttede. Og Lars Rebien lyttede måske også lidt til dem. Samme år tog han initiativ til at oprette World Diabetes Foundation, som Novo Nordisk siden har skudt omkring en milliard kroner i.

Lars Rebien Sørensen har med sine mange meritter for længst vundet international anerkendelse som dansk erhvervslivs superstar. Fold sammen
Læs mere
Foto: NIELS AHLMANN OLESEN.

Lars Rebien Sørensen har med sine mange meritter for længst vundet international anerkendelse som dansk erhvervslivs superstar. Det er dog ikke nok til at imponere på hjemmefronten i Søllerød.

»Jeg har børn mellem 18 og 23 år, og hjemme er jeg helt sikkert ikke Gud,« sagde Lars Rebien Sørensen for to år siden til en journalist fra nyhedssitet Pharma Boardroom.

Joken gik ud på, at en række direktører fra multinationale selskaber i Danmark mente, at Novo-bossen i virkeligheden var landets egentlige Gud.

Lars Rebien Sørensen er et meget privat menneske, men Berlingske har dog tidligere kunnet rapportere fra naboerne i Søllerød, at han slår græs, klipper hæk, træner i det lokale fitnesscenter og kører på genbrugspladsen.

»Lars Rebien bor i et moderat pænt hus. I udlandet ville en mand af hans kaliber jo bo med sikkerhedsvagter og den slags,« konstaterede en nabo fra kvarteret med tilfredshed over for Berlingske for et års tid siden.

I sidste måned kunne Danmarks diabeteskonge føje endnu en hæderspris til den lange liste, da han blev kåret til den bedste topchef i verden af det anerkendte Harvard Business Review.

I begrundelsen fremhævede magasinet blandt andet Novo Nordisks store indsats for at forbedre diabetesbehandlingen samt virksomhedens arbejde med at behandle diabetes i udviklingslandene, hvor sygdommen har fået voldsomt fat de senere år.

I det medfølgende interview med Harvard Business Review fortalte Lars Rebien Sørensen om sin skandinaviske ledelsesstil og om at være i øjenhøjde med medarbejderne i Novo Nordisk.

»Der er flere ting, som kan distancere koncernledelsen fra medarbejderne – eksempelvis brugen af privatfly hos selskabets koncerndirektører. Det bruger vi ikke i Novo Nordisk, selv om vi er et stort selskab. Det ville sende et signal til mine underordnede om, at min tid er vigtigere end deres tid. Du kan argumentere for, at det er den måske også, men filosofisk set ville det skabe afstand imellem os. Det er jeg ikke tilhænger af,« sagde Lars Rebien Sørensen undervejs i interviewet.

De udsendte medarbejdere fra Harvard Business Harvard konstaterede i øvrigt, at Novo-bossen fra Bagsværd ikke rigtigt ligner en international topchef. Da de møder den 61-årige dansker i hans amerikanske sommerhus, er han iført shorts, sandaler og polo. Han minder til forveksling om en helt almindelig mand omkring de 60.

Lars Rebien Sørensen har i sin direktørtid ofte betonet betydningen af at være jordbunden og have evnen til at kunne modtage kritik. Også fra selskabets medarbejdere. Han er gået bevist efter at skabe en kultur, hvor selskabets ansatte tør stille spørgsmålstegn ved ledelsens beslutninger.

Det demonstrerede han tilbage i 2005, da en af Novo Nordisks forskere kritiserede ledelsens afvisning af at satse på fedme-medicin.

Lars Rebien Sørensen har for længst vundet international anerkendelse som dansk erhvervslivs superstar og er for nylig kåret til verdens bedste topchef af Harvard Business Review. Fold sammen
Læs mere

»Fedme er først og fremmest et socialt og kulturelt problem. Det skal løses gennem en radikal omlægning af vores samfund. Det skal ikke løses med slankepiller til alle, der har nogle ekstra kilo på sidebenene. Der ligger ikke nogen forretning for Novo Nordisk på det område,« fastslog Lars Rebien i et interview med Berlingske Nyhedsmagasin og udpegede flere cykelture, færre P-pladser og færre cola-automater som bedste midler i kampen mod fedme.

I samme artikel gik Novo-forsker Kirsten Raun i kødet på sin chef:

»Det er ikke nok at bygge cykelstier. Hvis vi ikke kan behandle fedme, får vi ikke styr på diabetes,« sagde hun.

Lars Rebien Sørensen endte med at lytte til hende. Tidligere på året lancerede Novo Nordisk fedmemidlet Saxenda i USA, og ifølge de første prognoser ligner det endnu en succeshistorie.