Ingen britiske forstærkninger på vej

Mens USA sender nye styrker til Irak, er briterne i gang med en stilfærdig tilbagetrækning, der kan betyde, at Basra kommer under irakisk kontrol i løbet af få måneder.

LONDON: Der skal ikke flere britiske soldater til Irak. Tværtimod er det meningen at trække de lidt over 7.000 britiske soldater i det konfliktplagede land gradvist tilbage.

Det var essensen af premierminister Tony Blairs besked, da han i går i parlamentet blev bedt om gøre rede for regeringens planer for den britiske hær i Irak set i lyset af den amerikanske forstærkning.

»Situationen i Basra er en ganske anden end i Bagdad,« påpegede Tony Blair, der henviste til, at Iraks næststørste by, hvor også danske soldater er udstationeret under britiske kommando, ikke har de samme problemer som den irakiske hovedstad.

Bagdad plages næsten dagligt af blodige bomber, der er det foretrukne våben i den indædte kamp mellem sunni- og shiamuslimer.

I forvejen har briterne overladt kommandoen for provinserne Muthama og Dhi Qar til de irakiske myndigheder, og i løbet af januar er det planen, at Irak selv får ansvaret for sikkerheden i Maysan-provinsen.

Allerede i november sidste år signalerede udenrigsminister Margaret Beckett, at Basra kan blive overdraget til den irakiske regering i løbet af foråret, afhængig af hvordan det går med Operation Sinbad.

Operationen har til formål at pågribe og fængsle kæmpende shia-fraktioner i området, styrke den irakiske politistyrke og sørge for at basale nødvendigheder som vand og el fungerer i regionen. Er disse elementer på plads, har briterne planer om at trække sig langsomt tilbage fra Basra og overdrage magten til den irakiske regering.

Tony Blair sagde i går, at regeringen vil tage situationen op, når operationen er overstået, og at parlamentet til den tid vil blive konsulteret.

Selv om briterne med et tabstal på 128 næppe kommer i nærheden af amerikanske krigsofre, er den folkelige opbakning til briternes fortsatte tilstedeværelse i Irak smuldret væk til næsten ingenting. Den overvejende del af befolkningen siger i meningsmålinger, at de foretrækker, at britiske soldater kommer hjem »så snart det er muligt.«

Tony Blair har lovet både den irakiske regering og George W. Bush, at den britiske hær bliver »så længe der er brug for det,« men det betyder langt fra, at briterne er parat til at sende friske forsyninger af soldater.www.mod.uk/defenceinternet/home

Mere på det britiske forsvars-

ministeriums hjemmeside