Retssager, skandaler og arveskat: Kan Samsung-arving holde sammen på imperiet?

Lee Jae-yong ventes nu formelt at overtage tøjlerne for Samsung, verdens største producent af smartphones, efter farens død. Han får en svær udfordring med at holde sammen på imperiet midt i flere retssager – inklusive to mod ham selv – der falder i en brydningstid for den sydkoreanske kæmpekoncern. Familien er i årevis blevet kritiseret for at udøve sin magt i det skjulte.

Lee Jae-Yong har officielt titel af næstformand for Samsung Electronics, men er den reelle arvtager til magten i hele den mægtige Samsung-koncern, der omfatter et indviklet net af selskaber. Han og Samsung er genstand for flere retssager om korruption og bedrageri. Han er barnebarn af Samsungs grundlægger. Fold sammen
Læs mere
Foto: Jung Yeon-Je/AFP/Ritzau Scanpix

Det var et symbolsk øjeblik. Den 29. maj i år kravlede en lille 61-årig mand ned fra det trafikkameratårn i centrum af Sydkoreas hovedstad, Seoul, hvor han i næsten et år havde siddet eller stået døgnet rundt med en megafon og raset over landets mægtigste virksomhed. Fra tårnet havde han udsigt til det funklende hovedsæde.

Godt 25 år før var han blevet fyret af Samsung, i dag klodens største producent af smartphones og fladskærmsfjernsyn, for fagforeningsaktivitet, der ellers var fuldt lovlig. Nu fik han efter den årelange kamp, hvad han ville have: en undskyldning og løfter om kompensation.

Få dage før protesten sluttede, blev Samsung-demonstranten filmet af BBC:

Det er i det hele taget et Samsung i en brydningstid, der nu ser ud til at overgå til tredje generation af familiedynastiet bag, den 51-årige Lee Jae-yong, efter at hans far, Lee Kun-hee, er død.

»Formand Lee« gjorde Samsung til en international sværvægter. Men han var ikke set offentligt siden et slagtilfælde i 2014. Siden har Samsung reelt været ledet af sønnen.

Retssager

Og nu er spørgsmålet, om Lee Jae-yong kan holde sammen på imperiet. Flere års retssager og skandaler har kastet lys over kæmpekoncernens indre mekanismer og familiens greb om magten.

I 2017 måtte Lee selv i fængsel efter en korruptionsdom, som dog blev omstødt. Nu er sagen genoptaget med nye anklager, og han står også anklaget i en separat retssag for urent trav i sammenlægningen af to selskaber i kæmpekoncernen, der menes at være et led i at føre magten over i tredje generation.

Samsung-arvingen, der formelt er næstformand, måtte udeblive fra et retsmøde for at gå til sin fars begravelse.

Et af de sidste billeder af Samsungs nu afdøde formand, Lee Kun-hee, der ikke var set offentligt siden 2014. Her på forbrugermessen CES i Las Vegas i januar 2012. Fold sammen
Læs mere
Foto: Steve Marcus/Reuters/Ritzau Scanpix.

Samsung er et enormt konglomerat, der alene menes at stå for omkring 12 procent af Sydkoreas bruttonationalprodukt og en femtedel af landets eksport. Kronjuvelen er elektronikproducenten Samsung Electronics, men reelt er der tale om en vrimmel af selskaber med aktieposter på kryds og tværs.

Den egentlige magt menes at ligge i selskaberne Samsung C&T og Samsung Life.

Retssagerne er altså ikke Lee Jae-Yongs eneste udfordring. Hans far fik også en fængselsdom uden at afsone en eneste dag, og sådan har Sydkorea haft tradition for, at tunge erhvervsfolk er sluppet billigt.

Men skiftende regeringer og aktivistiske investorer har i årevis søgt at gøre op med den tradition. Og presset er vokset på den spegede koncernstruktur, der skjuler den egentlige magt.

Arveskat kan koste milliarder

Så er der udsigten til heftige arveskatter, som hører blandt verdens højeste. For at overtage farens diverse aktieposter, skal Lee Jae-Yong og hans to søstre af med mellem 50 og 60 procent af værdien i skat, ifølge Financial Times op mod 7,5 milliarder kroner.

Derfor handles de børsnoterede dele af Samsung nu kraftigt på Sydkoreas børs. Må der sælges noget fra eller skrues op for udbyttet, så familien får penge til skattefar?

Og imens skal Samsung videre som virksomhed. Koncernen lukrerer lige nu på de geopolitiske problemer for kinesiske Huawei og satser markant på 5G-mobilteknologi, men er selv fanget i et politisk krydsfelt mellem Sydkorea, Japan og Kina.

Samtidig står Samsung i et vadested med sin fokus på fysisk hardware, mens software og tjenester i stigende grad er, hvor teknologigiganter henter deres fremdrift.

Lee Jae-yong, Samsungs næstformand, pressekonference 6. maj 2020

»Jeg har ikke planer om at give min rolle videre til mine børn. Det er noget, jeg har tænkt på længe, men tøvet med at udtrykke åbent.«


Et bukkende undskyld

I maj, få dage før den enlige protestmand kravlede ned fra trafiktårnet, gav Lee Jae-yong selv et praj om, hvor det hele bærer hen.

Da stod Samsungs kronprins frem på en sjælden pressekonference og undskyldte for retssager og skandaler. Blandt andet tog han en dom til efterretning, hvor flere høje Samsung-chefer fik fængselsstraffe for at modarbejde fagforeninger.

Han lovede også at forenkle koncernstrukturen og vise bedre ledelsesskik. Og han lovede det, som ellers var troet utænkeligt: at bryde dynastiet.

»Jeg har ikke planer om at give min rolle videre til mine børn. Det er noget, jeg har tænkt på længe, men tøvet med at udtrykke åbent,« sagde han og bukkede undskyldende.

»Jeg giver i dag mit ord på, at der fra nu af ikke vil være flere kontroverser om arvefølgen. Der vil absolut ikke være nogen overtrædelser af loven,« lovede han.

Det er store ord at leve op til.