Hun afdækker hjernens gåder

Milena Penkowa beskriver sig selv som en akademisk »rebel«. I går modtog hun EliteForsk-prisen for sin hjerneforskning.

Hjerneforskeren Milena Penkowa var en af de fem danske forskere, der i går modtog Videnskabsministeriets EliteForsk-pris. Fold sammen
Læs mere
Foto: Peter Helles Eriksen

»Every day for us something new / open mind for a different view / and nothing else matters«, lyder en populær sang fra metalrockbandet Metallica. Men hvad har en hårdtslående rocktekst om et åbent sind at gøre med hjerneforskning? Ja, sågar at gøre med Danmarks svar på Nobelprisen?

Samtlige elementer bliver såmænd integreret i den 35-årige hjerneforsker og lektor på Københavns Universitet Milena Penkowa, som i går af kronprinsesse Mary fik overrakt EliteForsk-prisen på 1,1 mio. kr. En pris indstiftet af Videnskabsministeriet.

Når den unge forsker leder sin gruppe af 15 håbefulde ph.d. studerende og kandidater ind i hjernens kringlede gange og rum, er en forkærlighed for Metallica en betingelse for de unge forskerspirer. De fyrige guitarsoli ruller nemlig ud i laboratoriet, imens Milena Penkowa udvikler nye behandlingsmuligheder for lidelser som Alzheimers, sklerose og epilepsi.

»At kunne lide Metallica er nærmest et krav, som jeg også nævner i de indledende samtaler med mine studerende. Derfor inviterer jeg også min gruppe med til en af sommerens fem Metallica-koncerter i København,« smiler Milena Penkowa fra frisørstolen, hvor hendes hår bliver rullet på store curlers inden dagens prisoverrækkelse. 200.000 af de 1,1 millioner kroner er nemlig hendes kvit og frit til eksempelvis koncertbilletter, mens resten af prisen er øremærket forskning.

Sortklædt rebel hædret
Berlingske Tidende møder Milena Penkowa fire timer før hun skal begaves med den største hæder og ære, en ung forsker kan modtage i Danmark. Under Glyptotekets glastag og med kongelige øjne rettet mod sig.

Hendes egne øjne tindrer lidenskabeligt, når hun fortæller om sin forskning, og hænderne ligger afslappet på frisørstolens armlæn, mens hun afviser enhver tanke om nerver og en søvnløs nat. Nu er det heller ikke første gang, at rebellen i det danske forskningsmiljø modtager en stor pris for sin forskning. Men for hende tæller forskningsresultaterne langt mere.

»Jeg har altid været fast besluttet på ikke at spilde min tid, men skabe resultater og behandlingsformer, der kan gøre en forskel for mange mennesker. Det har jeg sådan set vidst lige siden gymnasiet, at jeg ville,« siger hun med fast stemme.

Milena Penkowa beskriver sig selv som et konkurrencemenneske, der altid målrettet er gået sine egne veje – også i forskningsverden.

Og det er da også netop en pointe, som videnskabsminister Helge Sander (V) fremhæver i sin begrundelse for valget ved prisoverrækkelsen.

»Milena Penkowa er en komet i dansk sundhedsforskning. Hun har over en meget kort årrække formået at integrere og kombinere basal neurovidenskab og anvendelsesorienteret medicinsk forskning og således bygget bro mellem molekyle og menneske.«

Milena Penkowa skridter i sine høje sorte støvletter målbevidst over scenen i Glyptoteket og frem til Kronprinsessen. Selv i denne formelle verden af kjoler fremstår Milena Penkowa som lidt af en rebel. Med et smil så skælmsk, at de rå toner fra Metallica måske ikke i tankerne er så langt borte.