Han skal redde Norwegian fra sammenbrud

Med en succesoplevelse fra DFDS i bagagen er Niels Smedegaard sat ind som redningsmanden i flyselskabet Norwegian. Men får Smedegaard den nødvendige plads af den afgående topchef og storaktionær, Bjørn Kjos?

Niels Smedegaard var en gud i DFDS. Men får han som formand den reelle magt i kriseramte Norwegian? Fold sammen
Læs mere
Foto: Niels Ahlmann Olesen

Niels Smedegaard havde tordnende succes i rederiet DFDS. Internt var Smedegaard gud for sin ledergruppe, og eksternt flokkedes investorer om at købe aktier på grund af tilliden til DFDS-topchefen igennem 12 år.

Nu står han over for en helt ny og en helt anden opgave. En kriseopgave. Selv vil han kalde det en spændende udfordring. Men i realiteten skal han som spritny formand for det vækstivrige norske Norwegian redde flyselskabet fra økonomisk sammenbrud. Og det haster.

Han rykker ind på formandsposten i Norwegian på et tidspunkt, hvor den mangeårige topchef og aktionær Bjørn Kjos rykker ud af direktørkontoret. Norwegian oplyser, at Niels Smedegaard får udvidede beføjelser.

»Han skal redde Norwegian fra økonomisk sammenbrud. Og det haster.«


Han får særlige opgaver og kommer dermed tættere på den daglige drift – Smedegaard bliver en slags arbejdende bestyrelsesformand. I hvert fald i en periode, indtil han finder en ny, permanent topchef til Norwegian.

Bjørn Kjos' Norwegian er den frække opkomling i europæisk luftfart. Et lavprisselskab ført frem af den ekspansionsivrige og karismatiske Bjørn Kjos. Men nu er Kjos blevet 72 år, og han erkender, at han i realiteten har siddet for længe på topchefposten.

Problemet er bare, at Norwegian ER Bjørn Kjos og vice versa – og i øvrigt ejer han fortsat en stor post aktier i Norwegian. Kjos får fremover en diffus rolle som rådgiver. Spørgsmålet er således, om Kjos fortsat reelt vil styre Norwegian, og om Niels Smedegaard således kommer til som en formand med hænderne bundet på ryggen.

Det er lykkedes Kjos på relativt få år at gøre Norwegian til et stort og betydende regionalt lavprisflyselskab i Europa. Omsætningen er bare steget og steget. Men det er gælden i den grad også, og det truer nu med at tage livet af Norwegian.

Norwegian har fået omsætningen banket op til 40 mia. norske kr., men har samtidig også øget gælden markant, nu til en rentebærende gæld på 32 mia. norske kr. Kapitalgrundlaget er papirstyndt, soliditeten blot et par procent.

Norwegian har haft milliardunderskud både i 2017, 2018 og første kvartal 2019. Det er blevet en anelse bedre i det netop offentliggjorte andet kvartalsregnskab for 2019. Men der skal en drastisk strategisk ændring til for at skifte fra ensidigt fokus på vækst og ekspansion til fremover fokus på driften og bundlinjen.

Bjørn Kjos ejer sammen med sin mangeårige partner og mangeårige formand i Norwegian, Bjørn Kise, aktier i Norwegian via selskabet HBK Holding. Før en kapitaludvidelse tidligere i år var ejerandelen 25 procent. Spørgsmålet er dog, om disse aktier er pantsat til Nordea og Danske Bank, der har ydet store lån over de senere år.

Norwegian har været omgærdet af masser af opkøbsrygter, præcis ligesom også hovedkonkurrenten, SAS, har været en del af fusions- og opkøbsrygtemarkedet igennem mange år. Det skal dog bemærkes, at SAS og Norwegian ikke kan gå sammen, eftersom de i så fald vil få en form for monopol i Norden.

Norwegian er flere gange – på rygtemarkedet – knyttet sammen med britiske IAG, der blandt andet ejer British Airways. IAG skulle angiveligt i 2018 have budt på selskabet og købt aktier op i Norwegian, men det blev ved snakken. Måske fordi Norwegians Bjørn Kjos ikke ville være med til at skippe sit flyselskab.

Den afgående topledelse ved Bjørn Kjos og Bjørn Kise har gentagne gange talt om de mange interesserede opkøbskandidater. Niels Smedegaards væsentligste opgave bliver således nu at finde ud af, om opkøbsinteressen for Norwegian fortsat er varm i Europa, eller om selskabet selv må kæmpe sig ud af problemerne.

Niels Smedegaard selv er ikke et ubeskrevet blad i luftfarten. Han har tidligere været ansat i både SAS og Swissair og har fra sin tid i DFDS været vant til knaldhård konkurrence på transportområdet.

Norwegian har sat finanschefen Geir Karlsen ind som midlertidig koncernchef. Selv om Bjørn Kjos' afgang som topchef ikke er voldsomt overraskende, må det alligevel give anledning til panderynker hos Niels Smedegaard, hvis det er rigtigt, at Norwegian (forgæves) har søgt efter en ny topchef i et år. Det kunne tyde på, at Kjos' afgang er mere dramatisk, end selskabet forsøger at give indtryk af.

Spørgsmålet er således, hvem der har den reelle magt i Norwegian? Hovedaktionæren, Bjørn Kjos? Den nye, arbejdende bestyrelsesformand, Niels Smedegaard? Eller om det i realiteten er de långivende banker, der sidder og trækker i trådene bagved?

Uanset hvem der sidder med styrepinden, må der dog forventes et markant strategiskifte i Norwegian. Fra vilde vækstridt til noget så kedeligt som at tjene penge.

Jens Chr. Hansen er Berlingskes erhvervskommentator

»Hvem får den reelle magt i Norwegian: Bjørn Kjos eller den nye formand, Niels Smedegaard?«