Karismatisk topchef trækker sig fra Norwegian midt i økonomisk turbulens

Efter 17 år på posten trækker Bjørn Kjos sig som topchef for det norske flyselskab Norwegian, mens danske Niels Smedegaard vil få en central rolle i styringen af selskabet. Udskiftningen kommer, mens selskabet står i en økonomisk presset situation forårsaget af flyveforbud.

Bjørn Kjos
Norwegians afgående adm. direktør, Bjørn Kjos, fotograferet i Københavns Lufthavn. I mange år har Bjørn Kjos været ansigtet på Norwegian – men nu træder han tilbage. Fold sammen
Læs mere
Foto: Simon Læssøe/Ritzau Scanpix

Bjørn Kjos, der i mange år har tegnet, designet og været ansigtet på det norske luftfartsselskab Norwegian, træder nu tilbage som koncernchef for selskabet efter mere end 17 år. Det skriver selskabet i en pressemeddelelse.

72-årige Bjørn Kjos vil dog fortsat have en rådgivende funktion for selskabets bestyrelse. Han vil foreløbigt blive afløst af finansdirektør Geir Karlsen, der går ind i rollen som konstitueret koncernchef. Samtidig vil danske Niels Smedegaard, der er formand for Norwegians bestyrelse, få en mere aktiv rolle i Norwegians ledelse. Niels Smedegaard er tidligere koncernchef i rederiet DFDS Seaways. Han har desuden haft en række lederroller i selskaber som Gate Gourmet Group, Swissair og SAS.

»Jeg er meget glad for, at Bjørn fortsat vil have en central rolle i Norwegian som rådgiver for ledelsen og for mig selv. Fremover vil vi også få glæde af Bjørns omfattende netværk og dybdegående kendskab og erfaring fra international luftfart, når selskabet nu har ændret strategi og gået ind i en ny fase fra vækst til lønsomhed. Processen med at rekruttere en ny, permanent koncernchef er i gang,« siger Niels Smedegaard i pressemeddelelsen.

Fra spæde kår til global spiller

Bjørn Kjos var med til at stifte Norwegian i 1993. I løbet af de 17 år har Norwegian med Bjørn Kjos i spidsen gået fra dets spæde kår som et lille firma med kun 130 ansatte og fire fly til et prisvindende globalt luftfartsselskab med over 11.000 ansatte over hele verden med en bestand på 162 fly, der flyver ruter globalt.

Norwegian ændrede i 2018 strategi fra vækst til lønsomhed efter mange år med kraftig vækst, store investeringer og global ekspansion. Ifølge Niels Smedegaard vil Norwegian fortsat blive ved med at høste af de investeringer for at sikre en stabil og lønsom drift til fordel for kunder, ansatte og aktionærer.

Bjørn Kjos' aftryk kan tydeligt mærkes i selskabet. Ifølge Jacob Pedersen, aktieanalysechef i Sydbank, vil den tidligere topchef især blive husket for at have rejst Norwegian fra et lilleputselskab til en kæmpe spiller, som har kunnet give benhård konkurrence til andre selskaber, i den internationale luftfartsbranche.

»Bjørn Kjos er Norwegian. Der må man håbe, at hans eftermæle vil anerkende ham som det entreprenøriske fyrtårn, han har været gennem tiden,« siger Jacob Pedersen.

Norwegian har ifølge Jacob Pedersen været Bjørn Kjos' hjertebarn, hvilket har medført, at selskabet i lang tid har kunnet nyde stor succes. Men det er et hjertebarn, der også har medført store problemer i den seneste tid, siger han.

Behov for forandring

Udskiftningen af lederskabet i Norwegian kommer nemlig i en tid, hvor firmaet oplever et økonomisk pres. Det illustreres af regnskabet for første halvår 2019, som blev offentliggjort torsdag.

I halvåret fik det norske selskab et dundrende underskud på 1,4 mia. norske kr., hvilket svarer til 10,8 mia. danske kr., mod et overskud på 254 mio. norske kr. i halvåret sidste år. Omsætningen er dog i år vokset til 20,7 mia. norske kr. fra 17,2 mia. i halvåret 2018.

Den største streg i regningen kommer af, at Norwegian siden marts har haft den udfordring, at 17 af selskabets fly har været ramt af flyveforbud. Det har kostet 400 mio. norske kr. i kvartalet. Det er flytypen Boeing 737 MAX 8 og 9, som ikke har måttet forlade jorden. Det skyldes, at luftfartsmyndigheder er ved at undersøge, om der har været sikkerhedsproblemer med flytypen efter to flystyrt i Indonesien og Etiopien.

For hele året forventer Norwegian, at forbuddet vil koste 700 mio. norske kr. eller 541 mio. danske kr. Den forventning var tidligere 500 mio. norske kr.

Ifølge Jacob Pedersen er regnskabets resultater et udtryk for, at Norwegian har behov for en strukturel forandring. Selv med skarpere økonomiske prioriteringer, hvilket for Jacob Pedersen er det rigtige at gøre, er virksomheden de seneste år blevet presset fra alle sider og har brug for mere luft under vingerne.

»Der er ingen tvivl om, at Norwegians økonomiske situation kalder på noget nyt. Lige nu er virksomheden i gang med alt muligt – effektiviseringer og omlægninger primært – hvilket også har hjulpet en del, men der skal mere til. Derfor kan man også være betænkelig over timingen af Bjørn Kjos' afgang, for situationen lige nu kræver, at der ikke bliver lettet på speederen,« siger Jacob Pedersen.

»Den kommende afløser går i den grad ind til et hårdt job. Selskabet har behov for forandring, og der skal rettes op på økonomien. Det skal den næste topchef kunne levere,« tilføjer han.