Nikolaj vil skabe et dansk brand, der er mere kendt end Formel 1

Et dansk selskab forsøger at positionere sig som en af de største globale spillere på det vildt voksende marked for e-sport. Serieiværksætteren Nikolaj Nyholm og selskabet RFRSH fylder lørdag aften Royal Arena med 12.000 energiske fans af e-sport, mens over seks mio. mennesker ser med på TV og online verden over. Det er passion for spil og en knivskarp sans for den gode forretning, der driver danskeren mod verdensherredømmet i den nye milliardindustri.

Lørdag aften indtager e-sportsturneringen Blast Royal Arena i København med 12.000 fans af e-sport. Det er en turnering, der er ved at manifestere sig som en af de største af sin slags i verden, og bag den samt verdens bedste e-sportshold Atralis står iværksætteren Nikolaj Nyholm, der ejer selskabet RFRSH. Fold sammen
Læs mere
Foto: Søren Bidstrup

I de seneste små 20 år har Nikolaj Nyholm været en central person i det danske iværksættermiljø. Han er en del af den succesfulde generation af danske iværksættere, der stod bag spektakulære salg til internationale giganter op gennem 00erne.

Computerspil har altid fyldt meget for Nikolaj Nyholm både i barndommen, ungdommen og voksenlivet.

Den nu garvede serieiværksætter har derfor søgt også i sit professionelle liv at bevare en berøringsflade med spillets univers.

Men det er først nu, at brikkerne for alvor falder på plads for den 43-årige iværksætter.

»Det her er nok den af mine forretninger, der er mest drevet af min passion,« siger han om virksomheden RFRSH, som han har stået i spidsen for i to år.

Vi vender tilbage til Nikolaj Nyholms passion.

E-sport skal gøres mainstream

For at forstå, hvad det er, han er ved at skabe med RFRSH, bør man lørdag vove sig ud i den forblæste Ørestad på Amager og observere køerne af mennesker slange sig omkring multiarenaen Royal Arena, i takt med at 12.000 forventningsfulde ansigter indfinder sig. Det er hverken internationale musikstjerner eller verdenskendte komikere, der fylder sæderne i den totalt udsolgte arena.

Det er derimod verdens mest suveræne til at spille computerspillet Counter Strike, der støder sammen i en drabelig kamp om at blive den bedste til virtuelt at skyde, stikke med kniv og lave rullefald.

»Vores kernemission er at få introduceret den her fantastiske verden af e-sport ind i det, der er mainstream.«

Turneringen Blast er blevet afholdt to gange tidligere. Sidste år også i Royal Arena i Danmark og tidligere i år i Istanbul i Tyrkiet. Rettighederne til Blast lørdag aften er solgt til TV-kanaler som Globo i Brasilien, Pro7 i Tyskland og Astro i Sydøstasien, og i Danmark vil TV2 Zulu og TV2 Play sende live uafbrudt fra kl. 14 om eftermiddagen til midnat. Fold sammen
Læs mere
Foto: Søren Bidstrup.

Blast, som turneringen i Royal Arena hedder, bliver sendt på TV-kanaler i mere end 120 lande.

»Vores fokus bliver nu at gøre Blast til det samme for e-sport, som Formel 1 er for motorsport,« siger han.

Rodløs

Nikolaj Nyholm forsøger i disse år at sætte sit aftryk på den voksende branche for e-sport. Han er dog ikke et menneske, der har ladet fødderne hvile det samme sted ret lang tid af gangen.

En rodløshed gennemsyrer den første halvdel af hans liv. Som søn af en dansk diplomat er han født i Indien, opvokset i en periode i Kenya, og da han i en ung alder af blot 14 år var færdig med 9. klasse i Danmark, rejste han til USA på et udvekslingsforløb. I mellemtiden var hans forældre flyttet til Costa Rica, og det var her, han færdiggjorde high school. Han flyttede derefter alene til Boston i USA, hvor han gik på college. På det centrale Harvard Square tjente den yngre Nikolaj Nyholm lidt ekstra lommepenge på 5.000 til 6.000 kr. om måneden på at spille backgammon.

Nikolaj Nyholm, stifter af RFRSH

»Jeg var, og jeg er 100 procent overbevist om, at den næste Disney bliver skabt af et spilfirma.«


Efter college vendte han hjem til Danmark og begyndte på økonomistudiet på Københavns Universitet.

»Det var bare ikke mig. De behandlede økonomi som en videnskab. Det var ekstremt teoretisk, og jeg endte med at droppe ud efter et semester.«

Derfra søgte han ind på RUC i Roskilde for at studere internationale udviklingsstudier. Det var dog heller ikke lykken.

Nikolaj Nyholm er en mand, der har boet mange steder i verden i det meste af sin tilværelse og siden 1999 skabt et hav af virksomder. Fold sammen
Læs mere
Foto: Søren Bidstrup.

»Jeg kedede mig gevaldigt, og jeg savnede det her campusliv, som jeg kendte fra USA. Men når klokken var 15, havde alle forladt skolen og sad i et tog på vej til København.«

Efter et halvt år opgav han også det studie og begyndte at bygge sin egen virksomhed i en alder af 24 år.

Blast skal være lige så kendt som Formel 1

RFRSH har i dag to ben at stå på. Virksomheden ejer for det første majoriteten af verdens bedste e-sportshold, danske Astralis. Men den primære forretning er turneringen Blast, og det er rettighederne til Blast, der skal forgylde virksomheden.

Når Nikolaj Nyholm i dag fortæller om visionen for Blast, er det med sammenligninger til kendte sportsbrands som Formel 1 (motorsport), NBA (basketball i USA) og UFC (kampsport). Blast skal være et navn, som vækker genklang globalt.

»Det kræver, at vi ultimativt skaber det produkt, som allerflest vil betale for,« siger han.

Med fem mio. seere ved turneringen i København sidste år – heraf 700.00 seere på danske DR3 og seks mio. seere i alt til turneringen i Istanbul i september i år, peger pilen den rigtige vej.

Første virksomhed

Den første virksomhed, som Nikolaj Nyholm etablerede i en alder af 24 år, hed Speednames. På det tidspunkt i slut-90erne foregik registrering af domænenavne af hjemmesider med fax og ringbind.

»Det måtte kunne gøres meget bedre, mente jeg og min daværende forretningspartner.«

De lancerede virksomheden Speednames den 21. april 1999 som en onlineservice, hvor man først og fremmest kunne søge på, om domænenavne var ledige og derefter registrere navnene.

Nikolaj Nyholm var blot 21 år, da han droppede sine studier og etablerede sin første virksomhed, domæneudbyderen Speednames. Billedet her er fra 2000. Fold sammen
Læs mere
Foto: MOGENS LADEGAARD.

»Det var det helt rigtige tidspunkt for os. Pilen pegede kun én vej, og det var opad. Det hele skete med raketfart.«

Knap et år efter indløb et kæmpe købstilbud på flere hundrede mio. kroner, men den unge iværksætter sagde pænt nej tak, da han ikke ønskede at arbejde for et teleselskab. Få måneder efter i foråret 2000 bristede den såkaldte IT-boble, og alle investeringer i IT-industrien blev lukket helt ned. I 18 måneder var kurven helt flad for virksomheden.

Ny medievirkelighed

I dag ramler Nikolaj Nyholm og RFRSH lige ned i den kamp, der netop nu bliver udkæmpet mellem TV-kanalerne og det voksende antal onlineudbydere af alt slags medieindhold.

»TV har tabt slaget om film og serier til Netflix og HBO. Det tror jeg ikke, der er mange, som er uenige i. Men dér, hvor TV kan gøre en kæmpe forskel, er omkring live events. Om det så er Melodi Grand Prix, Vild med Dans, traditionel sport eller Blast Pro Series,« siger han.

Han peger på, at netop sport er ét af de få medieprodukter, der er steget konstant i værdi de seneste 20 år. Og det er tvekampen mellem TV-kanalerne og online-aktørerne, som driver udviklingen i de her år.

»Det her er noget, der bliver cementeret de næste tre til fem år,« vurderer han.

Virksomhed på virksomhed

Nikolaj Nyholm blev i Speednames frem til 2003. I 2007 blev virksomheden, som han stadig havde en ejerandel i, solgt til over 200 mio. kroner til britiske Group NBT.

Han kalder selv 00erne for de formative år, hvor han skabte den ene virksomhed efter den anden.

»I den alder var jeg drevet af hurtigere at prøve noget nyt og teste mig selv af på andre ting.«

Blast har på én turnering flere onlineseere, end for eksempel FCK og Brøndby har på en hel superligasæson. Målet er otte til ti turneringer om året, og RFRSH har netop annonceret fire nye turneringer; Lissabon i december plus Miami, Sao Paulo og Madrid til foråret. Fold sammen
Læs mere
Foto: Søren Bidstrup.

Det gjorde han blandt andet med virksomheden Imity, der først blev solgt til danske Zyb, som var ejet af Tommy Ahlers, og senere blev begge selskaber solgt til amerikanske Vodafone. Han lancerede også et større wi-fi-projekt, før han i 2006 mødte nordmanden Jan Erik Solem, der havde opfundet en form for ansigtsgenkendelsesteknologi på universitetet i Lund.

De to skaber sammen virksomheden Polar Rose, som er en søgemaskine til fotos, der kan genkende ansigter. Søgefunktionen kan på den måde finde alle de billeder, som specifikke personer er på. I 2010 melder Apple sig på banen og køber selskabet for i omegnen af 150 mio. kroner.

»Jeg har altid været enormt produktdrevet. Det har i høj grad handlet om at skabe nye produkter og bruge ny teknologi på en ny måde. Jeg har ingen uddannelse inden for teknologi, men jeg føler, at jeg altid har været god til at finde nye måder, man kan bruge teknologi på. Jeg kunne lige så godt have siddet på IT-Universitetet eller en udviklingsafdeling i et stort selskab, fordi jeg elsker at teste ting af.«

En ny rolle

I 2010 forlader Nikolaj Nyholm livet som iværksætter, og i en alder af 35 år bliver han partner i den danske venturefond Sunstone Capital, hvor han skal udvælge de næste store investeringshåb.

»Jeg var træt efter at have ledet virksomheder i ti år,« forklarer han og fortæller også om, at Sunstone var et forsøg på at få mere fleksibilitet ind i et familieliv med tre børn.

Nikolaj Nyholm har i sit liv som iværksætter solgt virksomheder til både Apple og Vodafone. Fold sammen
Læs mere
Foto: Søren Bidstrup.

»Jeg kan huske en sætning, der kørte rundt i mit hoved; »bare tyve minutter mere«. Det tog mig noget tid at finde ud af, hvor det kom fra. Det skyldtes, at det næste tog kørte om 20 minutter fra Malmø Centralstation (Polar Rose havde kontorer i Malmø). Jeg arbejdede hele tiden lidt længere, og det fik min familie selvfølgelig også at føle.«

Da femøren faldt

Da han ankom til Sunstone Capital i 2010, havde han en grundlæggende hypotese om, at spilbranchen ville skabe en masse værdi i fremtiden.

»Jeg var, og jeg er 100 procent overbevist om, at den næste Disney bliver skabt af et spilfirma,« siger han.

Derfor ledte han efter investeringer i spilindustrien, men det var først, da han faldt over en lille enkeltmandsvirksomhed i Stockholm, at han begyndte at forstå, hvordan man skulle gribe spilbranchen an ud fra en forretningsvinkel.

Spillet, som den svenske virksomhed Mosjang havde udviklet, var Minecraft. På det tidspunkt blot et lille ubetydeligt spil. Nikolaj Nyholm ville investere, men partnerskabet i Sunstone sagde nej. Derfor blev Nikolaj i stedet rådgiver og ser til, mens det lille spil går én gigantisk sejrsgang over hele kloden.

»Der, hvor femøren faldt, er i foråret 2012, hvor YouTube kontakter Mosjang i forbindelse med Minecraft og ønsker et eksklusivt samarbejde,« siger han.

Der blev set 100.000-vis af videoer på Youtube af Minecraft. Nikolaj Nyholm havde først opfattet det som en måde at få nye brugere til Minecraft på, men da de gik i dybden med tallene, var der noget, som pludselig slog dem.

Det er, da det for alvor går op for Nikolaj Nyholm, at computerspil på konkurrenceniveau har udviklet sig til underholdning på linje med mere traditionel sport, at han forlader jobbet som investor og etablerer RFRSH og e-sportsturneringen Blast.  Fold sammen
Læs mere
Foto: Søren Bidstrup.

»Vi ser, at det jo ikke længere er Youtube, der driver Minecraft, men det faktisk er Minecraft, der nu driver Youtube,« siger han.

Minecraft var blevet den anden største kategori næst efter musikvideoer på Youtube i antallet af sete minutter.

Dér slår det ham, at computerspil er blevet underholdning på linje med sportsgrene, som man sidder og ser.

I 2016 forlader han Sunstone Capital, og sammen med to partnere skaber han RFRSH, hvor hans sigte er at blive den førende globale leverandør af underholdning inden for e-sport.

»Hvis du vil nå flest mulig mennesker og få en følelsesmæssig forbindelse til dem, så er spil blevet et mere effektivt medie end tegneserier eller film.«

Lørdag er over seks mio. mennesker over hele kloden enige med Nikolaj Nyholm i den holdning.