Hvad nu, Sainsbury's? Supermarkedschef må droppe drømmen om dominans

Mike Coupe, der er chef for den britiske supermarkedsgigant Sainsbury's, spås en usikker fremtid i chefstolen, efter at drømmen om en milliardfusion med den Walmart-ejede Asda-kæde er skudt i sænk af de britiske konkurrencemyndigheder.

SAINSBURY'S-RESULTS/
Mike Coupe, der er topchef for den britiske supermarkedskæde Sainsbury's, må finde en plan B frem, efter at en ambitiøs milliardfusion med konkurrenten Asda er blevet blokeret af de britiske konkurrencemyndigheder. Fusionen ville have rykket de to kæder foran markedsføreren Tesco, men ville have skadet konkurrencen ved at koncentrere markedet, mente myndighederne. Her ses han foran hovedsædet i London. Fold sammen
Læs mere
Foto: TOBY MELVILLE

Det var en satsning af de store. En satsning af den slags, der ville have ændret landskabet i den britiske supermarkedssektor og skabt en ny anfører, som også globalt ville have mænget sig med de helt store.

Men manden, der ville være konge, står tilbage med knuste ambitioner. For Sainsbury’s, landets næststørste supermarkedskæde, får ikke lov at fusionere med den næsten lige så store kæde Asda, der har amerikanske Walmart i ryggen.

Konkurrencemyndighederne har sagt nej. Markedet – som også danske Netto forgæves har forsøgt at indtage – ville blive for koncentreret.

Så hvad nu, Mike Coupe, topchef for Sainsbury’s? Videre med plan B? Hvad er plan B? Kan man fortsætte som topchef, når man har fejlet i så store ambitioner, der blev solgt til omverdenen som afgørende for at overleve på det hårde britiske marked?

Spørgsmålene håber sig op for den 58-årige brite, der har ledet Sainsbury’s i snart fem år. Fusionsforsøget bliver næppe glemt foreløbig, og i manges øjne vil især ét øjeblik følge Coupe i resten af hans karriere.

Da Mike Coupe i april 2018 stolt præsenterede fusionsplanerne for omverdenen, kom han for skade at nynne en lille sang midt mellem to TV-interviews uden at vide, at mikrofonen stadig var tændt.

Sangen var en gammel traver fra musicalen »42nd Street«, der foregår i 1930ernes depressionshærgede USA, og den kunne virke uskyldig nok, hvis ikke det havde været for teksten: »We’re in the money, we’re in the money« – »Vi har scoret kassen, vi har scoret kassen«.

Det kunne lyde kæphøjt, og Mike Coupe måtte omgående undskylde for »et uheldigt valg af sang«. Musicalen havde han, der er ivrig amatørguitarist, set året før, og sangen var en ørehænger.

At både forbrugere, ansatte og underleverandører frygtede at blive presset af milliardfusionen, og at han året før selv havde inkasseret en klækkelig bonuspakke, gjorde ikke sagen bedre. Dommen, især på sociale medier, var hård.

Situationen betragtes dog som ukarakteristisk for Mike Coupe, der beskrives som alt andet end kæphøj. De britiske medier omtaler ham ofte som en person, der mere minder om en revisor eller en professor end en topchef. Store armbevægelser er ikke hans stil. Det er hårdt arbejde, udholdenhed og en nøgtern tilgang til gengæld.

Detailveteranen, der tidligere også har arbejdet for markedsføreren Tesco og Asda, overtog Sainsbury’s på et svært tidspunkt, i 2014, da salget og markedsandelen var begyndt at dale i den hårde konkurrence med netop Tesco og Asda samt de tyske discountkæder Aldi og Lidl.

Det siges ofte, at mens forgængeren, Justin King, var karismatisk og succesrig, tilhører en del af æren for denne succes også Mike Coupe fra årene som detailchef og senere kommerciel direktør for Sainsbury’s, hvor han stille puklede i baggrunden, blandt andet med at skabe en solid netforretning, mens han i det meste af et tiår stod i lære som kronprins.

Nu bliver hans væsentligste opgave at bevise, at Sainsbury’s kan klare sig på egen hånd, og at han selv stadig har en fremtid, selv om der er delte meninger blandt analytikere og medieiagttagere.

Hans egen reaktion har været karakteristisk: Han lader sig ikke slå ud.

»Jeg er personligt skuffet… Men det føles anakronistisk at snakke om det nu. Det er fortid,« sagde han efter fusionsfiaskoen. Med andre ord: Der er slået en streg over sagen. Videre.

Og nej, svarede han til BBCs Radio 4, da han blev spurgt, om han gik:

»I kommer til at snakke med mig igen, det er jeg sikker på. Jeg holder fast.«