Fra danske jazzdrømme til millioninvesteringer: Sådan overtog Netlify Silicon Valley

De drømte om at åbne en ny Montmartre i København. I stedet blev de stiftere af et internationalt startup i San Francisco. Med millioner under bæltet og internetsværvægtere i folden er Mathias Biilmann og Christian Bachs ambitioner store.

Christian Bach og Mathias Biilmann er gymnasievenner og stiftere af Netlify, et IT-selskab, som ændrer måden, hvorpå internettets arkitektur er bygget. Netlify har skabt et udviklingssystem, som automatiserer, hvordan statiske websites bygges – et system, som er hurtigere, billigere og mere sikkert end den måde, man de seneste 20 år har programmeret websites på. Fold sammen
Læs mere
Foto: Privatfoto

Der er lige godt 8.846 kilometer fra San Francisco til Utterslev Mose. 8.846 kilometer og en verden til forskel fra det sted, hvor to gymnasievenner, Mathias Biillmann og Christian Bach, traf en beslutning, og til den lokalitet, hvor de i dag er i færd med at forandre internettet.

43-årige Mathias Biilmann og 42-årige Christian Bach er stiftere af Netlify, et San Francisco-baseret IT-selskab. De lancerede planerne i marts 2015, og for nylig rejste de en serie C-investering på 360 millioner kroner.

I alt har de to rejst 660 millioner kroner, ligesom de har tiltrukket nogle af branchens superstjerner – som kunder, rådgivere, bestyrelsesmedlemmer og endog som menige medarbejdere. De satsede stort, og mindre var aldrig på tale, men det lå bestemt ikke i kortene, at de to skulle havne i techmekka på den anden side af kloden.

Mathias Biilmann studerede moderne kultur, musikvidenskab og litteratur, mens Christian Bach læste film og medievidenskab. De gik sammen til koncerter, drak øl og gik på computercafé. De hang ud på Montmartre i København og lyttede til jazz. Måske en dag de skulle åbne deres egen jazzklub?

De rejste sammen. Landene mod øst tiltrak dem begge. I Budapest mødte de to spanske veninder foran Mathiaskirken. Om det var et tegn, er svært at sige, men Mathias Biilmann forelskede sig og rejste til Madrid. Her skulle han kun blive i tre måneder, mens han afsluttede sit speciale – han blev i Madrid i syv år. Specialet fik han aldrig afsluttet, men han fik en ny karriere.

»Da jeg flyttede til Spanien, arbejdede jeg som musikjournalist for DR. Men der var ikke meget arbejde for en danskskrivende journalist i Madrid. Jeg har programmeret som hobby, siden jeg var ti år gammel, så jeg begyndte at lave hjemmesider. Det fik mig ind hos et IT-firma, og siden startede jeg virksomhed med de spanske stiftere. Det var med den, jeg endte i San Fransisco i første omgang,« siger Mathias Biilmann.

I dag bor Mathias Biilmann i Mission District, hvor man kan få de bedste tacos i stillehavsbyen, og hvor der dufter af friskrullede joints på hvert et gadehjørne. Christian Bach bor et nabolag væk – i det pæne Noe Valley, hvor kirsebærtræerne blomstrer, og klapvognene er mange.

En ny mulighed opstod

Før Christian Bach blev medstifter af Netlify og borger i San Francisco, skulle han først om film og medievidenskab i København. Sideløbende med studierne klippede han film og arbejdede som lineproducer. På studiet lærte han om narrativet i computerspil, og ude i verden begyndte animeringssprog at sammensmelte til rich media, og reklamer blev mere end bare tekst og billede.

I gymnasietiden havde Christian Bach bygget computere for private og opsat officenetværk, og nu så Christian Bach en mulighed for at kombinere sine erfaringer. Heller ikke han fik afsluttet sine studier.

Christian Bach stiftede Danmarks første hybridbureau, Capsize Productions, som han solgte i 2011 og fortsatte en tid som chief digital officer.

I en tidszone ni timer bagud, begyndte en idé at tage form i Mathias Biilmanns hoved. Han var rykket til Californien og var begyndt at arbejde på et nyt produkt og fandt frem til, at de værktøjer, programmørerne brugte, ændrede sig markant. Hans idé om en ny webarkitektur begyndte at være en mulighed.

Livet blev sat i perspektiv

Mathias Biilmann rakte ud til sin gamle ven i Danmark efter sparring, idet han havde udarbejdet en prototype, et lille hostingværktøj, der kan anvendes til at få statiske hjemmesider live og globalt distribueret hurtigt. Hvordan skulle han få den på markedet? Kunne den være basis for noget større?

»Det var, mens jeg var syg. Jeg havde Hodgkin lymfom i et sent stadie. Jeg var fuld af kemo og stråling og kunne ikke rejse til San Francisco, men jeg ville gerne hjælpe,« husker Christian Bach.

Det var i julen 2013. Mathias Biilmann var hjemme fra Californien og blev lidt længere i Danmark for at besøge Christian. De to gik en tur om Utterslev Mose. Navnet Netlify fandtes ikke. Produktnavnet JAMstack, som kæmper som Google, Facebook, Unilever og PayPal i dag anvender, fandtes ikke, men ideen tog form.

»I det øjeblik Christian fortalte, at han var syg, blev tingene sat i perspektiv. Vi har et unikt venskab, og vi har nogle kvaliteter sammen. Vi blev enige om, at vi måtte prøve det af. Livet er kort,« siger Mathias Biilmann.

Mathias Biilmann rejste tilbage til Californien, og i sommeren 2014 var Christian Bach ude af behandling. Han rejste til Silicon Valley, og i efteråret blev samarbejdet definitivt.

»Vi vidste begge, at dette var fremtiden. Hvor ofte er man så privilegeret, at man får lov til at opbygge en virksomhed med en nær ven med muligheden for at ændre måden, internettet er bygget på? Sygdommen gjorde, at jeg blev mere bevidst om, hvad jeg ville – jeg blev mere bevidst om, at de store beslutninger i livet skal træffes ud af håb i stedet for frygt,« siger Christian Bach.

De to nedfældede en liste på 20 personer, som de ville tale med og teste ideen af på. Hvis ikke de kunne overbevise halvdelen af personerne om, at de havde fat i den rette produktstrategi, måtte de tilbage til tegnebrættet.

At det skulle gå som godt, som det gjorde, havde de ikke forventet.

En hitliste af tunge drenge

I 2015 flyttede Christian Bach til San Francisco. Hen mod slutningen af året var de stadig kun de to i Netlify, da det største digitale magasin for udviklere og webdesignere, Smashing Magazine, henvendte sig. Magasinet havde erfaret, at denne JAMstack-arkitektur revolutionerede arbejdsgangene for udviklere.

Netlify havde satset på at gå direkte til målgruppen og få den til at anvende JAMstack, og som de to havde forudset, begyndte ordet at sprede sig i techmiljøet i Silicon Valley. Nu kunne de komme ud til millioner af læsere – hvis de kunne bevise, at Netlifys kunnen ikke blot var tomme løfter.

Mathias Biilmann fik endnu en idé: De kunne bygge Smashing Magazines hjemmeside på Netlifys platform og bevise, at den ville være seks gange hurtigere.

Det lykkedes og førte til en seed-runde på 16 millioner kroner i marts 2016. Langsomt begyndte Mathias Biilmann og Christian Bach til deres egen store benovelse at kunne krydse navne af på listen.

Smashing Magazine, som blev en stor kunde, var ét af navnene. Et andet var deres første business angel, stifteren af GitHub, Tom Preston Werner. Da de begyndte at fundraise til serie A, regnede de med, at det ville tage seks til otte uger. På tre dage havde de seks term sheets fra nogle af verdens største venturefirmaer, blandt andet Andreessen Horowitz, hvis ene halvdel, Marc Andreessen, var på Netlifys liste.

De to danskere har også ansat Laurie Voss, stifter af webudviklingshjørnestenen NPM  som seniordataanalytiker og den nuværende kreative direktør, Todd Morey, medstifter af RackSpace Cloud.

»Todd var den første til at kommentere en artikel om os i Hacker News. Vi mødte ham nogle år senere på South by South West-messen i Austin. En søndag lidt i midnat for halvandet år siden, tikkede en e-mail ind. Det var Todd, som skrev, at han havde fundet ud af, hvad han ville være, når han blev voksen. Han ville søge job hos os. Jeg troede, jeg læste forkert, og ringede til Mathias. Den var god nok. Han behøvede ikke at arbejde mere, men han troede på vores mission,« siger Christian Bach.

I dag bruger 800.000 udviklere Netlifys software. Virksomheden tæller nu 100 ansatte fra store dele af verden mod 38 for et år siden, og mod årets slutning forventer de to danskere at være det dobbelte antal medarbejdere.

Mathias Biilmann og Christian Bach er stadig virksomhedens eneste danskere.

»Det var aldrig meningen, at det skulle være et dansk eventyr. Jeg talte med en investor i Danmark, som sagde, at med vores ambitioner skulle vi søge pengene i San Francisco,« siger Christian Bach, og Mathias Biilmann tilføjer:

»Vil man være virkelig ambitiøs, skal man begynde der, hvor niveauet er højest, for så er man tvunget til at matche det. Dette har altid været drivkraften for os. Man lever kun en gang, og satser man, så satser man på at få så stort impact som muligt.«