»Kovending i USA«: Centralbankchef sender omstridt ord på pension

Er du på »Team Transitory«? Sådan har spørgsmålet lydt i de finansielle kredse siden foråret, da inflationen begyndte at stige hurtigere end ventet. Men nu har manden bag begrebet, Jerome Powell, chef for den amerikanske centralbank, sendt ordet på pension. »Kovending« og risiko for fejl, siger anerkendt økonom.

Chefen for den amerikanske centralbank, Jerome Powell, medgav i sin halvårlige redegørelse til Kongressen, at inflationen er mere voldsom og mere vedholdende end forventet. Fold sammen
Læs mere
Foto: Sarah Silbiger/Pool/AFP/Ritzau Scanpix
Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

Hvis årets ord anno 2021 ikke bliver »omikron« eller »slettefunktion«, er der en anden, helt oplagt kandidat fra økonomiens verden: Ordet »midlertidig«.

Siden inflationen i foråret begyndte at røre på sig efter flere års slummer, har centralbanker verden over – særligt den amerikanske – nemlig gang på gang forsikret nervøse investorer og husholdninger om, at de hurtigt stigende forbrugerpriser ikke var andet end en midlertidig ujævnhed. Inflation i USA på over seks procent? Midlertidig. Energipriser på himmelflugt? Midlertidig. Bekymringer om hyperinflation? Midlertidig.

Diskussionen om, hvorvidt den høje inflation ville bide sig fast, har i perioder været så højlydt, at den i den finansielle verden har skabt en kløft mellem to lejre: Team Transitory, der vurderer, at inflationen er midlertidig, og Team Permanent, der tror, at høj inflation vil vare i flere år.

Og hvorfor er det så vigtigt? For den amerikanske centralbank, der har været bannerfører hos Team Transitory, har det givet rygdækning for at holde renterne rekordlave og fortsætte sit gigantiske opkøbsprogram på trods af et historisk økonomisk opsving. Hvis inflationen er midlertidig, er der i teorien ingen grund til at stramme op i pengepolitikken og potentielt sætte økonomisk vækst og en fænomenal aktiefest over styr. Team Permanent har derimod advaret om, at ultralempelig pengepolitik kombineret med høj inflation kan føre til en overophedning, der ultimativt risikerer at sende os ned i en dyb recession.

»Midlertidig« sendt på pension

Men tirsdag led Team Transitory et kæmpe nederlag. Chefen for den amerikanske centralbank, Jerome Powell, sagde i sin halvårlige redegørelse i Kongressen, at det »nok er et godt tidspunkt at sende det ord på pension«, og at inflationen har vist sig at være mere kraftfuld og vedholdende end forventet. Siden april har Federal Reserve i sine udtalelser om inflationen holdt fast i, at den var »midlertidig«. Også i sin redegørelse onsdag gentog Powell budskabet.

»Vi har set, at de faktorer, der skaber inflation, er mere vedholdende,« sagde han. »Pengepolitikken har tilpasset sig til det og vil fortsætte med at tilpasse sig.«

Inflationen i USA steg i oktober til 6,2 procent, det højeste niveau siden 1990. Det er langt højere, end de fleste økonomer – herunder også Federal Reserve – forudså i foråret. I euroområdet ligger inflationen på 4,9 procent, mens den i Danmark er steget til 3,2 procent – det højeste i over ti år. En blanding af høj efterspørgsel på bagkanten af genåbningerne efter corona og en forsyningskrise har været med til at sende forbrugerpriserne i vejret i det meste af verden.

»Ved at pensionere ordet ‘midlertidig’ gjorde Federal Reserve-chef Jerome Powell mere end at berigtige en grov fejlkarakterisering af inflationen,« skriver den anerkendte økonom Mohamed El-Erian i en kommentar på Bloomberg.

»Han satte også fokus på inflation som en væsentlig risiko for økonomien og de finansielle markeder. Ikke fordi udsigterne til yderligere prisstigninger er problematiske i sig selv (det er de ikke), men fordi Feds kommunikationsproces og reaktion har haltet bagefter virkeligheden. Indhentningen – og det er nødvendigt, at det går stærkt i betragtning af forsinkelsen indtil videre – kan destabilisere markederne og økonomien. Sådan havde det ikke behøvet at være,« tilføjer han.

Renteforhøjelser på vej

For udover at være et anerkendende nik til Team Permanent er der udsigt til, at Powells udtalelse får store pengepolitiske og finansielle konsekvenser. På grund af den høje inflation vurderer centralbankchefen, at det nu kan blive nødvendigt at afslutte det gigantiske opkøbsprogram tidligere end ventet, måske allerede i marts. Indtil videre har planen været at have afviklet programmet i juni.

Det baner samtidigt vejen for hurtigere renteforhøjelser. Federal Reserve har længe holdt fast i, at den ikke vil sætte renten op, før den er færdig med sine obligationsopkøb, men med dem potentielt ude af verdenen i marts er foråret nu også i spil for renteforhøjelser.

»Overordnet set var Powells kommentarer i går (tirsdag, red.) meget betydningsfulde. De fik ham placeret i den lejr af centralbankmedlemmer, der på det seneste har udtrykt, at man skal afslutte opkøbene tidligere,« siger James Athey, investeringsdirektør hos abrdn – tidligere Standard Life Aberdeen – i London.

Stigende benzinpriser i USA har været med at sende inflationen i vejret og lægger pres på de amerikanske husholdninger. Fold sammen
Læs mere
Foto: Mario Tama/AFP/Ritzau Scanpix.

»Juni er meget langt væk, når du har inflation, som er så varm, som den er i dag. Det er seks-syv måneder, hvor inflationsforventningerne kan fortsætte med at stige, og det gør det bare endnu sværere at få dem ned igen. Nu får Fed muligheden for at hæve renten allerede i marts, april eller maj, hvis det er nødvendigt, og på dette tidspunkt er det vigtigt,« tilføjer han.

Ligesom El-Erian mener James Athey, at tirsdagens udmelding fra Powell kommer for sent. Han frygter, at centralbanken begynder at stramme op i pengepolitikken på et tidspunkt, hvor økonomien allerede er på vej ned i gear. I 2022 forventes USAs økonomi at vokse med knap fire procent mod forventet cirka seks procent i 2021.

»Centralbankens forståelse af pengepolitikken er født ud af perioden efter den finansielle krise. Men hvad vi netop har været igennem, er dramatisk anderledes på næsten alle økonomiske parametre, end hvad der skete efter finanskrisen. Så jeg tror, at hvis du snakkede med Fed-medlemmerne privat, ville de nok indrømme, at de er kommet i gang med at stramme for sent. De skulle være startet meget tidligere,« siger James Athey.

»Kovending« samtidig med corona

Udsigten til stigende renter allerede i foråret satte med det samme spor i finansmarkedet. Amerikanske aktier dykkede næsten to procent tirsdag, og renten på tiårige amerikanske statsrenter – verdens vigtigste – steg næsten ti basispunkter til 1,5 procent. Dollaren fik også til nøk opad til 6,60 kroner. Onsdag var der dog allerede mere ro på.

Den umiddelbare ro på markedet kan dog hurtigt ødelægges, siger El-Erian. Han påpeger i sin Bloomberg-kommentar, at Powells »kovending« falder uheldigt sammen med usikkerheden omkring den nye coronamutation omikron, hvilket i værste fald kan lægge en dæmper på økonomisk aktivitet. Den frygt gav også aktiemarkedet en mavepuster i sidste uge.

Flere lande, herunder også USA, har genindført rejserestriktioner efter fundet af den nye covid-19-mutation, omikron. Det har skabt frygt for, at flere nedlukninger kan være på vej og ramme den økonomiske vækst. Fold sammen
Læs mere
Foto: Spencer Platt/AFP/Ritzau Scanpix.

Derudover har markedet vænnet sig til den konstante opbakning fra centralbanken i form af de seneste års rekordlave renter og milliarder i likviditet fra opkøbsprogrammet. Netop den livline har været en afgørende faktor bag de mange rekorder, vi har fået på aktiemarkedet i 2021.

»Powells gentagne forsikring om, at inflationen var midlertidig, fik mange investorer til at tro eller i det mindste handle ud fra en forventning om, at denne usædvanlige markedskonstruktion kunne vare evigt,« skriver han.

»Problemet er nu, at denne sene opvågning til inflationens virkelighed øger sandsynligheden for, at centralbanken laver en fejl. Det udsætter økonomien for en højere risiko for en unødvendig Fed-skabt afmatning,« skriver han.