Her er Trumps general i handelskrigen mod Kina

USAs officielle handelsudsending Robert Lighthizer bliver fra flere sider udråbt til manden, der har støbt kuglerne til USAs strategi med at føre en hård linje over for Kina. En linje, som måske er ved at løbe løbsk for ham.

Lighthizer
USAs handelsudsending Robert Lighthizer har i årevis ønsket at få Kina ned med nakken rent handelspolitisk, og her har han en forbundsfælle i præsident Donald Trump. De to præsenterer her en ny handelsaftale om oksekød med EU på et pressemøde 2. august i år. Fold sammen
Læs mere
Foto: Kevin Dietsch/EPA/Rtizau Scanpix

Da højtstående repræsentanter for Kina og USA onsdag i sidste uge mødtes i et mislykket forsøg på at få gang i de strandede forhandlinger om en handelsaftale mellem de to lande, var det den amerikanske advokat Robert Lighthizer, der trykkede Kinas vicestatsminister, Liu He, i hånden på de officielle billeder.

Siden Robert Lighthizer i maj 2017 blev godkendt af det amerikanske Senat som USAs officielle handelsudsending, har den 72-årige Lighthizer stille og roligt indtaget pladsen helt fremme, når USA forsøger at presse sine handelpartnere til at følge den amerikanske vilje – og når Trumps udmeldinger på Twitter om straftold og andre tiltag skal forklares.

Men Robert Lighthizer er ikke kun forhandler. De fleste medier ser ham også som hovedmanden bag USAs protektionistiske handelspolitiske kurs.

Lægesøn med rødder til Uafhængighedskrigen

Robert Lighthizer er født i Ohio, hvor hans far var læge. Den første Lighthizer på amerikansk jord, Georg Lighthizer, der immigrerede fra Bayern i Tyskland, deltog i den Amerikanske Uafhængighedskrig i 1776 som frivillig i George Washingtons hær. Som en god patriot er det noget, Lighthizer ikke undlader at gøre opmærksom på.

Lighthizer blev uddannet jurist i 1973 og arbejdede nogle år i et advokatfirma, inden han rykkede ind på Capitol Hill, hvor han havde fremtrædende stillinger i Senatets finanskomité under den fremtrædende republikanske politiker Bob Dole. I 1983 rykkede Lighthizer ind i Det Hvide Hus som vicehandelsrepræsentant under præsident Ronald Reagan.

Her stod han blandt andet i spidsen for forhandlinger med Japan, som USA på det tidspunkt havde et stort handelsunderskud overfor.

Røg fra cubanske cigarer som våben

I et portræt af Lighthizer fra Bloomberg fra september sidste år refererer nyhedsbureauet, hvordan Lighthizer for nylig beskrev en af sine mere utraditionelle forhandlingsstrategier. Han røg en hel æske cubanske cigarer i et forhandlingslokale uden vinduer i et forsøg på at blødgøre sine sovjetiske modparter under forhandlinger om at ophæve en embargo på korn engang i 1980erne.

Robert Lighthizer fotograferet under en høring i det amerikanske Senats finansudvalg i juni 2019. Fold sammen
Læs mere
Foto: SHAWN THEW / EPA / Scanpix.

Med Reagans afgang indledte Lighthizer en ny karriere som velbetalt advokat og lobbyist for især stålindustrien i et advokatfirma i Washington, dog afbrudt af centrale poster i Bob Doles valgkampsorganisation, da Dole i 1996 stillede op mod Bill Clinton og tabte.

Til Bloomberg fortæller Robert Lighthizers storebror Jim, der er ekspert i den Amerikanske Uafhængighedskrig, at Robert Lighthizer, der ellers altid er gået under radaren i det store mediebillede, ikke var bange for at gøre opmærksom på sig selv i hjemmet i Washington på det tidspunkt, og blandt andet havde et kæmpe portræt i næsten fuld størrelse af sig selv hængende.

Modstander af WTO

Sideløbende med sit arbejde som advokat og lobbyist luftede Robert Lighthizer en protektionistisk holdning til udenrigshandel, som i begyndelsen gik imod den republikanske linje. Lighthizer, der tager udgangspunkt i en detaljeret gennemlæsning af amerikansk handelspolitisk historie, mener blandt andet, at det var en fejl, at USA gik med til etableringen af den internationale handelsorganisation WTO og et system til at løse handelskonflikter, som kunne underkende amerikansk politik på området. Han mener også, at det er helt galt, at Kina fik lov at komme med i WTO i 2001, og han giver primært Kina skylden for USAs store handelunderskud.

USAs handelsudsending, Robert Lighthizer, trykker hænder med Kinas vicepremierminister, Liu He, mens USAs finansminister Steven Mnuchin og Kinas handelsminister Zhong Shan ser på i Xijiao Conference Center i Shanghai 31. juli 2019. Forhandlingerne endte dog uden resultat. Fold sammen
Læs mere
Foto: Ng Han Guan / Pool via REUTERS / Scanpix.

Da Trump i 2011 første gang gjorde anstalter til at stille op til som præsident og blandt andet lagde an til en hård linje over for Kina, forsvarede Lighthizer i et debatindlæg i Washington Times Trumps politik, og i forbindelse med sin godkendelse som handelsudsending gjorde han det klart, at hans hovedformål med at sige ja til jobbet var at få skabt den rigtige balance mellem USA og Kina.

Lighthizerismen i problemer?

Samtidig har Lighthizer været talsmand for, at midlet til at presse lande som Kina til at indgå mere fordelagtige handelsaftaler med USA er told og importafgifter og at tvinge landene til bilaterale forhandlinger.

Den strategi, som endda er blevet døbt »Lighthizerisme« i det anerkendte udenrigspolitiske medie Foreign Policy, har Trump og Lighthizer som bekendt fulgt indtil nu. Foreløbig er det dog ikke lykkedes at få Kina til at bøje sig tilstrækkeligt over for USA, og noget kunne tyde på, at den hårde linje måske er ved at løbe løbsk for Lighthizer, og han får sværere og sværere ved at holde sit navn ude af medierne.

Foreign Policy konkluderer således i en analyse, at Lighthizer blev hyret af Trump for at vinde en handelskrig, men har tabt.