Jack Ma: Kongen af Alibaba abdicerer

Læg Amazon, eBay og PayPal sammen, tilsæt lidt Google, og du får noget, der ligner Alibaba. Bag den kinesiske net- og teknologigigant står Jack Ma, Kinas mest berømte iværksætter, der til september markerer sin 55-års fødselsdag på utraditionel vis: Han går af som formand og overlader Alibaba-tøjlerne til en anden. Hvad vil Jack Ma, og hvad sker der så med Kina-giganten?

Topfoto
Den karismatiske Jack Ma er nok det mest kendte ansigt på Kinas økonomiske forvandling. Nogle kalder ham Kinas »bløde« ambassadør. Han rejser uden for Kina en stor del af sin tid og gnubber scenevant albuer med alverdens pinger fra politiske ledere til Hollywood-stjerner. Hans budskab er stærkt: Alle kan få succes. Se bare på mig. Fold sammen
Læs mere
Foto: AFP/Ritzau Scanpix

At kalde Alibaba Kinas Amazon slår ikke til. Og ingen iværksætter i Vesten når helt den grad af ophøjet beundring, som Alibabas skaber, Jack Ma, nyder i sit hjemland.

For historien om Alibaba er også historien om hele Kinas økonomiske forvandling i de 20 år, der er gået, siden han samlede en gruppe unge kinesere i sin lille lejlighed i Hangzhou og udviklede en hjemmeside, hvor små og mellemstore virksomheder kunne handle med hinanden, og producenter kunne finde aftagere på det store verdensmarked.

Fra begyndelsen var mottoet tydeligt markeret under hjemmesidens navn: »Global trade starts here«. Global handel begynder her.

Kina var da endnu ikke optaget i Verdenshandelsorganisationen (WTO), og blot 0,07 pct. af landets indbyggere eller omkring 8,6 mio. kinesere havde internetforbindelse.

I dag er tallet knap 830 mio. eller over 58 pct., og over 98 pct. af dem bruger mobiltelefonen til at gå på nettet.

Kina er blevet verdens suverænt største marked for nethandel, og 60 pct. af dette marked tilhører Alibaba Group, som i dag er et af verdens største internetselskaber med omkring 654 mio. aktive brugere og en markedsværdi på over 400 mia. dollar.

Lagde man Amazon, eBay og PayPal sammen, tilsat lidt Google og en bank, ville man begynde at nærme sig Alibaba. Kæmpekoncernen omfatter i dag flere netbutikker, mobiltelefoni, cloudtjenester, beskedtjenester, betalingstjenester, banktjenester, fysiske butikker, medier, filmproduktion og meget, meget mere.

Showmanden Jack Ma. Alibaba-formanden slår sig gerne løs på scenen – her i et medley af Michael Jackson-sange under Alibabas årsfest i Hangzhou i 2017. Festen markerede Alibabas 18-års jubilæum. Fold sammen
Læs mere
Foto: STR / AFP / Ritzau Scanpix.

Det har gjort den karismatiske Jack Ma til nok det mest kendte ansigt på Kinas økonomiske forvandling. Nogle kalder ham Kinas »bløde« ambassadør. Han rejser uden for Kina en stor del af tiden og gnubber scenevant albuer med alverdens pinger fra politiske ledere til Hollywood-stjerner.

Hans budskab er stærkt: Alle kan få succes. Se bare på mig.

Men efter 20 år i front er Ma klar til at slippe tøjlerne. Når han 10. september fylder 55 år, og Alibaba præcis samme dag runder 20, stopper han også som formand for Alibaba efter at have forladt posten som topchef allerede i 2013.

Nu vil han efter eget udsagn koncentrere sig om filantropi. Og den formue på over 36 mia. dollar, der ifølge pengemagasinet Forbes gør ham til klodens rigeste kineser, skal især bruges på hans hjertesag, uddannelse i Kinas landregioner, og uddannelse til en digitaliseret verden.

Dermed har han hentet meget direkte inspiration hos Bill Gates, der i 2014 stoppede som Microsofts formand som 58-årig for ligeledes at fokusere på at bruge sine penge – verdens dengang største formue – til velgørende formål.

»Der er meget, jeg kan lære af Bill Gates. Jeg kan aldrig blive lige så rig, men én ting, jeg kan gøre bedre, er at gå af før,« udtalte Jack Ma for godt et år siden til nyhedstjenesten Bloomberg, da han varslede sin afgang.

»Jeg tror, at jeg en dag, meget snart, vil være lærer igen. Det er noget, jeg tror, jeg kan gøre meget bedre end at være chef for Alibaba,« tilføjede han med vanlig sans for det underspillede.

Specielt den sidste del af udtalelsen er meget typisk for Jack Ma og for det image, han har formet både indadtil i Alibaba og udadtil som Kinas mest beundrede iværksætter. Han omtaler ofte sin ydmyge start som lærer, og hans interne kaldenavn – et sådant har alle i Alibaba-koncernen – er netop »Lærer Ma«.

I det hele taget henviser han ofte til, hvor usandsynligt det var, at han skulle ende med at etablere Alibaba og lede det til at blive en gigantkoncern. Han kom ikke fra en privilegeret baggrund, han havde ingen teknisk uddannelse, og han var over 30, før han fik sin første computer. Hans liv var i det hele taget fuldt af nederlag og afvisninger.

Men han kunne engelsk, og det havde han lært sig som teenager ved hver dag at cykle milevidt til et internationalt hotel, hvor han arbejdede gratis som turistguide – blot for at lære engelsk af gæsterne. Efter at være dumpet flere gange til adgangseksamen – som i øvrigt til så mange andre eksamener – blev han uddannet engelsklærer og slog sig også på at arbejde som tolk og oversætter.

Ifølge legenden var det under et ophold i USA i 1995, at han helt tilfældigt opdagede internettet. Han søgte på »øl« og så forbløffet, hvordan alverdens ølmærker kom op – men ingen fra Kina. Han søgte på »Kina« og fik samme resultat: intet.

»Hvis vi kan få succes, kan alle unge mennesker i Kina også«

Hjemme i Kina begyndte han sammen med en mere teknisk begavet ven at udvikle hjemmesider for kinesiske virksomheder, og det førte til Chinapages, en portal for kinesiske hjemmesider. Herfra var der ikke langt til Alibaba – et netmarked for alle de små og mellemstore firmaer i Kina, der takket være internettet og det kommende WTO-medlemskab så både kæmpelandet og verden åbne sig.

Navnet var bevidst valgt. Det skulle være globalt genkendeligt. Og alle kendte vel det arabiske eventyrs berømte trylleord, der åbnede for ufattelige skatte: Sesam, luk dig op!

For Jack Ma drejede det sig bare om at se mulighederne og følge med. »Ikke alt er umuligt,« sagde han i 2015 i et interview under det årlige ledertræf i Davos, da han blev spurgt om kilden til sin ukuelighed. Her forklarede han også, at formålet for ham fra begyndelsen var at inspirere andre lige såvel som at få succes:

»Venner, vi må arbejde hårdt og ikke kun for os selv,« erindrede han at have sagt til det oprindelige team dengang i sin lejlighed i Hangzhou.

»Hvis vi kan få succes, kan alle unge mennesker i Kina også.«

Netop Hangzhou, i det østlige Kina, omtales i dag som Kinas svar på Silicon Valley for evnen til at tiltrække iværksættere fra hele Kina. Og det er ikke mindst Alibabas fortjeneste. Det er stadig her, at den kinesiske gigant har sit hovedsæde.

»Small is beautiful«

Med Kina som produktionsland fulgte også Kina som hastigt voksende forbrugsland og en rasende teknologisk udvikling. Alibabas oprindelige hjemmeside fik snart selskab af de forbrugervendte netbutikker Taobao og Tmall samt betalingssystemet Alipay, og Taobao og Tmall er i dag blandt andet hjemsted for verdens største forbrugsfest: den årlige »Singlernes Dag« i november, der alene i 2018 indbragte Alibaba-koncernen en omsætning på over 30 mia. dollar på et enkelt døgn. Det er milevidt foran de globalt kendte »Black Friday« og »Cyber Monday«.

Ligesom Amazon har Alibaba foruden cloudtjenester bevæget sig ind i medier, filmproduktion og streaming, men selskabet er måske mere væsentligt også blevet en frontløber i fintechsektoren med omfattende mikrolån til små selskaber, der hidtil ikke har haft nær samme adgang til kredit i Kinas banksektor som store og statskontrollerede virksomheder. Alene denne del med mobilbanken MYbank i spidsen menes i dag at være den mest værdifulde del af Alibaba.

Dermed er Alibaba på en måde tilbage ved udgangspunktet – internettet som en global brobygger for de små størrelser.

»Small is beautiful« – »lille er smukt« – forklarede Jack Ma i 2009 i et indlæg i The New York Times.

»I det kommende årti vil internettet udvikle sig fra en marketingkanal til en virtuel infrastruktur, der vil gøre det muligt for mindre selskaber, som i virkeligheden er de største innovationsmaskiner, at konkurrere effektivt med store virksomheder,« skrev han.

Og pointen? Det vil være lige meget, hvor i verden den lille virksomhed er. Global trade starts here.

Jack Mas efterfølger i Alibaba, Daniel Zhang, taler til »Singlernes Dag«, der er verdens største online forbrugsfest. Alibabas netbutikker nåede i 2018-udgaven en omsætning på over 213,5 mia. yuan eller knap 205 mia. kr. på et enkelt døgn. Fold sammen
Læs mere
Foto: AFP/Ritzau Scanpix.

Mas afsked som formand – og næste år træder han også helt ud af bestyrelsen – har dog affødt både debat og spekulation. Afgangen i så tidlig en alder er usædvanlig i Kina, hvor der er mere tradition for, at aldrende overhoveder beholder tøjlerne, indtil de overlades til familiemedlemmer.

I Alibaba har overgangen været planlagt længe, og det kan ikke undre. Jack Ma har ofte talt om at skabe en struktur og en kultur, der gør Alibaba levedygtig i mindst 102 år, altså præcis på tværs af tre århundreder – fra det 20. til det 22. Det kræver en virksomhed, der ikke forlader sig på enkeltpersoner. Heller ikke en visionsmand som Jack Ma selv.

Vel at mærke gik Jack Ma af som koncernchef allerede i 2013, og det skræmte ingen fra Alibabas børsintroduktion i New York året efter, der stadig står som den største nogensinde – på 25 milliarder dollar. Siden er aktiekursen mere end fordoblet.

I første omgang er det koncernchefen Daniel Zhang, der overtager formandsposten, og han har en hær af stærke ledere omkring og under sig. Men Jack Ma ventes stadig at trække i trådene i det såkaldte »partnerskab«, der har den egentlige kontrol med selskabet, herunder retten til at udnævne det meste af bestyrelsen. Det er en gruppe på 36 personer, der omfatter nogle af de oprindelige medstiftere og medlemmer af topledelsen. Nogle af dem er som Jack Ma medlemmer på livstid.

Og ja, denne struktur er kritiseret for at gøre Alibaba mindre gennemskuelig, men den betragtes også som en vigtig del af det økosystem, som selskabet ofte beskrives som. Partnerskabet skal netop forebygge en magtstruktur, der er alt for domineret af én person.

»Kina får svært ved at skabe en ny Jack Ma«

Men det mest interessante ved Jack Mas afsked er formentlig timingen. Alibaba står over for store udfordringer med Kinas dalende økonomiske vækst, voksende konkurrence både på hjemmebane og i udlandet, handelsspændinger mellem Kina og USA samt et kinesisk styre, der på flere fronter ser ud til at stramme kursen over for landets private erhvervsliv.

Specielt hvad det sidste angår, har der ofte været spekulation om forholdet mellem Alibaba og den kinesiske regering. Jack Ma selv har tit antydet, at han helst holdt styret på armslængde, men han er også gledet af på spørgsmål om, hvorvidt Kinas regering gennem årene har holdt hånden under Alibaba ved for eksempel at begrænse konkurrencen, især udefra.

Da han sidste år varslede sin afgang som formand, måtte han decideret afvise spekulation om, at han skulle være presset ud af den kinesiske regering.

Nogle ser således i Jack Mas afgang også afskeden med det enestående sammenfald af omstændigheder i Kinas udvikling, der gjorde Alibaba til en succeshistorie. Da tidsskriftet The Economist sidste år omtalte nyheden om Mas varslede farvel i en leder, var det med overskriften: »Kina får svært ved at skabe en ny Jack Ma«.

Foreløbig er Jack Ma ikke færdig med at være Jack Ma. »Verden er stor, og jeg er stadig ung, så jeg vil prøve noget nyt – for hvad nu, hvis der er nye drømme at indfri?« skrev han sidste år i et brev til ansatte, kunder og aktionærer. Og rundede af:

»Alibaba har aldrig drejet sig om Jack Ma, men Jack Ma vil altid tilhøre Alibaba.«