Facebooks WhatsApp-pine: Her er manden, der vendte sig mod sin egen skabning

Brian Acton er den finansielle drivkraft bag den krypterede beskedapp Signal, der nu henter millioner af nye brugere på flugt fra det Facebook-ejede WhatsApp. Han var en af de oprindelige grundlæggere af WhatsApp og erkender, at han solgte brugernes privatliv, da han solgte appen til Facebook. Signal er hans måde at sone for sin brøde.

Brian Acton, der var medstifter af beskedappen WhatsApp, er blevet en skarp kritiker af teknologigiganters dataindsamling og brugersporing. WhatsApp blev solgt til Facebook i 2014, og Brian Acton er siden blevet en hovedkraft i den krypterede beskedapp Signal, der drives som nonprofitforetagende. Fold sammen
Læs mere
Foto: Mike Blake/Reuters/Ritzau Scanpix

Brian Acton kalder det Davids kamp mod den Goliat, han selv har skabt. Og det er let at se en både personlig og moralsk fortælling i det opgør omkring indsamling af brugerdata, som har sat beskedappen Signal op over for konkurrenten WhatsApp, ejet af mægtige Facebook.

Siden starten af januar er millioner af privatlivsbekymrede WhatsApp-brugere søgt i favnen på andre beskedapps, efter at Facebook har varslet ændrede brugerbetingelser, så brugerdata fra WhatsApp kan deles med den sociale mediegigant.

Dermed toner en realitet frem, som Brian Acton måske har mere blandede følelser bundet op på end de fleste. Han er i dag den finansielle hovedkraft bag Signal, og han taler som en mand med en mission. Men han var selv i sin tid med til at skabe WhatsApp på et grundprincip om krypteret kommunikation og dermed beskyttelse af brugerdata samt en indædt modstand mod reklamer af enhver art.

Og principperne forhindrede ikke ham og medstifteren Jan Koum i at sælge livsværket til Facebook i 2014 for svimlende 22 milliarder dollar.

Beskedappen Signals logo ses her på en smartphone. Al kommunikation er krypteret, og appen er især blevet populær efter anbefalinger fra whistlebloweren Ed Snowdon og Tesla-milliardæren Elon Musk. Fold sammen
Læs mere
Foto: DADO RUVIC/Reuters/Ritzau Scanpix.

»Jeg står fast ved mine principper«

Begge blev styrtende rige. Men begge endte også med at forlade WhatsApp knap fire år senere i frustration over Facebooks ønske om at samle og dele data på WhatsApp-brugerne for at »monetarisere« beskedappen – altså tjene penge på den. Selv havde de ønsket en simpel betalingsmodel.

Det er den frustration samt en pæn portion af Facebook-pengene, Brian Acton siden i stedet har hældt over i den fond, der finansierer Signal.

Fondsstrukturen og mange af Actons udtalelser peger i det hele taget på et etisk korstog mod teknologisektorens brug af dataindsamling, brugersporing og målrettede netreklamer.

»På nogle måder er jeg David, der er oppe imod den Goliat, jeg selv skabte. Jeg mener, at jeg står mest fast ved mine principper,« udtalte han for nylig til erhvervsbladet Forbes, efter at Signal på ganske få dage var blevet en af de mest ivrigt downloadede mobilapps i verden.

Der skal ikke tjenes penge på Signal, som via fonden finansieres af donationer, herunder Actons eget indskud på 50 millioner dollar. Og beskedappen registrerer kun ét sæt data, brugernes telefonnumre og intet andet. Selv den oprindelige grundlæggers identitet er bag lås og slå: Han kalder sig Moxie Marlinspike, og det er et pseudonym. Acton mødte ham, da han i sin tid var med til at udvikle krypteringsteknologien til WhatsApp.

#Sletfacebook

Korstoget mod Facebook meldte Brian Acton allerede ret klart ud, få måneder efter at han havde forladt WhatsApp, og det lignede en reel krigserklæring, da han i marts 2018 slog et opslag op på Twitter, hvor han i øvrigt ikke har skrevet noget som helst siden. Altså står opslaget stadig øverst: »Tiden er kommet: #sletfacebook«.

Siden har han været ret åbent kritisk over for Facebook, blandt andet i et større interview med Forbes i september 2018, hvor han tog bladet fra munden om både omstændighederne omkring salget af WhatsApp og de indre gnidninger mellem WhatsApp-stifterne og Facebooks ledelse.

I interviewet konstaterede han alligevel, at han ikke så Facebook som en skurk, men »bare virkelig gode forretningsfolk«. Men han erkendte, at han følte, at han havde »solgt ud«.

»I sidste ende solgte jeg min virksomhed. Jeg solgte mine brugeres privathed for en større gevinst. Jeg traf et valg og indgik et kompromis. Og det lever jeg med hver dag.«