Verdens fjerneste nærbillede

Sådan ser en »afskyelig snemand« ud, mens den svæver rundt i det iskolde tusmørke mere end seks milliarder kilometer borte.

Ekstremt tæt på og alligevel uendelig fjern. Det cirka 33 kilometer lange sneholdige objekt Ultima Thule fotograferet på en afstand af 6.700 kilometer, men hele 6,5 milliarder kilometer fra Jorden. Fold sammen
Læs mere
Foto: NASA/Johns Hopkins University

Aldrig har vi været så tæt på noget så langt borte.

Billedet er det hidtil skarpeste, der er modtaget på Jorden af den »afskyelige snemand« Ultima Thule, der svæver rundt i Kuiperbæltet hinsides dværgplaneten Pluto. Det vil sige hele 6,5 milliarder kilometer borte eller mere end 40 gange længere væk end Solen.

Det bemærkelsesværdige fotografi – verdens fjerneste nærbillede – blev optaget nytårsdag af NASA-rumsonden New Horizons, da den befandt sig 6.700 kilometer fra det cirka 33 kilometer lange og bundfrosne objekt.

På grund af den enorme afstand i tid og rum og ikke mindst den langsomme hastighed for dataoverførsel tog det derefter tre uger, før NASA kunne offentliggøre dette billede med en opløsning på 135 meter pr. pixel.

Ultima Thule betyder noget i retning af »det fjerneste sted i nord«, og der er da også iskoldt og kun en ganske svag sol i dette afsides hjørne af solsystemet.

Meget peger på, at Ultima Thule er resultatet af et gammelt sammenstød mellem to beskidte »snebolde« i Kuiperbæltet – deraf den besynderlige snemandsform.

I 2015 fløj NASAs rumsonde New Horizons som det første menneskeskabte objekt ganske tæt forbi dværgplaneten Pluto og dens store måne Charon. Fold sammen
Læs mere
Foto: NASA/JHUAPL/SwRI / HANDOUT.

På det relativt skarpe fotografi er der en tydelig indsynkning med en diameter på cirka syv kilometer i snemandens »hoved«. NASA kan dog endnu ikke afgøre, om det er et krater fra et meteornedfald, eller om indsynkningen eventuelt skyldes udsivning af flygtige stoffer.

Kort efter at dette billede blev taget, fløj New Horizons hen over Ultima Thule i en højde af blot 3.500 kilometer.

Det tager imidlertid cirka 20 måneder, før NASA har modtaget samtlige data fra overflyvningen. Når det bedste nærbillede er i jordisk hus, burde man kunne få et foto af objektet med en opløsning på kun 35 meter pr. pixel. Dermed vil langt flere detaljer og i sidste ende hemmeligheder om Ultima Thule og i det hele taget om det gådefulde Kuiperbælte blive afsløret.

Kuiperbæltet kan sammenlignes med det klippeholdige asteroidebælte mellem Mars og Jupiter. Men det er væsentligt større, ligger meget længere borte og menes overvejende at bestå af støv- og isholdige objekter.

Langt det mest kendte objekt i Kuiperbæltet er Pluto, der i 2006 blev reduceret fra »planet« til »dværgplanet« af Den Internationale Astronomiske Union. Det skyldtes blandt andet opdagelsen af Kuiper-kloden Eris, der er tungere end Pluto.

Der menes at være mindst 100.000 objekter i Kuiperbæltet med en diameter på over 100 kilometer.