Her er sandheden om den frygtede virus: Dødstallet kan blive »væsentligt højere«

I 2003 skjulte Kina – med fatale konsekvenser – en dødbringende smitte, der endte med at fare kloden rundt. Men gjorde kineserne det samme i det tidlige stadie af det nye og hastigt accelererende sygdomsudbrud? Og hvorfor lavede WHO forleden en feberredning?

 
Baggrund: Den dødbringende coronavirus spreder sig hurtigt. Video: Reuters/Ritzau Scanpix, redigering: Caroline Nørkjær

 

Artiklen er opdateret kl. 22.44 med oplysning om, at den omtalte danske patient ikke er smittet ifølge Sundhedsstyrelsen.

Et stigende antal feberhede pile peger på, at udbruddet af den kinesiske coronavirus er mere alvorligt, end man oprindeligt havde regnet med.

Ja, med al sandsynlighed er det i en skala, der kommer til at overgå det notoriske, panikskabende og på flere måder sammenlignelige SARS-udbrud i 2003.

Det mere end antyder en række rapporter og fakta, som Berlingske har læst. Dertil kommer, at Danmark nu også skriver sig ind på listen over det hastigt voksende antal lande med patienter, der undersøges for den frygtede smitte.

Det skete tirsdag eftermiddag med isolationen på Aarhus Universitetshospital af en patient, der havde opholdt sig i sygdommens epicenter – den kinesiske kæmpeby Wuhan – og som angiveligt havde symptomer på luftvejsinfektion. Han viste sig dog sidenhen ikke at være smittet ifølge Sundhedsstyrelsen.

I kølvandet på dette melder sig en række presserende spørgsmål. Ikke mindst disse:

* Underspiller Verdenssundhedsorganisationen, WHO, den globale risiko?

* Er sygdomsudbruddet i Kina væsentligt større, end det fremgår af officielle statistikker?

* Opstod de første sygdomstilfælde i den kinesiske megaby Wuhan længe før den officielle startdato, hvilket kan have skabt væsentlig større spredning af sygdommen?

Lad os begynde med WHO.

Feberredning

FN-organisationens situationsrapport om virusudbruddet fra i søndags er behæftet med en bemærkelsesværdig fodnote. En feberredning kan man nærmest kalde det. Der står nemlig:

»Fejl i oprindeligt publicerede situationsrapporter, offentliggjort 23., 24. og 25. januar, der fejlagtigt opsummerede risikoen på det globale niveau til moderat.«

Nu vurderes risikoen på det globale niveau pludselig ikke længere til at være »moderat«, men »høj« – præcis som i Kinas grænselande. I selve Kina er risikoen »meget høj«, skriver WHO.

Alene fra mandag til tirsdag steg antallet af bekræftede smittede med ca. 60 procent – til 4.583. Og antallet af døde steg til 106. Samtlige døde og langt størsteparten af de smittede er identificeret i Kina, men alt i alt dokumenterer det, at smittespredningen accelererer. Kraftigt.

Samtidig har smitten bredt sig til mindst 17 lande – præcist lige så mange som under SARS-udbruddet, der endte med at koste knap 800 mennesker livet ved en beslægtet virusinfektion.

Den kinesiske megaby Wuhan med ca. 11 mio. indbyggere er epicenter for det aktuelle udbrud af coronavirus. Byen ligger næsten øde hen nu, og indbyggerne isolerer sig i deres lejligheder. Fold sammen
Læs mere
Foto: Hector Retamal/AFP/Ritzau Scanpix.

Alligevel vægrer WHO sig mod at erklære udbruddet af den for mennesker hidtil ukendte virus for en pandemi – altså en verdensomspændende epidemi, der kan true den globale sundhed.

Organisationens generaldirektør, Tedros Adhanom Ghebreyesus, er aktuel i Kina, hvorfra han har udtalt, at man »når som helst« kan ændre på vurderingen, og at der under alle omstændigheder er tale om en »nødsituation« for Kina. Forklaringen er formentlig, at man ikke ønsker at udløse unødvendig panik.

Men at dømme efter både ekspertvurderinger og skærpede nationale forholdsregler mod udbruddet synes situationen at være mere alvorlig end som så.

Tag bare USA, hvor landets store sundhedsautoritet, CDC, har hævet rejsevejledningen til Kina til det højeste alarmniveau – alarmniveau 3.

»Undgå al unødvendig rejse (til Kina),« lyder advarslen nu til amerikanerne.

Også herhjemme har Udenrigsministeriet ændret rejsevejledningen og skriver nu: »Vi opfordrer rejsende til at være ekstra forsigtige i hele Kina.«

Endvidere opfordrer ministeriet danskere i den centrale og hårdt ramte Hubei-provins til straks at kontakte ambassaden i Beijing.

Provinsen rummer næsten 60 mio. indbyggere, men er nu reelt lukket land, hvilket ikke mindst gælder provinshovedstaden Wuhan, hvor udbruddet efter alt at dømme opstod på et kød- og fiskemarked med inficerede levende dyr.

Samtidig er man i det nærliggende Hongkong i færd med at indføre totalt indrejseforbud for enhver, der forsøger at komme ind fra Hubei – eller som har besøgt provinsen inden for de seneste 14 dage. Og i enklaven og spillebyen Macau ganske tæt på Hongkong har myndighederne beordret 1.100 besøgende fra Hubei tilbage til hjemprovinsen. Hvis de nægter, vil de blive anbragt i isolation, hedder det.

Ifølge den store og sædvanligvis troværdige Hongkong-avis South China Morning Post vurderer medicinske eksperter på The University of Hong Kong, at antallet af reelle smittede alene i Wuhan allerede lørdag havde rundet 43.000 ud af en befolkning på ca. 11 mio. De samme eksperter tilføjer, at ud fra matematiske modeller må man forvente en fordobling af smittede på 6,2 dage.

Topper først om tre måneder

Men endnu mere bemærkelsesværdig – eller bekymrende – er de samme eksperters modelleringer af udbrudsforløbet på den længere tidshorisont.

Ifølge Hongkong-teamets beregninger vil udbruddet først toppe i Kina slutningen af april eller begyndelsen af maj, og på epidemiens højdepunkt kan helt op til 150.000 nye tilfælde komme til – om dagen. Og det gælder alene i megabyen Chongqing, der er særlig udsat som følge af mange trafikforbindelser til Wuhan. Men alt afhænger af myndighedernes evne til at tøjle udbruddet, understreger forskerne.

Ifølge en anden forskningsbaseret vurdering kan hver smittet overføre sygdommen til mellem tre og fem personer.

Nils Strandberg Pedersen, tidligere direktør for Statens Serum Institut

»Hvis den her nye sygdom smitter rigtig mange, kan det numeriske antal døde sagtens ende med at blive væsentligt højere end under SARS.«


Hongkong har dyrekøbte erfaringer med coronavirus, for i 2003 omkom næsten 300 mennesker i byen af den voldsomt smitsomme coronavirusvariant SARS. Samtidig bredte smitten sig i vid udstrækning til udlandet via kæmpebyens lufthavn, der har forbindelser til hele verden. Alene i Canada døde 44 smittede. Alt i alt tog udbruddet livet af næsten 800 mennesker.

SARS-pandemien opstod efter alt at dømme i november 2002 ved smitteoverførsel til først desmerkatte og dernæst mennesker fra inficerede flagermus i Guangdong-provinsen nær Hongkong.

De kinesiske myndigheder undlod imidlertid at orientere WHO om udbruddet i flere måneder, hvorefter det var for sent at inddæmme det. Det var en overtrædelse af internationale konventioner, og Kina undskyldte senere officielt for synden.

Dengang var Nils Strandberg Pedersen direktør for Statens Serum Institut og stod dermed i spidsen for en central del af den danske indsat mod SARS. Han husker tydeligt situationens alvor.

»Det kunne være gået rigtigt galt med SARS. Den var pokkers smitsom. Men vi var heldige, for man skulle være pivhamrende syg, før man smittede. Dermed kunne man forhindre smittespredningen ved at isolere de synligt syge. Desværre peger meget på, at man ikke nødvendigvis kan anvende den samme metode med det aktuelle udbrud,« siger han.

Forklaringen er, at den nye coronavirus efter alt at dømme også kan smitte, uden at man er synligt syg. Man kan altså bære og overføre sygdommen uden selv at have symptomer.

»Det gør det vanskeligere at inddæmme det aktuelle udbrud,« fortsætter Strandberg Pedersen.

Nils Strandberg Pedersen var direktør for Statens Serum Institut fra 1998 til 2016 og ledte dermed slagets gang under adskillige alvorlige epidemier, der truede danskerne. Han udtrykker stor bekymring for det aktuelle virusudbrud, især fordi inficerede efter alt at dømme kan smitte uden at have synlige symptomer. Fold sammen
Læs mere
Foto: Jens Nørgaard Larsen/Ritzau Scanpix/Arkiv.

Han understreger dog, at SARS havde en meget høj dødelighed – op mod ti procent – mens den nye coronavirus ser ud til at sende forholdsmæssigt færre mennesker i graven:

»Men hvis den her nye sygdom smitter rigtig mange, kan det numeriske antal døde sagtens ende med at blive væsentligt højere end under SARS,« fortsætter han og understreger, at både den interne trafik i Kina og den internationale er gået voldsomt op siden 2003, hvilket med stor sandsynlighed har spredt smitten både hurtigt og globalt.

Alene fra 2000 til 2013 blev antallet af internationale flyruter ud af Kina næsten firedoblet fra 133 til 507, skriver luftfartsanalysesitet CAPA. Og fra 2008 til 2018 blev antallet af passagerer på internationale ruter til og fra det egentlige Kina ligeledes firedoblet fra ca. 16 mio. til 64 mio om året.

Dertil kommer, at omkring fem mio. mennesker nåede at forlade Wuhan i optakten til det kinesiske nytår – og dermed før hele byen reelt blev sat i karantæne med omfattende udrejse- og forsamlingsforbud. Det har byens borgmester oplyst. Dermed spreder smitten sig utvivlsomt til næsten enhver afkrog af det store land, der rummer næsten en femtedel af hele klodens befolkning.

Der er ingen tvivl om, at de kinesiske myndigheder aktuelt gør næsten alt tænkeligt for at inddæmme smitten. Men ligesom med SARS i sin tid reagerede de måske for sent – endnu engang.

Det antydes kraftigt i et studie, der i fredags blev offentliggjort i det ansete medicinske tidsskrift The Lancet – et studie, der er forfattet af læger fra sygdommens epicenter, Wuhan.

På baggrund af analyser af de første bekræftede sygdomstilfælde antyder forskerne, at den farlige, nye virus begyndte at sprede sig flere uger før det officielle kinesiske udbrudstidspunkt midt i december i fjor.

Det viser sig nemlig, at »patient 1« – den første bekræftede smittede – ikke havde kontakt til Wuhans berygtede kød- og fiskemarked med levende dyr, der anses som oprindelig smittekilde. Endvidere blev patienten syg allerede 1. december og dermed næsten en hel måned før, kineserne gik til WHO med de alvorlige oplysninger om den nye virus.

Det dokumenterer ikke, at kødmarkedet er frikendt. Men det viser, at man ikke kan udelukke andre lignende smittesteder. Og ifølge det ofte dybdegravende internetmedie Vox antyder det to afgørende ting:

At smittespredningen efter alt at dømme var i fuld gang allerede omkring 1. december samt – som det vigtigste – at spredningen af virussen i Wuhan kan være indledt flere måneder forinden, måske så tidligt som i oktober.

Over hele verden tager sundhedsmyndigheder kraftige forholdsregler over for indrejsende fra Kina. Her et isolationscenter i den indiske storby Hyderabad, hvor indrejsende fra Hongkong skal opholde sig, indtil de er erklæret sygdomsfri. Fold sammen
Læs mere
Foto: Noah Seelam/AFP/Ritzau Scanpix.

I den forbindelse bør man nævne, at Wuhan er centrum for Kinas foreløbig eneste biologiske forskningslaboratorium, der er godkendt til det højeste biosikkerhedsniveau på fire. Det vil sige, at beskyttelsen her er så omfattende, at man må arbejde med de allerfarligste smittekilder, herunder den frygtede og dødbringende ebolavirus.

I forbindelse med indvielsen i 2017 udtrykte vestlige infektionsforskere ifølge tidsskriftet Nature bekymring for, om sikkerheden på Wuhan-laboratoriet er tilstrækkelig stor, og de understregede, at SARS-virus »flere gange« er undsluppet fra et andet laboratorium i hovedstaden Beijing.

Det indebærer ikke, at verden nu er i begyndende panik som følge af en viruslækage fra et forskningslaboratorium, altså som taget ud af en Hollywood-thriller.

Men næsten alt peger på, at vi blot står ved begyndelsen på en epidemi, der kommer til at gribe store dele af menneskeheden om halsen i de kommende uger – og måske måneder.