Overvågning, kidnapning og tortur: Forstå Saudi-Arabiens hemmelige kampagne mod kritikerne

I året op til mordet på den regimekritiske saudiske journalist Jamal Khashoggi arbejdede Saudi-Arabien målrettet på at knuse kritik og oprør mod styret, fortæller amerikanske embedsmænd nu til The New York Times.

Saudi-Arabiens kronprins, Mohammed bin Salman, er her på visit i Indien. Billedet er fra slutningen af februar 2018. Fold sammen
Læs mere
Foto: ADNAN ABIDI

Jamal Khashoggi var ikke den eneste, der fik Saudi-Arabiens vrede at føle.

At Saudi-Arabiens styre slår hårdt ned på dets kritikere, kommer måske næppe som en overraskelse for de fleste nu. Men at kronprins Mohammed bin Salman ligefrem stod bag en kampagne, der målrettet gik efter at lukke munden på kritikerne, var faktisk tophemmeligt, og den stod på et helt år inden mordet på journalisten i Istanbul.

Det fortæller anonyme amerikanske embedsmænd med indsigt i hemmeligstemplede efterretningsrapporter samt saudere med indsigt i nogle af kampagnens operationer nu til The New York Times. Berlingske giver her et overblik over sagen.

Hvad skal det betyde, at der var tale om en kampagne?

Der blev nedsat en gruppe, som fik ansvar for at lukke munden på styrets kritikere. Gruppen blev kaldt for Rapid Intervention Group – altså en slags akut interventionsgruppe.

Forud for mordet på Jamal Khashoggi, som flere af gruppens medlemmer nu er anklaget for ved retten i Saudi-Arabien, stod de bag kidnapninger, overvågning, tortur og fængslinger af folk, der udtalte sig kritisk om styret – hvad enten det var via deres arbejde eller blot med sarkastiske kommentarer på Twitter, skriver The New York Times.

Og de gik hårdt til de mennesker, som endte i deres søgelys. En af de saudiske kvinder, som blev taget til fange af gruppen, forsøgte at begå selvmord et år efter, efter at hun havde været udsat for psykisk tortur, konkluderer en amerikansk efterretningsrapport, som The New York Times har set. Hendes forbrydelse? Hun skrev en blog om kvinder i Saudi-Arabien.

Interventionsgruppen arbejdede så hårdt, at den bad kronprinsens øverste rådgiver om en bonus op til den muslimske højtid Eid al-Fitr i juni 2017.

Hvordan står Mohammed bin Salman bag?

Da Mohammed bin Salman i 2017 blev gjort til kronprins, skubbede han prins Mohammed bin Nayef til side og overtog også sikkerhedstjenesterne og Saudi-Arabiens efterretningstjenester. Det er herefter, at den såkaldte Rapid Intervention Group er blevet skabt. Gruppen blev oprettet på anmodning fra kronprinsen og holdt øje med af en af hans øverste rådgivere Saud al-Qahtani, skriver The New York Times. Det er uklart, hvor dybt kronprinsen var involveret i gruppens operationer.

Men vi vidste da godt, at Saudi-Arabiens styre går efter dets kritikere?

Ja. Saudi-Arabien har længe haft ry for at slå hårdt ned på dem, der går op imod styret. Men antallet af fængslinger steg drastisk, efter at Mohammed bin Salman overtog magten, skriver The New York Times.

»Vi har aldrig før set det på en skala som denne,« fortæller Bruce Riedel til avisen.

Han har tidligere arbejdet som analytiker for CIA, og nu er han sikkerhedsekspert hos tænketanken Brookings Institution.

Hvem er ofrene?

Det er ikke bare Jamal Khashoggi. Han blev i 2018 dræbt på det saudiske konsulat i Istanbul, efter at han i en årrække havde skrevet kritiske indlæg om det saudiske styre i den amerikanske avis The Washington Post.

Men den såkaldte interventionsgruppe står også bag fængslingerne og torturen af kvindelige aktivister, som kritiserede landets strenge formynderskabslove, og gruppens medlemmer var til stede, da kronprinsen fængslede en række højtstående prinser, forretningsmænd og tidligere embedsmænd på et luksushotel.

Flere af de tilbageholdte på luksushotellet blev udsat for fysisk tortur, indtil de afgav millioner af kroner og større ejendomme til kronprinsen, afslørede The New York Times dengang.

Hvad siger regimet selv?

En talsmand for den saudiske ambassade i Washington, D.C. afviser, at der skulle være hold i den nye afsløring fra The New York Times. Tortur er ifølge saudisk lovgivning ulovlig, og derfor har regimet også anklaget 11 personer for selv at have planlagt og udført drabet på Jamal Khashoggi.

Tidligere i år afslørede en amerikansk efterretningsrapport imidlertid, at kronprins Mohammed bin Salman selv havde truet med at ville bruge »en kugle« mod den kritiske journalist.