Hun lignede den nye Steve Jobs. Men det hele var fup

Boganmeldelse: »Ondt blod« er et studie i »kejserindens nye klæder« og den hype, svindel og grådighed, der lever som en parasit på den succesrige iværksætterkultur.

Især er Elizabeth Holmes i årene som erhvervsaktiv dygtig til at sno ældre mænd om sin lillefinger. Således får hun amerikanske notabiliteter som George P. Shultz, Henry Kissinger, James »Mad Dog« Mattis og Sam Nunn med i bestyrelsen i Theranos. Fold sammen
Læs mere
Foto: Brendan McDermid/Ritzau Scanpix

»Ondt blod« er en bog om iværksætterkulturens bagside. Om den svindel, de løgne og den varme luft, der fører visse iværksættere til tops med rigdom og berømmelse. Iværksættere er nødvendige, men det kritiske blik på deres meritter mangler ofte. Det er i hvert fald denne glimrende og grundige bogs morale.

Elizabeth Holmes var en hastigt voksende stjerne i USAs iværksættermiljø i og omkring Silicon Valley i årene fra 2006 til 2016. Hun ville være den nye Steve Jobs, og hendes selskab skulle være det nye Apple.

Holmes' selskab hed Theranos. Målet var at revolutionere blodprøvetagningen i det amerikanske sundhedsvæsen, så man med et lille prik i fingeren kunne få taget alle mulige blodprøver. Angiveligt skulle anledningen til, at hun kastede sig over netop dette felt, være, at hun havde en fobi med hensyn til kanyler.

»Hun inviteres til middage i Det Hvide Hus af Barack Obama, og han udnævner hende til ambassadør for globalt iværksætteri.«


For at realisere iværksætterdrømmen dropper Elizabeth Holmes – med danske aner på fædrene side – ud af Stanford University allerede på andet år. Hvad hun ikke er i besiddelse af med hensyn til opsamlet viden, har hun til gengæld i selvtillid og evnen til at performe.

Især er Elizabeth Holmes tilsyneladende god til at sno ældre mænd om sin lillefinger. Således får hun amerikanske notabiliteter som George P. Shultz, Henry Kissinger, James »Mad Dog« Mattis og Sam Nunn med i bestyrelsen, selv om de intet ved om virksomhedens forretningsområde. De fungerer som trækplaster, når der gang på gang skal hentes ny kapital til virksomheden, der i årevis intet sælger, men som konstant påstår, at den er på nippet til at opfinde en ny maskine og metode til blodprøvetagning – en maskine, som vil blive »sundhedssektorens iPod«.

Samtidig er Elizabeth Holmes eminent til at pleje politiske forbindelser, som yderligere styrker hendes status. Barack Obamas vicepræsident, Joe Biden, besøger hende og udtaler sig meget rosende, efter han har fået forevist et laboratorium, der som en anden Potemkin-kulisse er blevet konstrueret til lejligheden. Hun inviteres af Barack Obama til middage i Det Hvide Hus, og han udnævner hende til ambassadør for globalt iværksætteri.

Foto: Bogens omslag.

Årets erhvervskvinde

Udadtil er alt således perfekt. Elizabeth Holmes kommer på forsiden af Fortune og udnævnes til årets erhvervskvinde. Indadtil i virksomheden er alt derimod kaos. Theranos ledes ved hjælp af trusler, snyd, løgne og ekstrem kontrol med de ansatte.

Investormaterialerne er den rene misinformation. Påståede indtægter er grebet ud af den blå luft, og mulige kontrakter er ofte fri fantasi. Bestyrelsen holdes hen med snak. Ansatte, der stiller kritiske spørgsmål, bliver fyret og truet til tavshed. Chefen tåler ikke at blive sagt imod. Personalecirkulationen er ekstremt høj. Strategien fra virksomheden og Elizabeth Holmes’ side er tilsyneladende »fake it till you make it«.

Det begynder at ramle, da en praktiserende læge i Missouri skriver kritisk på sin blog om Theranos’ påstand om, at man kan lave en masse test ud fra blot en dråbe blod.

En journalist på Wall Street Journal – nærværende bogs forfatter – begynder at indsamle materiale om virksomheden og får kontakt til kilder blandt de tidligere ansatte, bl.a. George P. Shultz’ barnebarn, Tyler Shultz, som har været ansat i firmaet, men flygtede derfra og blev lagt på is af bedstefaderen.

Da artiklerne bliver offentliggjort i Wall Street Journal, braser korthuset sammen på få måneder. Elizabeth Holmes står rippet og svindelanklaget tilbage.

Bogen anbefales varmt til det danske iværksættermiljø. Alle vi andre kan også have godt af at læse den.

Ondt blod. Grådighed, svindel og storhedsvanvid i Silicon Valley.
Forfatter: John Caareyrou. Oversættelse: Michael Jepsen. Forlag: Memoris. Sider: 352. Pris: 240 kroner.