Bestseller om menneskehedens historie er både mageløs og mislykket

»Oprindelse« af astrobiologen Lewis Dartnell er en spændende odyssé gennem menneskehedens historie – men også en bog med katastrofal mangel på humor og overbygninger af nogen art.

En asteroide på vej mod menneskets hjemsted. Begivenheder af den slags kan være katastrofale og har formet vores historie. Fold sammen
Læs mere
Foto: Bigstock/Ritzau Scanpix

Hvorfor gik Rom under? Hvorfor er havet ud for Australiens vestkyst fuldt af grundstødte skibe? Hvorfor endte en bestemt gruppe af pattedyr i vores landbrug og ikke alle de andre?

»Oprindelse« af britiske Lewis Dartnell stiller spørgsmålene og giver svarene.

Forfatteren er astrobiolog med speciale i planeten Mars og dens muligheder for liv. Han flytter med »Oprindelse« sit fokus ned på planeten Jorden og dens lige så gådefulde mennesker.

Man læser mammutværket lynhurtigt og bliver klogere på alt mellem himlens stjerner og jordbundens forhold.

Australopithecus er en af vores forfædre og ikke nogen »abe« – for de nuværende aber har andre forfædre. Fold sammen
Læs mere
Foto: Matt Crow/AFP Photo/Cleveland Museum of Natural History.

Bogen ligner så samtidig falsk varebetegnelse og ville langt hen ad vejen have været bedre tjent med »Af jord er du kommet« som dansk titel. Selv tak.

For den britiske skribent forklarer ikke menneskets oprindelse. Hans styrke ligger på ingen måde i humanvidenskaberne med deres åndfulde overbygninger. Lewis Dartnell fortæller først og fremmest om geologi og herunder om kontinenternes vandring og de skiftende istider.

Kapitel et lægger for eksempel ud med sætningen »Vi er alle aber«. Nej. Vi er som bekendt ikke aber. Vi nedstammer ikke engang fra aberne.

Det nuværende menneske udviklede sig ganske enkelt fra en lavstammet type, der ikke findes længere. Og moderne aber som de chimpanseagtige bonoboer er først kommet til for et par millioner år siden – længe efter vores egen gren af stamtræet.

Sådan nogle udtryk er simpelt hen ærgerlige. De formidler videnskab dårligt og gør et værk som »Oprindelse« ringere.

For igen: Bogens indhold fortjener masser af læsere og vil gøre langt de fleste klogere.

Kul og kæmpe guldsmede

Alle afsnit i værket begynder så tidligt som muligt og fortsætter så langt som muligt op til vor tid. Resultatet er svimlende perspektiver på vores levevilkår og tankevækkende forbindelser mellem eksempelvis de hvide klipper ved Dover og rødvinens succes lige på den anden siden af kanalen.

Kalken i Dovers hvide klipper er tæt forbundet med kalken i den franske jord og er en af forudsætningerne for landets succes med rødvin. Fold sammen
Læs mere
Foto: Daniel LEAL-OLIVAS/AFP.

Tag bare hans fortælling om energikilderne: Marco Polo så kineserne bruge »sorte sten« som brændstof for snart otte århundreder siden. At man siden fandt olie i lige præcis Mellemøsten, er også geologi med kæmpe appel til alle med interesse for den nyere historie.

Eller tag hans afsnit om Jordens runding. Absolut ingen med hjerne har nogensinde forestillet sig Jorden som flad! Geografen og bibliotekaren Eratosthenes udregnede allerede i det tredje århundrede f.Kr. klodens omkreds til omkring 44.000 kilometer – forbløffende tæt på vore dages tal.

Havstrømme viser sig igen som en af de helt store spillere i historien. Eller som forfatteren Arthur C. Clarke sagde: Vi burde slet ikke kalde vores klode for »Jorden«, men for »Havet«.

Selv eksistensen for længe siden af guldsmede i overstørrelse kan faktisk forklares med geologi:

Kontinenternes vandring blokerer på et tidspunkt for udvekslingen af varmt vand fra ækvator og koldt vand fra polerne. Tidens træer har indtil da suget enorme mængder af CO2 ud af atmosfæren og dør så på grund af de nye forhold rent klimatisk.

Men fordi træerne med det bundne CO2 nu bliver liggende og danner gigantiske tørvemoser, så vokser indholdet af ilt i atmosfæren til måske 35 procent eller mere – hvilket bliver brændstof for den bizarre vækst i arternes kroppe.

Det sorte bælte

Bogens stjerne er alligevel de tankevækkende linjer til moderne politik. Geologiske forhold med millioner af år på bagen kan faktisk forklare udfaldet af et kommunalvalg.

En afgrøde som vin kræver helt bestemt jordbundsforhold med rod i ældgammel geologi. Fold sammen
Læs mere
Foto: Martin Bernetti/AFP Photo.

At store aflejringer af kul på britisk jord sikrer Labour en knusende sejr i bestemte områder, vil måske ikke komme bag på nogen. Men hvad med vilkårene i det amerikanske demokrati?

Historien er som følger: Aflejringer i kridttiden danner floden Mississippi og den fede jord langs bredderne. Kombinationen af nem transport og mulighed for dyrkning af bomuld gør siden stedet rigt på importerede slaver. Og fattigdom holder derefter de samme mennesker fanget i regionen og dermed ude fra tidens generelle masseflugt til storbyerne med alle mulighederne.

Konklusion: De amerikanske Sydstater er fulde af Republikanske vælgere – bare ikke i et smalt område med tilnavnet Det Sorte Bælte langs floden!

Lewis Dartnell er ikke nogen åndrig forfatter. Han skriver om Jorden og bliver ved jorden. En anden ville have husket en uhøjtidelig anekdote og måske ligefrem lidt humor her og der.

Og han burde især have vendt selve perspektivet på hovedet og gjort den sproglige klædedragt mere poetisk fra begyndelsen.

Men han vil få mange læsere med på sin ekspedition til de ældste kontinenter og dybeste havstrømme og minder os under alle omstændigheder om livet som kort i forhold til evigheden.

»Oprindelse« stiller nogle af verdens mest spændende spørgsmål og giver lige så spændende svar. Faktisk svar på langt de fleste spørgsmål. Bortset fra dét i titlen.

Titel: »Oprindelse – hvordan Jorden skabte os«. Oversat af Steffen Rayburn-Maarup. Sider: 344. Forlag: Klim. Pris: 299,95 kroner. Udkommer i dag.