Carole Baskins telefon ringede uafbrudt i tre måneder: »Folk sagde, de ville slå mig ihjel, de ville slå min familie ihjel«

Interview: Siden TV-serien »Tiger King – mord, kaos og galskab« havde premiere i år, har ejeren af Big Cat Rescue, Carole Baskin, været lagt for had. Alligevel ville hun gøre det hele igen, hvis hun selv kunne vælge. Berlingske har taget en snak med Baskin om op- og nedture i 2020.

 
For Carole Baskin er det eneste, der betyder noget, at store katte får bedre levevilkår på verdensplan. »Store katte« dækker over tigre, løver, jaguarer, leoparder, sneleoparder, geparder og pumaer. Redigering: Sarah Sander Fold sammen
Læs mere

Du husker måske serien fra foråret om den homoseksuelle, polygame, metamfitaminafhængige, tigerelskende våbenentusiast med hockeyfrisure?

Serien hed »Tiger King – mord, kaos og galskab«, og der var ikke så lidt smæk for skillingen. Bare ti dage efter premieren var serien blevet streamet over 34 millioner gange verden over.

Premieren havde en helt unik timing. Ikke alene var de fleste mennesker på det tidspunkt helt bogstaveligt tvunget til at sidde derhjemme og se Netflix – serien var også tætpakket med et dybt grotesk indhold, og et persongalleri så farverigt, at ethvert kalejdoskop til sammenligning ville synes trist og gråt.

Og det var måske lige akkurat, hvad vi alle havde brug for i en verden med en så usikker og uoverskuelig fremtid:

Eksotiske dyr, ærkerivaler, en sekt med et hierarki baseret på seksuelle tjenester, en mystisk brand, en endnu mere mystisk forsvinden, stofmisbrug, masser af dyreprint, et præsidentkandidatur, en dødsulykke og meget, meget mere. Altsammen på bare syv afsnit.

Hvis ikke man har set Netflix-dokumentarserien »Tiger King«, kan det hele lyde en smule bizart. Men det gør det egentlig også, selv hvis man har set den.

Seriens store omdrejningspunkt er karismatikeren Joseph Allen Schreibvogel, som også går under navnet Joseph Allen Maldonado-Passage, men allerbedst er kendt som Joe Exotic.

Joe Exotiv havde angiveligt over 200 tigre i sin private zoologiske have i Oklahoma. Han sidder nu fængslet, og siden juni i år har hans zoologiske have været overdraget til Carole Baskin. Hans nemesis. Fold sammen
Læs mere
Foto: PR.

Joe Exotic blev verdenskendt, og det samme gjorde hans ærkerival, Carole Baskin, administrerende direktør for reservatet Big Cat Rescue og selverklæret dyreaktivist.

Joe Exotic påstår, at Carole Baskin har slået sin tidligere mand, Don Lewis, ihjel og enten fodret sine tigre med ham eller begravet ham under en septiktank i haven. Han forsvandt 18. august 1997 og blev erklæret juridisk død i 2002.

Berlingske har taget en snak med 59-årige Carole Baskin om, hvordan det er pludselig at modtage dødstrusler i døgndrift i månedsvis, om hendes passion for de store katte, og om på et øjeblik være superskurk i »Tiger King« og senere darling i den amerikanske udgave af »Vild med dans«.

»Jeg har haft et meget interessant år. Det har været chokerende selv for en med mine standarder,« siger hun grinende, da vi hilser over en Zoom-forbindelse på Thanksgiving Day 26. november.

Over fem år dokumenterede skaberne Eric Goode og Rebecca Chaiklin en gruppe mennesker, som alle på hver sin vis beskæftigede sig med private zoologiske haver og særligt tigre og andre større kattedyr.

På reservatet Big Cat Rescue har de årligt 27.000 besøgende, som bliver vist rundt i mindre grupper på 20 mennesker. Gæster bliver anvist at følges tæt, så dyrene ikke bliver forstyrret af et menneskekaos.

»På grund af covid kan vi ikke have den type rundvisninger, hvor 20 fremmede fra hele verden skal gå rundt i nærkontakt. Så vi måtte lukke portene 15. marts,« siger Carole Baskin.

»Tiger King« havde premiere 20. marts, og Carole Baskin ser noget flakkende ud i blikket, da hun sidder og tænker tilbage på en uge med ret store udsving.

I dagene op til premieren på »Tiger King« begyndte der er florere teasere for programmet på Netflix’ egen platform. Carole Baskin og hendes mand, Howard, så som så mange andre de små klip med Joe Exotic i fokus.

»Vi havde arbejdet med producerne i fem år, og de havde sagt til os, at dokumentaren handlede om, hvordan folk mishandler dyr, og hvordan der er brug for, at de bliver beskyttet i naturen. Alle de ting, vi selv arbejdede på, så vi var henrykte.«

Carole og Howard Baskin var i øvrigt, ifølge Carole Baskin, blevet informeret om, at Joe Exotic ikke ville fylde mere end fem minutter i dokumentaren. En kritik, hun før har fremsat flere steder siden seriens premiere.

I Los Angeles Times har seriens skabere svaret på kritikken. Rebecca Chaiklin siger blandt andet: »Jeg vil bare sige, at vi var meget tydelige over for karaktererne.« Og Eric Goode fortsætter: »Hun blev bestemt ikke tvunget (til at være med, red.).«

Alligevel var Carole og Howard Baskin uforstående over det indtryk, de fik af reklamerne for »Tiger King« inden premieren, og de oplevede, at producerne pludselig ikke var til at få fat på.

Carole Baskin og hendes mand, Howard Baskin. De to mødtes i november 2002, Howard friede i november 2003, og parret blev gift i 2004. Fold sammen
Læs mere
Foto: Carole Baskin.

»Min mand og jeg blev enige om, at det umuligt kunne være den samme dokumentar, vi havde arbejdet på. Så vi satte os, ligesom alle andre, og så hele serien ud i én køre. Fra start til slut.«

Det viste sig at være den samme dokumentar som den, de selv havde sagt ja til at være med i. Dog med et noget andet fokus, end de havde regnet med.

»Vi var målløse,« siger Carole Baskin.

Da Carole og Howard Baskin nåede gennem seriens sidste afsnit, sad de, ifølge Carole Baskin, tilbage, stirrende og forbløffede over den forspildte chance, dokumentaren skulle vise sig at være i kampen for dyrs rettigheder. Så ringede hendes telefon.

»Fra det øjeblik ringede den hvert andet minut i tre måneder. Folk sagde, de ville slå mig ihjel, de ville slå min familie ihjel, de ville komme og slippe alle dyrene fri på reservatet. De mente ikke, at katte hører til i bure, og det er jo det samme, jeg mener. Men de forstod ikke, at reservater findes, fordi vi redder katte fra forfærdelige situationer. Vi ville også ønske, at reservaterne ikke var nødvendige. Vi ønsker ikke at være nødt til at redde katte fra dyremishandling,« siger Carole Baskin og fortæller, at mange af dem, der ringede, var både voldsomt berusede og vrede.

»Jeg vil sige, at 99,9 procent af reaktionerne fra folk, der ikke kender os, var vrede. Og jeg måtte se »Tiger King« igen, for jeg forstod ikke, hvorfor det var mig, folk endte med at hade. Det er jo mig, der tager kampen op med alle de skurke, der mishandler kattene.«

Hvordan håndterede du de mange reaktioner?

»Jeg er ikke sådan en, der tager ting personligt. Så det var ikke sådan, at jeg græd mig i søvn hver aften over, hvad folk troede om mig eller de forfærdelige ting, de sagde om min mands forsvinden. Jeg tager ikke den slags personligt. Min familie tog det personligt, og hvis du kan forestille dig, at nogen sagde den slags om din mor, ville du nok også have lyst til at forsvare hende. Det hårdeste for mig var, at det var så sårende for dem.«

Efter premieren på »Tiger King« blev Carole Baskin kontaktet af over 200 medier. Da støvet havde lagt sig, gennemgik hun henvendelserne med sin datter, og de blev enige om, at hun skulle takke ja til »The Tonight Show« med Jimmy Fallon og til »Dancing with the Stars«, der er den amerikanske udgave af »Vild med dans«.

Carole Baskin og Pasha Pashkov i »Dancing with the Stars«, der er den amerikanske pendant til »Vild med dans«. Fold sammen
Læs mere

Henvendelsen fra Jimmy Fallon viste sig at være en prank, men den slags tager Carole Baskin ikke så tungt – for som hun siger, så er videoen set næsten syv millioner gange, og hun fik lov at fortælle om de store katte.

Tilbage var nu »Vild med dans«.

»Den person, der ringede til mig fra »Dancing with the Stars«, hed Dina Catz. Så jeg tænkte straks, at det ikke kunne være hendes rigtige navn. Men jeg tænkte mest på, at det ville være en oplagt mulighed for at få en masse medieopmærksomhed, så jeg kunne fortælle om vores lovforslag om at få stoppet udnyttelsen af tigerunger og få udfaset privat ejerskab af store katte,« siger hun.

Men denne gang var det ikke bare for sjov. Da Carole Baskin debuterede i »Dancing with the Stars«, havde Don Lewis’ (hendes mand, der forsvandt i 1997) familie betalt for at få vist en TV-annonce i forbindelse med danseprogrammet, hvori de efterspurgte oplysninger om hans forsvinden:

»Hans familie fortjener svar. De fortjener retfærdighed. Ved du, hvem der gjorde det her? Eller om Carole Baskin var involveret,« siger familiens advokat i TV-annoncen og udlover en dusør på 100.000 dollar.

Hvor er de nu?

Carole Baskin har ikke meget kontakt med de andre, der optræder i dokumentarserien. Den, hun har mest kontakt med, er Joshua Dial, som i halvandet år var kampagneleder for Joe Exotic, da han stillede op som guvernør og i øvrigt gik efter en plads i Det Hvide Hus.

»Josh Dial ringede til mig over Facetime. Han ringer engang imellem. Det var ham, der så Travis Moldonado skyde sig selv. Så han har selvfølgelig en masse følelsesmæssige problemer at forholde sig til,« siger hun.

Derudover har Carole Baskin været i kontakt med Rick Kirkham, som var producer for Joe Exotics realityprogram. Han blev senere anklaget af Joe Exotic for at have brændt deres studie ned med alle deres optagelser. Rick Kirkham bor nu i Norge.

Trods manglende kontakt holder Carole Baskin fortsat styr på de medvirkende i programmet og deres gøren og laden.

»Lige før du ringede, sad jeg med et »hvor er de nu«-indslag, hvor jeg fortæller om alle de mennesker, der sagde forfærdelige ting om mig i »Tiger King«.«

Og der er ikke sket så lidt. Joe Exotic afsoner – som vi også får at vide i dokumentaren – 22 års fængsel for at have forsøgt at hyre en lejemorder til at tage livet af Carole Baskin.

Mahamayavi Bhagavan Antle, bedre kendt som Doc Antle, er sammen med sine døtre blevet tiltalt for ulovlig handel med vilde dyr i Virginia. Jeff og Lauren Lowe står anklaget for at have overtrådt loven om truede dyrearter.

Tim Stark har fået konfiskeret alle sine dyr og blev anholdt i New York efter flere uger på flugt. Det lader til, at Carole Baskin er den, der er sluppet bedst fra den kontroversielle dokumentar.

»Alle de mennesker fik med programmet adgang til en megafon til at sige forfærdelige ting om mig. Og det viser sig, at de er en flok kriminelle,« siger hun.

Carole Baskin er i oktober i år sprunget ud som biseksuel. Ifølge hende selv har hun været den del af queer-miljøet siden 1980erne, og hun kunne lige så godt være gift med en kvinde som med en mand. Fold sammen
Læs mere
Foto: Jamie Veronica.

Tilbage i reservatet Big Cat Rescue er alting i dag atter fryd og gammen.

Donationer fra tigerelskere strømmer stadig ind, og lønnen, Carole Baskin tjente på »Dancing with the Stars«, kan stort set dække det tab, som reservatet har lidt under efter at have aflyst alle rundvisninger, som udgjorde cirka en tredjedel af omsætningen.

De satser på at kunne åbne Big Cat Rescue for offentligheden, så snart der er en vaccine.

Hvis du kunne gøre det om, ville du så være med i »Tiger King« en gang til?

»Det ville jeg. Der er kommet fokus på problemet, og måske holder folk op med at betale for at få taget billeder med tigerunger, så vi kan redde de store katte. Og hvis det ender med at være resultatet, så var det det hele værd.«