Whistleblower får 31 mio. dollar for bankafsløring

Citigroup prøvede at true Sherry Hunt til at bedrage myndighederne og godkende boliglån med dårlige papirer - helt frem til 2011. Hun anlagde sag og vandt en millionerstatning.

Vrede kunder demonsterer foran finanshuset Citigroup, da skandalen var på sit højeste i oktober 2011. Arkivfoto: Mario Tama/AFP Fold sammen
Læs mere
Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

Sherry Hunt ligner ikke en kvinde, som er bange for ret meget andet end løbske heste og ladte geværer. På fotografiet, som nyhedsbureauet Bloomberg har af hende, står hun i sort-og-hvidternet skovmandsskjorte foran en ladebygning af blikplader med hænderne i lommen og et bestemt udtryk i øjnene.

55-årige Hunt står bag afsløringen af den måske mest opsigtsvækkende skandale i finanskrisens efterbyrd. En skandale, som nu har kostet det amerikanske finanshus Citigroup, hvad der svarer til en lille milliard kroner, og skadet bankens renommé.

Sagen, som Sherry Hunt afslørede, viser nemlig, at løgn, svindel og bedrag fortsatte med at være en del af storbankens faste arbejdsrutine, længe efter at subprime-boblen var bristet, og længe efter at de amerikanske skatteydere kom banken til hjælp. Helt frem til 2011 fortsatte ulovlighederne i bankens afdeling for boliglån, og sidst i februar måtte banken indgå et ydmygende forlig i en retssag anlagt af Sherry Hunt og den amerikanske regering. Banken måtte betale 158,2 millioner dollar ved et forlig, hvoraf de 31 millioner gik til Hunt. Nu har hun fortalt sin historie til magasinet Bloomberg Markets.

Degraderet

Sherry Hunt fødtes ikke til at blive hverken bankchef eller whistleblower. Hun er vokset op i landlige omgivelser i Michigan, blev gift som 16-årig og fødte sit første barn som 17-årig. Hun fik brug for et job, og det skaffede en veninde hende i en lille bank i Alaska. Her skulle hun ekspedere boliglån - altså styre papirgangen - sørge for tinglysninger og underskrifter og andet praktisk. Det blev hun så god til, at hun efterhånden arbejdede sig op i hierarkiet i branchen, og i 2004 blev hun ansat som vicedirektør i Citigroups afdeling for boliglån, Citimortgage.

Fejl i flere og flere stikprøver

Citimortgage er en veritabel lånefabrik med flere tusinde ansatte, som har til huse i en stor, flad betonbygning i et af Missouris endeløse industri- og erhvervskvarterer 50 kilometer vest for St. Louis. Her behandler man lån fra hele USA, og Sherry Hunt var ansvarlig for flere afdelinger. Blandt andet den som solgte lån til de nu statslige realkreditorganisationer Fannie Mae og Freddie Mac.

Hunts afdeling foretog kun stikprøver; der var ikke tid til at tjekke alle lån. Opdagede man en fejl lige fra en manglende underskrift til forkerte indkomstoplysninger blev lånet mærket af som fejlbehæftet. Desværre var der efterhånden noget galt med seks ud af ti lån, som blev taget ud ved stikprøverne, og i 2006 alarmerede Hunt sin nærmeste chef, Richard Bowen.

Bowen alarmerede så igen Citigroups øverste ledelse, hvad han dog ikke fik meget ud af: Han blev degraderet, fik nedsat sin bonus og fik en dårligere bedømmelse i sine personalepapirer.

Bowens historie er allerede kendt, for han fortalte den til den særlige kommission, som præsident Obama nedsatte i 2009 til at afdække finanskrisen. Men Bowen fik altså sine oplysninger fra Hunt, som først står frem nu.

Slanger under stenene

Også Hunt blev degraderet. Hun blev overført til en kvalitetskontrolgruppe som menig medarbejder uden chefansvar. Det afholdt hende dog ikke fra at fortsætte med at holde øjnene åbne.

»Hvad jeg så her var ti gange værre. Hver gang jeg vendte en sten, fandt jeg en slange,« fortæller hun til Bloomberg.

Gruppen havde til opgave at tjekke, om der blev givet rigtige oplysninger i de lånesager, som skulle sendes til godkendelse hos FHA, Federal Housing Administration, en offentlig myndighed, som udsteder statsgarantier for boliglån, så almindelige amerikanerne kan få lån til lave renter.

Hunt indbettede problemerne opadtil i Citimortgage. Som imdlertid reagerede ved simpelt hen at beslutte, at der ikke måte være fejl i mere end fem procent af lånene.

Og en dag blev Sherry Hunt og en kollega bedt om at blive i lokalet efter et møde. En af cheferne i lånefabrikken forklarede hende med rene ord, at enten kom fejlprocenten ned, eller også ville hun »få røven på komedie«.

Det var 22. marts 2011, fire år efter at subprime-krisen brød ud og næsten to et halvt år efter, at USAs regering havde skudt hele 45 milliarder dollar ind i Citigroup for at redde banken.

Hunt gik hjem, tænkte sig om, studerede den nye whistleblower-lov - og ringede til sin advokat. Resten er historie, som man siger. Sherry Hunt er kommet videre med sit liv og siger, at hun intet fortryder, og Citigroup klarer sig nok, for erstatningen på de 158,2 millioner dollar svarer trods alt kun til halvanden procent af bankens nettooverskud i 2011.