USAs detailgiganter i klemme efter kernekunders bolignedtur

Wal Mart og Home Depot nedjusterer og skyder skylden på det usikre låne- og boligmarked. For Wal Marts vedkommende kan det også skyldes for stor succes med egen strategi.

Ingen havde medlidenhed med hedgefondene, der sad inde med mange af de risikofyldte subprime-lån og omgående råbte på en generel rentenedsættelse til at afbøde den seneste internationale krise på lånemarkedet. USAs centralbankchef Ben Bernanke har da også i god kapitalistisk ånd ignoreret deres nødråb, men nu ser det ud til, at en rentenedsættelse også vil komme den tungere ende af markedet til gavn, nemlig dem som er følsomme over for selv den mindste renteforhøjelse. Og som lægger en stor del af deres disponible indkomst i Wal-Mart.

Wal-Mart, verdens største detailkæde, måtte konstatere, at nok var der vækst i andet kvartal, men ikke nok til at leve op til forventningerne. De besluttede derfor at nedjustere prognosen ikke alene til det kommende kvartal, men til den samlede indtjening i 2007. Det løftede brynene, da meddelelsen kom, for med 1,9 mio. ansatte over hele verden og butikker i 13 lande er Wal-Mart så stor, at hvad der overgår dem, kan tages som en strømpil for resten af markedet.

Lee Scott, Wal-Marts administrerende direktør, var da heller ikke sen til at skyde skylden på de faldende huspriser og stigende oliepriser.

»Den amerikanske forbruger er fortsat meget presset på økonomien,« sagde han.

Boligkrise kradser
Også USAs næststørste detailkæde, Home Depot, har nedjusteret forventningerne. På grund af et dramatisk faldende husbyggeri og sammenbruddet i subprime-lån er efterspørgslen på køkkenskabe og gør-det-selv varer i øvrigt dalet.

Home Depots kundekreds kommer fra et bredt udsnit af den amerikanske befolkning, mens Wal-Mart med sine altid laveste priser har en stor del af sin faste kundegruppe blandt de lavtlønnede.

Netop Wal-Marts kundegruppe hører til blandt de mere usikre låntagere, hos hvem subprime-lån med en særdeles variabel rente er mest udbredt.

Lee Scotts forklaring holder kun delvist. Ifølge det amerikanske arbejdsministerium har forbrugerpriserne dog holdt sig relativt stabilt i de senere måneder. Overordnet steg priserne kun med 0,2 pct. i juni mod overraskende 0,7 pct. i maj, men prisudviklingen på de mest basale varer som mad og energi til varme/kulde udlignede hinanden. Priserne på mad steg med 0,5 pct., mens faldende oliepriser gjorde, at energiopmkostningerne faldt tilsvarende med 0,5 pct.

Boomerang
Ifølge FTs Lex-kommentator, Liam Denning, er der tillige en underliggende strukturel forklaring på Wal-Marts problemer. Strategien med at holde markedets laveste priser kræver, at man reducerer blandt andet produktionsomkostningerne mest muligt. Det gør de ved at presse leverandører og underleverandører, og når smertegrænsen er nået, kan leverandøren vælge at dreje nøglen om eller outsource til lande med lavere produktionsomkostninger. De, hvis job bliver outsourcet, er lavindkomstgrupperne, altså Wal-Marts kernekunder. En rentenedsættelse løser altså kun en del af problemet for Wal-Mart.