Ukrudtsmidler og gensplejsning: Monsanto-opkøb driller Bayer-chefen

Portræt: Det var måske topchefen Werner Baumanns karriere-toppunkt, da han i 2016 fik tyske Bayers kæmpeopkøb af amerikanske Monsanto igennem. Men to et halvt år senere er der stadig mange skeptikere, og sagsanlæg i USA over ukrudtsmidlet Roundup gør ikke sagen bedre.

Topfoto
Werner Baumann, topchef for den tyske kemi- og medicinalkoncern Bayer, poserer her ved den årlige generalforsamling i 2016, der blev afholdt 29. april, to dage før han tiltrådte som koncernchef. Mindre end en måned senere afgav han sit første bud på at overtage amerikanske Monsanto i en kæmpefusion, han betragtede som nødvendig for, at Bayer ikke selv blev opkøbt. Sammen er de verdens største producent af såsæd og pesticider til landbruget. Fold sammen
Læs mere
Foto: Oliver Berg / DPA / AFP / Ritzau Scanpix

Det var på forhånd givet, at Monsanto, den store og til tider omstridte amerikanske agrokoncern, ville give sin nye ejer visse hovedbrud.

Men hos tyske Bayer har topchefen Werner Baumann tilsyneladende ikke rystet på hånden på noget tidspunkt i de forløbne to år, siden købet til 63 mia. dollar kom i hus – hverken over købsprisen, det dyreste udenlandske opkøb nogensinde for en tysk virksomhed, eller over Monsantos kontroversielle omdømme.

Og den 56-årige tysker har tydeligvis ikke tænkt sig at begynde at vakle nu, da tusindvis af sagsanlæg mod Monsanto for en formodet kræftrisiko ved ukrudtsmidlet Roundup har føjet ekstra til hovedpinen.

»Jeg har i min karriere oplevet flere situationer, der var meget udfordrende. Selv når presset er stort, forbliver jeg rolig og analyserer sagen sagligt. Altså ser De mig i den sindstilstand, jeg også havde før sommerferien,« sagde han i august til tyske Handelsblatt, da avisen forespurgte, om hans afslappede gemyt var ferierelateret eller afspejlede en særlig evne til at takle svære situationer.

Ukrudtsmidlet Roundup har givet anledning til tusindvis af sagsanlæg mod Monsanto i USA på grund af det aktive stof glyfosat, der ifølge sagerne kan være kræftfremkaldende. Det afviser Monsantos ejer, Bayer, med henvisning til videnskabelige kilder. Midlet er godkendt i Danmark. Fold sammen
Læs mere
Foto: Benoit Tessier / Reuters / Ritzau Scanpix.

Det var umiddelbart efter, at en domstol i USA havde dømt Monsanto til at betale millionerstatning i en sag om ukrudtsmidlet Roundup. På blot en uge efter sagen fik Bayer høvlet 16 mia. dollar af sin værdi på aktiemarkedet, og aktionærerne er altså knap så rolige som Werner Baumann, der har svoret at anke sagen og fastholder, at ukrudtsmidlet ifølge de videnskabelige data er sikkert at bruge. Det er godkendt til brug i Danmark.

Op mod 9.000 lignende sager venter, og de kan ifølge analytikere koste Bayer op mod fem mia. dollar i sagsomkostninger og potentielle erstatningsbeløb. Det understreger ifølge kritikere risiciene ved at overtage Monsanto, både i omkostninger og i omdømme. Selskabets produktion af genmodificeret såsæd har også i mange år været omstridt.

Samtidig truer Roundup-sagerne med at gøre Werner Baumann til en hadeskikkelse blandt aktivister, der længe har kritiseret Monsanto – som da en Twitter-bruger for nylig opfordrede ham til at drikke en liter Roundup.

Monsanto-opkøbet, der gør Bayer til verdens største producent af såsæd og pesticider, har mere end noget andet domineret Baumanns to et halvt år som topchef. Han havde ikke været mere end tre uger i jobbet, da Bayer i maj 2016 afgav det første bud på Monsanto, og kæmpeopkøbet, der først i sommer blev formelt afsluttet, kan blive afgørende for Baumanns skæbne som topchef.

I det hele taget har hans skæbne gennem de sidste 40 år været uløseligt forbundet med den tyske medicinal- og kemivirksomhed. Bagersønnen fra Krefeld er Bayer-mand ind til kernen og har aldrig arbejdet andre steder, siden han som helt nyuddannet økonom ankom til hovedsædet i Leverkusen i 1988.

Han beskrives som en ligefrem, men meget ambitiøs og detaljefokuseret arbejdsnarkoman, der sjældent møder op uden mindst to mapper fulde af excel-regneark spækket med farvekoder og notater, har kolleger fortalt til Wall Street Journal.

»Jeg er en ret beskeden og ydmyg person,« sagde han selv til samme avis i 2016.

Men beskeden er han altså ikke på Bayers vegne.