Rekordbøde til British Airways

En grim dobbeltdækker af bøder på samlet 2,9 mia. kroner har ramt British Airways for at have forsøgt at aftale brændstofafgifter med konkurrenterne. Virgin Atlantic, der anmeldte sagen, er indtil videre gået fri.

LONDON: Engang på et eller andet kontor hos British Airways virkede det måske som en god ide.

Måske tænkte en medarbejder, at der var penge at spare og markedsandele, der kunne fastholdes, hvis British Airways bare lige kontaktede de nærmeste konkurrenter for at aftale, hvordan flyselskaberne sparkede de forhøjede brændstofudgifter videre til passagererne.

I går måtte koncerndirektør Willie Walsh undskylde over for passagererne og erkende, at British Airways havde overtrådt konkurrenceloven i en sådan grad, at flyselskabet kom til at sætte rekorder.

Britisk bøderekord
Fra morgenstunden kom bøden fra de britiske konkurrencemyndigheder Office of Fair Trading (OFT) på 121,5 millioner pund (cirka 1,3 mia. kroner, red.). Det er britisk rekord i bødestraf for at have omgået konkurrencereglerne. Mens selskabet stadig ømmede sig efter den finansielle kæberasler, stod myndighederne op i USA og var parat med endnu et bødeforlæg.

Denne gang var det USAs Department of Justice, der udskrev regningen, og bøden kom til at lyde på 300 millioner dollar, svarende til cirka 1,6 milliarder kroner.

British Airways bliver dermed det første selskab i verden til at få to million-bøder fra to kontinenter inden for 24 timer.

Det er næppe en rekord, der kommer til at blive rammet ind og hængt op på kontoret hos Willie Walsh, der i går forsøgte at lægge afstand til forsøget på at aftale priser.

»Det er helt uacceptabelt og noget vi selvfølgelig fordømmer,« sagde koncerndirektøren.

I oktober sidste år forlod selskabets kommercielle direktør Martin George og kommunikationsdirektør Iain Burns selskabet på grund af sagen.

Razzia
Til gengæld kan Virgin Atlantic ånde lettet op. Det var Richard Bransons flyselskab, der sidste år gjorde OFT opmærksom på fusk med brændstoftillægspriserne.

Tillægget til billetterne steg i en periode på få år fra omkring 30 kroner til knap 400 kroner på længere distancer. Den officielle forklaring var voldsomme stigninger i oliepriserne, men hvad de intetanende passagerer ikke var klar over var, at flyselskaberne indbyrdes aftalte, hvor store afgifterne skulle være.

Virgin Atlantic deltog flere gange i denne praksis, men ifølge en talsmand for selskabet blev det stoppet, straks flyselskabets advokater blev opmærksomme på aftalerne og at de brød loven. Herefter blev OFT kontaktet i juni sidste år og kort efter blev der gennemført en razzia på British Airways-kontorerne.

Det faktum, at Virgin selv kontaktede myndighederne betød, at selskabet fik immunitet, mens British Airways blev ramt med en gigantbøde.

Sagen fortsætter
»Det viser bare, at man skal sørge for at få sine skeletter ud af skabet i tide, inden konkurrenten gør det. Ellers kan det blive meget alvorligt,« sagde en talsmand for OFT.

I Storbritannien er sagen ikke afsluttet for British Airways med bøden. Politiet er nu i gang med at undersøge, om der kan rejses kriminel tiltale.

I USA var det ikke kun British Airways, der blev straffet. Også Korean Airlines modtog en bøde for at have brudt med konkurrencelovgivningen.