Novicens entré i pladebranchen

Torsdag bliver det afgjort, om pladegiganten EMI bliver købt af den karaokeelskende Guy Hands og hans investeringsselskab Terra Firma. Konkurrenten Warner Music har takket nej til at købe EMI, men lurer stadig i kulissen.

Det legendariske, britiske pladeselskab EMI - der bl.a. har The Beatles i porteføljen – ender sandsynligvis i hænderne på et privat investeringsselskab i dag. Dermed er syv års forsøg på overtagelser og fusioner ved vejs ende. Men hvad kan investoren Guy Hands – der er novice i pladebranchen – gøre ved EMI, som erfarne branchefolk ikke har kunnet?

Finansmanden Guy Hands har budt knap 26,5 mia. kr. for EMI, eller hvad der svarer til 260 pence pr. aktie. Et tilbud som EMI onsdag opfordrede aktionærerne til at tage imod, efter det stod klart, at den største uafhængige konkurrent - amerikanske Warner Music - ikke havde tænkt sig at byde på EMI i denne omgang. Her er det værd at erindre, at EMI for kun et år siden afviste et bud fra Warner på 320 pence pr. aktie som ”fuldstændigt uacceptabelt”.

Men tingene har ændret sig. Og EMI’s problemer forsvinder ikke med et trylleslag.

Gode til forandring
EMI, der startede under navnet The Gramophone Company i 1897, 34 år før det åbnede studiet på Abbey Road, har historisk set været gode til at fange tidens toner. Fra klassiske Maria Callas, over efterkrigstidens croonere som Frank Sinatra og Nat King Cole, til 1960’ernes rock med The Beatles og Rolling Stones.

Samme snilde har EMI også vist rent forretningsmæssigt, hvor mindre selskaber som f.eks. Virgin er blevet indlemmet, når de har vist sig gode til at spotte fremtidens navne. Også skiftet fra vinyl til CD’er gik smertefrit, og EMI fik sin del af branchens boom, da folk ændrede formatet på pladesamlingen.

Men den væksten i online-musik generelt, og musikpirateriet specifikt, har EMI ikke kunne tackle med samme dygtighed. I lighed med de andre store konkurrenter, Warner, Universal, og Sony BMG.

Godt nok endte De Fire Store med at omfavne den digitale revolution, som Internettet og CD-brændere medførte, ved selv at sætte musikken til salg på bl.a. iTunes, men det har ikke kompenseret for det vigende pladesalg. Endda er EMI gået videre end de tre andre og sælger musik på iTunes uden kopibeskyttelse, men lige lidt nytter det: Det globale pladesalg forventes at falde hele 11 pct. næste år, hvad der vil gøre det til det værste år for pladeindustrien i et kvart århundrede.

Og ret beset har branchen også selv en stor del af skylden for det dalende salg. For når man køber online, kan man vælge blot at købe enkeltnumre, så det kan også ses som forbrugernes straf for de mange middelmådige albums, der kun har et eller to gode numre. Uanset hvor skylden ligger, så er bundlinien, at indtjeningen er vigende, og EMI’s resultat før skat faldt med mere end 60 pct. til 62,7 mio. pund i det seneste offentliggjorte halvår.

Opsplitning og udsalg forude?
EMI har to hovedforretninger: Produktion af ny musik – f.eks. for Kylie Minogue og Robbie Williams - og forlagsvirksomhed, hvilket går ud på at opkræve royalties, når f.eks. EMI’s sange bliver brugt i film. Den eneste interesserede køber har ikke sagt meget om, hvad der skal ske med den gamle musikbutik.

Ifølge The Independent er Guy Hands eneste udmelding, at ”forretningsmodellen i produktionen må refokuseres, mens den digitale forretning må accelereres”. Forlagsvirksomheden er en sund forretning, der står for 40 pct. af EMI Gruppens indtjening, mens produktionsdelen har kæmpet med problemer i årevis.

Derfor spekulerer analytikere i en mulig opsplitning, hvor produktionen bliver solgt fra. F.eks. til Warner Music, der stadig er interesserede i den del af EMI:

”Den strategi er bedre for Warner Music, fordi de kan nøjes med at købe produktionsafdelingen,” siger Laura Martin fra Soleil Securities Corp. ifølge Bloomberg.

Det vil være godt for Warner, og det kan være den eneste udvej for EMI. I modsætning til Sony BMG og Universal har EMI ikke noget moderselskab i ryggen, og alt har været forsøgt for at vende bøtten af folk, der rent faktisk har erfaring i musikbranchen.

Guy Hands kan naturligvis fortsætte med at forsøge. Men det virker mere oplagt, at han fortsætter en spareplan fra januar, der skal trimme produktions-divisionen og gøre den mere egnet til salg.