Nike-stifter gør klar til exit

51 år efter, at sportsgiganten Nike blev grundlagt, gør medstifteren Phil Knight klar til at give leder-stafetten videre. Men han har ikke let ved at give slip.

Selv om han ikke troede på reklamer, skabte han et af tidens største brands, Nike. Men nu forlader Phil Knight formandsposten. Foto: Steve Dipaola/Reuters Fold sammen
Læs mere

»Hej. Mit navn er Phil Knight, og jeg tror ikke på reklamer.«

Sådan præsenterede grundlæggeren af det dengang unge sportsfirma Nike sig, da han i 1976 havde sit første møde med reklamebureauet John Brown and Partners.

Man må formode, at Phil Knight hurtigt lod sig overbevise. Året efter lancerede Nike sin første brand-reklame, og i dag regnes Nike for at være et af verdens mest genkendelige brands. Alene selve brandet anslås af Forbes at have en værdi omkring de 19 mia. dollar.

Og det sælger: Omsætningen toppede sidste år 30 mia. dollar.

Nike er mere end en virksomhed. »Det har været mit livs passion,« konstaterede den nu 77-årige Phil Knight forleden, da han meddelte, at han vil trække sig fra formandsposten og overlade ledelsen til sin kronprins, Nikes adm. direktør, Mark Parker.

Helt forsvinder han dog ikke. »Jeg ser frem til at bidrage til selskabets fremtid længe efter, at mit formandskab er sluttet,« tilføjede stifteren – uden at uddybe det.

Iagttagere synes da også enige om, at Phil Knight ikke er typen, som har let ved at give slip. I hvert fald var det ikke en glat overgang, da han i 2004 forlod chefposten: Efterfølgeren Will Perez holdt kun i 13 måneder, før han blev skiftet ud, angiveligt efter sammenstød med Phil Knight, som siges at have skabt en tæt insiderkultur i Nike.

Den amerikanske sportsgigant begyndte beskedent i 1964 som Blue Ribbon Sports og fokuserede på at importere japanske sportssko, som den sportsgale Phil Knight selv kørte rundt og solgte fra bagsmækken på sin bil. Snart kom hans makker i firmaet, sportstræneren Bill Bowerman, på ideen om selv at lave sportssko.

Bowerman, der døde i 1999, var en opfindertype og fandt på det karakteristiske mønster på Nike-såler, der giver et godt greb, da han under et eksperiment hældte flydende latex på sin kones vaffeljern.

Men forretningshjernen bag Nike er Phil Knight, der oprindelig er journalist, men fandt sit kald som iværksætter under et MBA-studium. Han fangede hurtigt betydningen af konstant produktfornyelse og billig produktion i udlandet – ikke altid uden kontroverser – men også af at få både nye og etablerede sportsfolk til at bruge Nikes produkter. Mest markant formentlig basketball-stjernen Michael Jordan, der stadig siges at få 60 mio. dollar om året i Nike-royalties, selv om han ikke har spillet professionelt siden 2003.

Ligesom Phil Knight oprindelig ikke troede på reklamer, så var det heller ikke ham, men en bekendt, der i 1971 foreslog navneskiftet til Nike efter den græske sejrsgudinde. Og da han samme år blev præsenteret for det nu berømte »Swoosh«-logo – som selskabet oprindelig betalte sølle 35 dollar for – var han heller ikke imponeret.

»Jeg elsker det ikke. Men jeg vænner mig nok til det,« lød kommentaren.