Metalmangel kan trække stikket til Teslas elbiler

Indtil nogen får ændret på opskriften på gode batterier, vil der blive stadig større efterspørgsel efter sjældent og stadig dyrere metal.

Foto: Lucy Nicholson

Et forholdsvis ukendt metal på seks bogstaver kan blive det, der kan trække stikket på en gryende elbilsproduktion.

Kobolt er nemlig en kritisk del af batterier til bl.a. elbiler som Tesla, og prisen på det sjældnere metal er siden sidste sommer næsten tredoblet på grund af frygten for, at der ikke er nok af det her på Jorden, skriver den amerikanske finansavis Wall Street Journal.

Børnearbejdere er indblandet

Ydermere foregår over halvdelen af verdens koboltudvinding i det politisk ustabile DR Congo, hvor kinesiske selskaber dominerer på området. Omkring 20 procent udvindes pr. håndkraft, og i en rapport fra menneskerettighedsorganisationen Amnesty International for to uger siden blev det klarlagt, at godt en femtedel af koboltudvindingen i DR Congo sker med børnearbejdere, som ofte arbejder under farlige forhold.

DR Congo stod sidste år for udvindingen af 66.000 tons kobolt af de i alt 123.000 tons, som blev udvundet på verdensplan, viser tal fra den amerikanske myndighed U.S. Geological Survey. Dertil kommer, hvad der ikke registreres.

Kobolt er blevet kaldt den nye olie og er en vigtig del af litium-ion-batterier, og indtil nogen finder en måde at fjerne kobolt fra litium-ion-batterier, vil der fremover kun blive endnu større efterspørgsel efter metallet, og størstedelen vil skulle hentes i DR Congo, på samme måde som størstedelen af platinudvindingen sker i Sydafrika.

Apple går forrest med gennemsigtighed

»Jeg tror ikke, at bilproducenterne er så bekymrede for prisen som for tilgængeligheden,« siger George Heppel, konsulent i analysefirmaet CRU International, til Wall Street Journal.

Han forventer, at mangelen på kobolt vil kulminere i 2021 men så tage af, fordi brugen af kobolt i andre brancher bliver forsøgt erstattet af andre stoffer, mens bl.a. Tesla forsøger at udvikle batterier, som gør mindre brug af metallet.

Apple indstillede i marts i år sine indkøb af kobolt udvundet manuelt efter rapporter om børnearbejde og farlige forhold i minerne og arbejder på at kunne producere kommende iPhone-telefoner og øvrigt Apple-udstyr af udelukkende genanvendelige eller direkte genbrugsmaterialer - en holdning, der har givet stor ros fra miljøorganisationen Greenpeace. Apple offentliggør nu samtidig som det første selskab navnene på sine koboltleverandører.

20 procent af al koboltudvinding i det politisk ustabile DR Congo sker stadig med håndkraft, mange steder også med børnearbejdere. Her er minearbejdere i gang med at udvinde kobolt i Tulwizembe i Katanga-provinsen i DR Congo. Arkivfoto: Kenny Katombe, Reuters/Scanpix Fold sammen
Læs mere
Foto: KENNY KATOMBE.

Arbejder på alternativer

Ved et seminar i oktober på Londons metalbørs sagde Tony Southgate, der er direktør for markedsføring af kobolt i Eurasian Resources Group, at »det er nærmest uundgåeligt, at der er telefoner i dette rum« med kobolt, som stammer fra børnearbejde i DR Congo.

Både Apple og Tesla samarbejder ifølge nyhedsbureauet Reuters med mulige, fremtidige koboltudvindingsselskaber i Canada og USA for derved at kunne sikre sig tilstrækkeligt af det sjældnere metal, men i mange år frem ventes den største produktion fortsat at ske i DR Congo. Her ligger seks af verdens ti største koboltselskaber.

Også efterspørgselen på grafit og litium ventes at ville stige voldsomt i de kommende år, efterhånden som myndigheder verden over slår ned på forureningen fra biler, samtidig med at bilproducenterne optrapper deres investeringer i elbiler.