Meget mere end brunt væg til væg

Herhjemme opfattes Ege ofte som synonymt med et neutralt gulvtæppe til parcelhuset, men virksomheden er inde i varmen hos kendte modehuse, har 20 designere tilknyttet og leverer tæpper med et hvilket som helst mønster og design til erhvervslivet.

29BBMegetaepper-svend-fae#4.jpg
BM Business: Direktør Svend Færch Nielsen, Egetæpper i Herning, fotograferet i produktionen.
Læs mere
Fold sammen

Først mærkede de ikke noget hos Ege med hovedkvarter i Herning. Tæpperullerne forlod virksomheden i vanligt tempo, mens resten af samfundet vred sig i krise.

»Da krisen begyndte i begyndelsen af 2008, påvirkede det os ikke, og vi begyndte at overveje, om den mon gik forbi os. Men i oktober var situationen en anden. Vi tjekkede telefonerne for at se, om der var noget galt med dem, for der var ikke længere så mange, der ringede. Vi var et af de sidste led, der blev ramt. Blandt andet fordi vi leverede tæpper til de byggerier, der stod halvfærdige ved krisens begyndelse. Men da de igangværende projekter blev afsluttet, blev der ikke sat nye i gang. Krisen kom også til os,« konstaterer administrerende direktør Svend Aage Færch Nielsen, der tager imod i sit kontor med et blåmønstret tæppe og et matchende rødblåt øje, som han har erhvervet efter et ublidt møde med en vinduesramme ti dage tidligere.

For ikke at risikere knockout lagde ledelsen en krisestrategi, der gik på at holde facaden pletfri på den side, der vendte mod kunderne:

»Vi var enige om, at det var vigtigt for os, at kunderne kunne genkende os før, under og efter krisen. Vi ville derfor ikke skære på ting, der vendte ud mod kunderne: ikke på sælgere, ikke på produktudvikling og ikke på andre tiltag over for kunderne. Det, der var bagved, skar vi ind til benet. Vi vidste ikke, hvor længe det ville vare, så vi startede med at sende produktionsmedarbejderne på arbejdsdeling, men med tiden var vi nødt til at afskedige en del, også i marketing og IT. Alt i alt omkring 100 mennesker.«

Så sent som i 2012 blev uldspinderiet med 75 ansatte i Vejle lukket og produktionen flyttet til Litauen, hvor 50 mand til en lavere løn har overtaget.

»Det har været nødvendige skridt, men det har bestemt ikke været sjovt at fyre så mange. Vi var nødt til at gøre det, også for at beskytte og redde 300-400 andre medarbejdere,« siger direktøren. Det børsnoterede aktieselskab forventer i år at nå en omsætning på op mod 850 millioner kroner og et resultat før skat på op mod 60 millioner kroner – og er dermed nået på omgangshøjde med sig selv før krisen.

»Vi er ikke nået op på at ansætte helt så mange, som vi måtte fyre, og vi har fået en mere lønsom produktion. Vi investerede også under krisen i Bentzon Carpets på Fyn, som vi nu ejer hovedparten af. De har et fladvævet produkt, som vi ikke har i sortimentet, og er blevet godt integreret i vores virksomhed.«

Hurtige striber

Ege er blandt de største tæppeproducenter i Europa: Årligt bliver det til cirka fem millioner kvadratmeter tæppe, primært til erhvervskunder. 2.400 stribede kvadratmeter af dem er denne middag på vej gennem det højteknologiske maskineri i den enorme fabrikshal, hvor gaffeltrucks suser rundt med spiddede tæpperuller som forstavn, og minicykler står til fri afbenyttelse for at afkorte medarbejdernes transporttid rundt på fabrikken. Maskinen kan fremtrylle præcis det tæppe, man ønsker sig – der stoppes hvidt råtæppe ind i den ene ende, og i den anden kører fire meter brede tæppebaner ud i de farvekombinationer og mønstre, der er valgt på computeren. Produktionsmedarbejderen forklarer, at denne ordre er til et dansk hotel, og tæppebanen er delt op i felter, der senere vil blive skåret ud, så målene passer nøjagtigt til hallen og de enkelte værelser.

Tæppebanen ruller rask gennem farveprocessen, og hastighed er et vigtigt konkurrenceparameter, fortæller Svend Aage Færch Nielsen:

»Hastighed og service er meget centralt i vores branche. Tæpper skal helst leveres i går. De planlægges ofte i sidste øjeblik, selv når det handler om et bygge- eller ombygningsprojekt, der har været undervejs i flere år. Vi kan klare en ordre uanset mængde på ti dage, når først beslutningen er truffet – tit er det den del, der tager længst tid, for vi har 3.000-4.000 mønstre, ni grundkvaliteter og flere bagsider at vælge imellem. Foruden 20 designere, som kan komme med oplæg.«

Udover til hotel- og restaurationsbranchen sælger Ege mange tæpper til kontormiljøer, men også til plejehjem og institutioner inden for sygepleje, især i England bruger man tæpper i sådanne institutioner. Her bruger man også tæpper i skoler og på uddannelsesinstitutioner, som Ege også leverer til. Endelig er transportmarkedet, især færger og krydstogtsskibe, et af virksomhedens satsningsområder.

»Vi er herhjemme mest kendt for grå og brune væg-til-væg-tæpper. Det hænger ved, men det er ikke dét, de kender os for i udlandet. Dér kender de os for skræddersyede løsninger. Det er lidt ligesom Ecco, der herhjemme stadig af mange forbindes med andefødder, men i udlandet er et kendt og eksklusivt brand,« siger Svend Aage Færch Nielsen.

Global satsning

Faktisk er det over ti år siden, at salget af tæpper til private boliger faldt så markant, at man hos Ege valgte at drosle ned på den del og i stedet vende strategien mere mod erhvervsmarkedet. Med årene er der også skruet stadig mere op for den globale satsning med datterselskab i Dubai og Kina. Så sent som i sidste måned blev der åbnet hovedkontor for Asien i Singapore:

»Vi har været i Asien i mange år, men ikke prioriteret det særligt. Det har været lidt med venstre hånd, men nu er vi parat til en mere målrettet indsats. Vi har haft en rigtig god udvikling i datterselskabet i Dubai, men der er en modningsproces på et nyt markedet, og det kan kræve, at man har de lange briller på. Blandt andet har vi arbejdet i fem år på at få en ordre på 40.000 kvadratmeter tæppe til et lufthavnsprojekt i Mellemøsten,« siger den 48-årige direktør, der selv har op mod 100 rejsedage årligt og fortæller, at Ege også er begyndt at vurdere mulighederne i Afrika.

Europa er stadig langt det største marked for Ege og aftager omkring 90 procent. Det største eksportmarked er Sverige, og de nære markeder vil fortsat blive plejet:

»At vi søger andre markeder er ikke ensbetydende med, at vi er ligeglade med lande som Tyskland, England og Frankrig, hvor vi stadig har meget stort potentiale.«

Samarbejde med modehuse

I Frankrig har Ege blandt andet promoveret sig ved at samarbejde med modehuse som Chanel og Versace. For Christian Lacroix har virksomheden skabt tæpper, der er designet til udstillinger, som han står for – og catwalken til en af hans haute couture-opvisninger. Ege har også rullet sig ud i en udstillingslejlighed, som det franske magasin Elle Decor årligt udsmykker. Tæpperne er holdt i Jean Paul Gaultiers blå og hvide signaturstiber.

»Vi har en tradition i Ege i forhold til samarbejde med kunstnere. I mange år havde vi vores Art-Line med blandt andet reproduktioner af kendte kunstnere på tæpper, og vi har løbende nye projekter. Skillelinjen mellem kunst og design er ikke altid så voldsom, så springet til modehusene er ikke markant. Det er en verden, vi gerne vil læne os op ad, for mode bevæger sig også over i interiør, som man kan se det helt konkret med Calvin Klein og Esprit, der også har interiør til hjemmet. På det indiske marked bruger vi samarbejdet med en kendt designer mere kommercielt og har fået Rohit Bal til at designe tæpper for os. Han er ikke så kendt herhjemme, men helt i top i Indien. I øvrigt sælger hans tæpper med store blomster og lignende også herhjemme.«

Tredje chef på 75 år

Ellers er danskere og nordeuropæere generelt til det mere afdæmpede, når der skal vælges tæpper, ved Svend Aage Færch Nielsen, der næste år har siddet som administrerende direktør i virksomheden i et årti. Men det er ikke noget særligt i Ege-sammenhæng:

»Hvis man har arbejdet her i ti år, er man stadig en af de nye. Vi har haft mere end ti 40-årsjubilæer de seneste fem år. Og i løbet af de 75 år, vi har eksisteret, har vi kun været tre administrerende direktører. Det er lidt usædvanligt i vore dage.«

Den første var grundlæggeren, Mads Eg Damgaard, som kom af små kår – han var den tiende i en børneflok på 11 og voksede op på et landbrug uden for Herning, hvor børnefødselsdage blev fejret med et blødkogt æg til fødselaren og morens vejledning: »Lille bid af ægget, Mads, og stor bid af brødet«. En nøjsom, men god barndom, sagde han, der viste sig at have usædvanlige talenter som forretningsmand. Han sad også i Herning Byråd og Folketinget for de konservative i en årrække.

I årene frem til hans død i 1999 udviklede der sig en bitter familiestrid om virksomheden og især om familiefonden, og to af hans seks børn forsøgte forgæves at få erklæret faderen alderdomssvækket. Manøvren skulle fravriste ham formandsposten i familiefonden og dermed kontrollen over virksomheden. Mads Eg Damgaard nåede dog inden sin død at bilægge striden. Det skete med et ekstraordinært udbytte på 54 millioner kroner til aktionærerne, herunder børnene. Familien er i dag uden direkte indflydelse på den daglige drift af den børsnoterede virksomhed, hvor hans buste møder besøgende i indgangspartiet. Som Svend Aage Færch Nielsen siger med et smil:

»Mads Eg holder stadig øje med os. Den ånd og de værdier, han repræsenterede, er gået videre. Det føles ikke som et åg, men vi har stor respekt for fortiden. Samtidig med at vi gerne vil være med til at udvikle og sætte trends – vi føler os 75 år unge.«

Billedtekster:

Fantasi: »Hvis man kan tænke et mønster og en farvekombination, kan vi også fremstille den«, siger administrerende direktør Svend Færch Nielsen, mens tæppet »Flower Symphony« er på vej gennem maskineriet bag ham. Mønstret er designet af Eges tyske designer og er bestilt af et hotel i Stuttgart.

B-tekst 2:

Lacroix: Designere fra Ege har flere gange samarbejdet med Christian Lacroix, senest om dette specialdesignede tæppe med farverigt mønster af orientalsk broderi. Tæppet er udviklet til en udstilling af traditionelle kostumer fra Mellemøsten, som modeskaberen har iscenesat på det antropologiske museum Quai Branly i Paris.

B-tekst 3:

Gaultier: Designeren Jean Paul Gaultier i det stribede univers, som Ege har været med til at skabe i en udstillingslejlighed, som udsmykkes af det franske magasin Elle Decor.