Maersk Line skal kæmpe for livet

Verdens største containerrederi er i klemme mellem et udmarvende investeringskapløb og et dårligt marked.

Verdens største containerrederi Maersk Line er i eksistentiel krise. Ifølge Jyllands-Posten har Eivind Kolding, der er den øverste chef for Maersk Line, skrevet et brev, som ud over mange andre advarende betragtninger indeholder følgende:

»Hvis vi undlader at handle nu, vil konkurrenterne overtage vores førerposition i meget nær fremtid.«

Maersk Line er en vigtig årsag til, at B-aktierne i A.P Møller - Mærsk torsdag i denne uge var faldet med 23 procent, siden de toppede i juli, og med 6,5 procent siden udsendelsen af den kortfattede kvartalsmeddelelse 29. november (en periode hvor C20-indekset for de vigtigste danske aktier til sammenligning er steget med 2,2 procent).

Divisionen æder løs af koncernens kontanter, og det står ikke ganske klart, hvornår – og med hvor meget – den vil give et mærkbart afkast.

ALENE I 2005, 2006 OG FØRSTE HALVDEL AF 2007 har A.P. Møller - Mærsks containeraktiviteter (hvoraf Maersk Line udgør langt den største del) brugt over 50 mia. kr. mere på anlægsinvesteringer, end der er kommet i kassen fra driften. Man må retfærdigvis sige, at dette tal også omfatter købet af P&O Nedlloyd for 18 mia. kr. i 2005.

Men det demonstrerer alligevel investeringskravene, hvis Maersk Line skal forsøge at fastholde sin position i et lidet indbringende marked. De enorme investeringer kan i virkeligheden kun opretholdes fordi containeraktiviteterne bliver subsidieret af koncernens langt mere indbringende olie- og gasaktiviteter.

Eivind Kolding peger på, at hvis blot Maersk Line klarede sig lige så godt som rivalen, Singapore-rederiet Neptune Orient Lines, så ville det se lysere ud. En topchef i A.P. Møller - Mærsk holder altså nu et andet rederi op som forbillede for de ansatte. Det er i sig selv revolutionerende og måske betegnende for alvoren i selvransagelsen i rederiet her i slutningen af 2007.

Trods de enorme investeringer i ny kapacitet, har Maersk tilsyneladende svært ved at følge med de mest aggressive rivaler: Nye tal bekræfter Eivind Kolding i, at A.P. Møller - Mærsks position som nummer et på containermarkedet i løbet af få år kan blive udfordret. Det schweiziske rederi Mediterranean Shipping Co. (MSC) og det franske CMA-CGM satser med endnu større investeringer end Maersk Line, viser december-statistikken fra shipping-analysefirmaet AXS Alphaliner.

De to har hver for sig ordrebøger, der målt i kapacitet er større end Maersk Lines. Ja blot med de skibe, som MSC har afgivet faste ordrer på, vil dette rederi kunne blive lige så stort som Maersk Line er i dag, fremgår det.

Hvordan MSC og CMA-CGM finansierer de enorme investeringer er ikke helt gennemskueligt. De er – også sammenlignet med A.P. Møller-Mærsk – særdeles lukkede over for offentligheden. Men de holder ekspansionen i gang år efter år, og det kan vel i sig selv tyde på, at de tjener bedre penge end Maersk på deres containerskibe.

DEN POSITION SOM MARKEDETS STØRSTE, som Maersk Line har købt sig til i løbet af de seneste ti år, er tilsyneladende opnået på bekostning af positionen som »markedets bedste«.

Hvad er der gået galt? Maersk Lines problemer med faldende fragtrater, med at integrere opkøbet af P&O Nedlloyd og med it er velkendte. Eivind Kolding peger også på, at containerrederiet er blevet for bureaukratisk og begår for mange fejl. Alt i alt er rederiet formentlig blevet ramt af de samme problemer, som mange andre virksomheder, der satser på hastig vækst – især i form af virksomhedsovertagelser.

Maersk Line har over for Berlingske Tidende stillet i udsigt, at indtjeningen kan blive fornuftig i løbet af 2009. Det er tænkeligt, at det lykkes: Integrations- og it-problemer kan trods alt løses; det er formentlig muligt at forenkle containerdivisionen, og raterne kan holde et rimeligt niveau. Kulturen kan formentlig også påvirkes.

Men det er faktisk også tænkeligt, at det ikke lykkes: Markedet for containertransport er stadig truet af overkapacitet – et problem, der kan blive væsentligt større, hvis USA rammes af en recession.

Efter at være blevet forkælet med enorme investeringer skal Maersk Line – i sig selv Danmarks største virksomhed – nu kæmpe for at bevise sin eksistensberettigelse.