Han var DFDS' kaptajn Haddock. Nu skal han redde kriseramte Norwegian

Efter 12 år i spidsen for rederikæmpen DFDS skal Niels Smedegaard, der er opflasket i luftfartsindustrien, nu have det norske flyselskab Norwegian tilbage på vingerne igen.

h
I forsøget på at tiltrække unge digitale talenter til DFDS, hoppede den ellers mondæne erhvervsmand Niels Smedegaard i 2016 i en sort t-shirt med et billede af kaptajn Haddock fra Tintin og ordene »disrupt this« Fold sammen
Læs mere
Foto: NIELS AHLMANN OLESEN

Mens alverdens rederier gisper efter vejret under  de største markedsproblemer i årtier, har det danske rederi DFDS styret uden om mange af de negative markedsudfordringer i branchen.

Og da Niels Smedegaard i april forlod rederiet efter 12 år ved roret, var aktiekursen siden hans tiltrædelse i 2007 steget med 148 pct. I samme periode var KAX, der er indekset over alle aktier på børsen i København, steget med 95 pct.

Men nu er det blevet tid til at tage styrepinden og få kriseramte Norwegians aktiekurs og særligt lønsomhed op at flyve.

Det står klart, efter at det norske flyselskab i sidste uge overraskende meddelte, at stifteren Bjørn Kjos stopper med øjeblikkelig virkning efter 17 år som topchef.

Indtil en permanent afløser er fundet, varetager finansdirektør Geir Karlsen rollen som adm. direktør – med hjælp fra Niels Smedegaard, der nu skal fungere som arbejdende bestyrelsesformand.

Kaptajn Haddock i cowboybukser

Niels Smedegaard selv er ikke et ubeskrevet blad i luftfarten. Inden Smedegaard kom til DFDS, var han i mange år leder i luftfartsbranchen, hvor karrieren begyndte i SAS, fortsatte hos Swiss Air og Gate Gourmet i Schweiz, inden han tog til USA for at blive direktør i cateringvirksomheden E-gatematrix.

Det var den svenske erhvervsmand Ivar Samrén, der i sin tid »opdagede« Smedegaard i SAS, og det var samme Samrén, der som formand for DFDS hentede Smedegaard tilbage til Danmark.

»I Schweiz lærte jeg ydmyghed som leder, i USA lærte jeg vigtigheden af at få tingene gjort og nå resultater, mens jeg i Danmark lærte værdien af at få medarbejderne med i processen. Jeg synes, at kombinationen af disse ting præger DFDS i dag,« har Niels Smedegaard tidligere sagt.

Hos DFDS var han manden, der ifølge bestyrelsesformand Claus V. Hemmingen fik transformeret selskabet, gjort forretningen mere lønsom og gjort selskabet større.

Hos rederikæmpen lærte Niels Smedegaard også, at man godt kan passe sit arbejde i cowboybukser. For topchefen, der tidligere havde bandlyst de slidstærke benklæder på kontoret, måtte i takt med stigende digitale udfordringer sande, at han ikke kunne tiltrække de unge digitale talenter, han desperat havde brug for, hvis dresscoden forblev som ved virksomhedens begyndelse – for 150 år siden.

Knirkende erkendte han, »at sådan hang verden ikke sammen længere.« Og lokkende talte han om »skrigrøde sofaer i et udviklingslaboratorium.«

Derfor hoppede den ellers mondæne erhvervsmand i en sort t-shirt med et billede af en søulk a la kaptajn Haddock fra Tintin og ordene »disrupt this«. Den støvede tale rummede en god portion kommunikationsstunt og var lokketoner for at få en ny digital generation til at søge job hos DFDS. Og det virkede.

Niels Smedegaard fortalte i den forbindelse til Berlingske, at han også anså sig selv som »en kaptajn Haddock«, der har en udløbsdato.

Den dato kom i april i år, da Smedegaard stoppede som topchef i DFDS og i stedet blev bestyrelsesformand i Norwegian. Her står han nu over for en helt ny og en helt anden opgave. En kriseopgave.

For mens Norwegian på relativt få år er blevet et stort og betydende regionalt lavprisflyselskab i Europa, er gælden vokset i takt med omsætningen i en sådan grad, at den nu truer med at tage livet af Norwegian.

Norwegian oplyser, at Niels Smedegaard får udvidede beføjelser. Han får særlige opgaver og kommer dermed tættere på den daglige drift. I hvert fald i en periode, indtil han finder en ny, permanent topchef til Norwegian.