Dubai kan blive et nyt iværksætter-mekka

En ny generation af unge globaltorienteret iværksættere har fundet vej til ørkenstaten, der har ambitioner om at skabe en ny vidensbaseret og bæredygtig økonomi. Mød den succesrige 32-årige Magnus Olsson, der har skabt en banebrydende limo-service i Dubai.

Dubai er ved at finde en ny identitet efter byen blev hårdt ramt af krisen. Fold sammen
Læs mere
Foto: AHMED JADALLAH
Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

Man sporer det straks i Magnus Olssons afslappede attitude: hans hullede jeans, polo T-shirten og under det forblæste hår det vedholdende blå blik, der spejler sig i Den Persiske Golf under os.

Den 32-årige svensker og direktør for den succesrige startup Careem indvarsler en ny tid i Dubai i kontrast til tidligere tiders italienske jakkesæt og tunge ure.

Det lille ørkenrige Dubai har sat sig for at skabe ideernes og innovationens æra. Nogen mener ligefrem, at nedturen i 2008 har hjulpet emiratet på vej.

Den økonomiske nedsmeltning i 2008 førte til, at internationale forretningsmænd efterlod Porscher, BMWer og Mercedeser i Dubais lufthavn, på flugt fra forliste forretninger og gæld, der i Dubai kan føre til fængselsstraffe.

I den brølende start af årtusindet kildede denne ørkenstat himlen med bygning efter bygning – højere, større, mere skinnende. Kranerne summede og svingede alle steder, urene blev tykkere, buffeterne mere svulmende af kaviar og hotellobbyerne af kvinder på halsbrækkende stilletter, der solgte sig selv.

Slaget, udløst af den finansielle krise i 2008, kom hårdt og nådesløst og tog mange håbefulde investorer med sig i faldet.

Men under og især efter krakket er Dubai også en anden historie: Fortællingen om de iværksættere, der forsøger at få fodfæste i ørkensandet, i takt med at Dubai er tilbage i form. Ejendomspriserne er alene i år steget med 40 procent. Burj Khalifa, verdens højeste bygning, der efter krisen blev set som et symbol på Dubais overforbrug og dekadence, var sidste år medvirkende til at tiltrække 11 millioner turister.

Den nye hypermoderne metro bliver rost for effektivt at transportere 300.000 passagerer hver dag. Og Dubai er ved at genopstå som et slankere, mere nytænkende og innovativt brændpunkt mellem Europa, Asien og Afrika, hvor sidstnævnte for nogle at se er det nye hotte marked, og som Dubai fungerer som en effektiv base for.

For den svenske iværksætter Magnus Ols­son startede eventyret med at han ledte efter et problem at løse.

»Det afgørende er at have en stærk ide, der løser virkelige problemer,« fortæller han til Berlingske Business Magasin fra sit kontor med linoleumgulve og et forpjusket juletræ i forretningsbygningen Shatha Tower.

Man behøver ikke at have opholdt sig ret længe i Mellemøsten for at vide, at en af de helt store udfordringer er at finde vej – mange områder har ikke gadenavne – og få troværdige taxier til tiden.

Magnus Olsson og hans partner Mudassir Sheikha skabte for halvandet år siden limousine-taxifirmaet Careem, og et foreløbigt højdepunkt for firmaet opstod i efteråret, da STC Ventures, støttet af Saudi Telecom Company, sprøjtede 1,7 millioner dollar – knapt ti millioner kroner ind i foretagendet.

Pengene skal bruges til at udvide forretningsområdet fra Dubai, Abu Dhabi, Dohar, Riyadh, Jeddah og Dammam til yderligere seks byer i Mellemøsten alene i år.

Kernen i limo-servicen, som råder over knap 2.000 biler, er en app og GPS- teknologi. Når en kunde åbner Careems app, finder den automatisk, hvor han er, beder om en destination og beregner en pris. Når en chauffør accepterer bookingen, kan kunden se hans navn, og hvor han er. Han kan efterfølgende give ham en karakter, der vil florere i systemet. Iværksætterne valgte navnet Careem, fordi Kareem betyder generøs på arabisk:

»Vores vision er, at vi ikke blot skaber en business for profit. Vi vil bygge en mellemøstlig institution, der kan have positiv indflydelse i regionen.«

Det er ideer som Careem, som Dubai i nye satsninger og strukturer vil forsøge at fremelske. På tværs af byen springer nye cafeer frem, der er »kontorer« og mødesteder for iværksættere. En af dem er The Cribb, som Berlingske Business Magasin finder oven på et fodboldcenter.

Men man glemmer alt om den lidt spøjse adresse, når man træder ind i cafeen og bliver grebet af energien og ihærdigheden, som stråler ud af de unge mænd, der sidder bøjet over tastaturerne. På en af barstolene i cafeen møder jeg Sameer Sortur, direktør i startup-programmet i360accelerator.

»I løbet af de seneste to år har vi oplevet en dramatisk ændring. En fænomenal forandring i tankegangen i Dubai. Der er opstået et drive i retning af kreative hoveder og innovation for at skabe vedholdende vækst,« siger han.

Den nye kurs er en reaktion på forliset i 2008, og Sameer Sortur trækker på smilebåndet:

»Kun en vidensbaseret økonomi kan klare en ny storm.«

Innovationsprogrammet i360accelerator er et af en halv snes programmer, som skal hjælpe nye, små virksomheder med at sætte sejl.

»Vi så mange ideer, men ingen platform for at udvikle dem. Vi har skabt et økosystem, der kan få innovation til at blomstre med udgangspunkt i Dubai.«

Jeg lader øjnene løbe ned langs rækken af computere og møder 26-årige Ahmed Saads­ ivrige mørke øjne. Hans startup Crowd Analyzer har modtaget 24.000 dollar fra programmet Turn8, som Sameer Sortur administrerer.

Andre business angels har lovet iværksættervirksomheden yderligere 155.000 dollar – på vej mod de 400.000 dollar, som de har behov for i første investeringsrunde. Det hjælper, at Crowd Analyzer lige har vundet en konkurrence i Qatar. Iværksættervirksomhedens speciale er at analysere sociale medier til brug for virksomheder og myndigheder.

»Vi samler data fra sociale medier: reaktioner på events, begivenheder, mærker, produkter. Vi analyserer dem,« fortæller egyptiske Ahmed Saad.

Den store udfordring ved at skabe produktet har været at analysere skiftende følelser og udbrud på forskellige arabiske dialekter.

»Vi blev inspireret af Det Arabiske Forår, som med al tydelighed viste, at sociale medier kan være så magtfulde, at selv myndigheder bliver bange for dem. Den 28. januar 2011 slukkede den egyptiske regering for sociale medier af frygt for deres budskaber,« siger Ahmed Saad.

For at komme i betragtning til at modtage støtte og midler fra Turn8 kræver det en stærk ide og et teknisk team, der kan bakke den op.

Med henblik på Expo 2020, som Dubai i november vandt konkurrencen om at huse, vil Dubais herskere skabe nye tænkemåder. Hidtil har det været vanskeligt for ørkenriget at tiltrække risikovillig kapital og innovative kompetencer udefra.

»Dubai har allerede verdens højeste bygning. Nu vil emiratet forsøge at skabe en vidensbaseret iværksætterkultur. Det er den nye ting,« fortæller Sameer Sortur.

Turn8 er finansieret af DP World, en maritim operatør og udvikler, der forudser, at man i fremtiden vil få mindre brug for store skibe. DP World er delvis statsejet, og det er på den vis Dubais herskeres visioner, der er på spil.

Ud over Turn8 og i360 findes også Silicon Oasis Founders og IN5, begge regeringsinitiativer, der tilbyder rabat på licenser, registreringsafgifter og kontorer, mens SeedStartup er en accelerator udsprunget i den private sektor.

Dybere inde i cafeen, som har fodboldspil, videospil og sofaer, møder jeg 24-årige Mohamed Elwazer fra Kintrans, der ifølge sit visitkort »kan få hænder til at tale.« Han har udviklet en teknologi, der simultant kan oversætte tegnsprog for at hjælpe hørehæmmede.

»Målet er at integrere hørehæmmede langt bedre i samfundet.« En ide, der allerede har modtaget massiv støtte.

27-årige egyptiske Mohamed Hal har ligeledes ramt en nerve ved at løse et udbredt problem: Kopi-produkter.

I første omgang har iværksætterfirmaet Asly især rettet sin knowhow mod at verificere medicin ved at skabe mærkater med numre, som man kan ringe og kontrollere.

»Det er et stort problem i Afrika, at mange Malaria-produkter er falske, og en stor andel af den medicin, man kan købe på apoteker i Mellemøsten, er forfalsket,« fortæller Mohamed Hal, der er en af stifterne. Asly er i forhandlinger med Nestlé og Nike for at støtte virksomhederne i bestræbelserne på at kunne verificere deres produkter.

Innovations-cafeen Cribb åbnede i september. I december slog en anden innovations-cafe Impact Hub, som er en del af en global kæde for iværksætteri, dørene op i skyggen af Burj Khalifa, der som en skinnende cigaretpakke strækker sig mod himlen i hjertet af Dubai. Impact Hub tilbyder entreprenører en arbejdsstation mod et gebyr, hvis deres projekt har en social side. Mere forretningsorienteret er Dubai Marinas Make Business Hub, der tilbyder timer i E-commerce og på sin Facebook-side hævder, at »Geek er the new sexy« – at nørder i Dubai er nyt og sexet.

I en økonomi, der er politisk topstyret, er mange af de nye samarbejdssteder finansieret af velhavende enkeltpersoner på jagt efter nye, driftige teknologi-ideer. Lokale virksomheder er også med til at støtte iværksættere via mentorprogrammer, der skal accelerere iværksætternes vækst.

Mange iagttagere vurderer, at krakket og krisen i Dubai har været gunstig for at fremme iværksætterkulturen.

»Før krisen ville folk bygge massive ting og skabe hurtig profit, finansieret af en masse penge fra regeringen. Alle blev fodret fra toppen så at sige,« siger Magnus Olsson, den svenske iværksætter, og spejder ud mod Den Persiske Golf og Dubais aggressivt skinnende skyline.

»Det har virkelig ændret sig. Efter krisen blev folk nødt til at starte fra bunden og op.«

For Magnus Olsson er det en analyse, der også rammer hans egen modus vivendi. Han arbejdede ligesom sin makker for McKinsey, indtil han for et par år siden fik en hjerneblødning. At se døden i øjnene og overleve blev en katalysator for hans karrie­reskift.

»Jeg besluttede mig for at blive iværksætter igen, ligesom jeg var som teenager i Gøteborg. Det var ikke fordi, jeg fandt livets mening, men jeg fandt ud af, at meningen for mig er at bygge noget. Noget stort.«