Den italienske skomand

Mød Mario Moretti Polegato – tredjegenerations italiensk vinbonde, der skiftede spor og skabte et sko-imperium på ideen om, at sko ikke skal lugte. Han er repræsentant for den kreativitet, og skaberkraft, Italien har brug for netop nu.

En svedig løbetur i Nevada gav Mario Moretti Polegato ideen til skosålen, der kan ånde. Økonomisk kan milliardæren ånde lettet op, men tanken om de italienske politikere giver ham åndenød. PR-foto Fold sammen
Læs mere

Når snakken falder på Italiens nuværende tilstand ændrer Mario Moretti Polegatos stemmeleje og kropsholdning sig pludselig. Han læner sig ind over bordet og taler lavere. Mere monotont. En tristhed akkompagnerer ordene fra den italienske succesiværksætter. Men måske er det allermest en ærgrelse over spildte muligheder for sit elskede hjemland.

»I 20 år har de italienske politikere ikke været deres ansvar bevidst og skabt de reformer, der skal understøtte vækst i det italienske erhvervsliv. Det har kun handlet om at forblive ved magten,« fortæller han.

Bekymringen for Italien er til at tage at føle på med en arbejdsløshed på over 12 pct., der er det højeste niveau, siden man begyndte at måle på det i 1977. Ungdomsledigheden befinder sig på chokerende 40 pct., og fremtidsudsigterne huer ikke den entreprenante skomand.

»Vi (Italien, red.) investerer ikke i den unge generation, og det kommer vi som nation til at lide under de næste 50 år,« lyder det fra Mario Moretti Polegato.

Passioneret iværksætter

Måden, han taler om Italien på, står i skærende kontrast til den 60-årige italieners passionerede fortælling blot få øjeblikke tidligere. Her strømmede ordene stolt ud om den virksomhed, han på under 20 år har gjort til skolandet Italiens største producent af sko og en væsentlig spiller på det globale skomarked.

Han taler dog også om potentiale, og om Italien som en stor flaske champagne fyldt med alt, der er godt her i verden. Men det gode bliver holdt inde og ikke lukket ud, hvor det frit kan boble af liv og virkelyst.

»I Italien har vi masser af gode iværksættere og erhvervsledere, der kan konkurrere med eliten på de internationale markeder inden for mode, fødevarer og industri. Men vi har et træt og tungt politisk system, der holder det nede,« siger han.

Det er dog ikke alle, der er blevet holdt nede af stilstandens lænker. Mario Moretti Polegato bærer selv vidnesbyrd om potentialet i den italienske skabertrang og iværksætterevne.

Butikker over hele kloden

Han er stifter og formand for Geox, der producerer sko til hele verden med 1.200 butikker spredt ud over kloden og en omsætning på over seks mia. kr. i 2012. For få år siden var han kravlet op i top 500 på Forbes liste over verdens rigeste, men med en økonomisk krise, der har taget favntag med Sydeuropa, er han gledet ned som verdens 831. rigeste mand og den 17. rigeste i Italien.

Mario Moretti Polegato er kommet langt, siden han etablerede sit skoimperium under små kår tilbage i 1995. Hans fortælling er en usædvanlig en af slagsen om at tro på sin egen idé og egne evner på trods af minimal erfaring og modstand fra verdens største skomærker.

Det lå langt fra til det tørre italienske højreben, at vinbondens søn skulle skabe en solid international succes med sko.

Mario Moretti Polegatos familie i det nordlige Italien har levet af at lave vin i generationer, og det var også den vej, han oprindeligt selv skulle gå. Han læste ønologi (studiet af vin red.), så han kunne drive vingården, samt jura for at kunne drive forretningen.

Under hans ledelse blev familiefirmaet en af de største eksportører af prosecco (en italiensk mousserende vin, red.), og han rejste rundt til vinmesser overalt på kloden. Det bragte ham i 1980erne til Reno i Nevada.

En løbetur i Nevadas hede blev afgørende for italieneren. Han havde et par træningssko på med gummisål.

Den intense hede fik ham til at svede om fødderne, det var ubehageligt og ikke mindst lugten var skrap. Derfor tog han sin lommekniv og skar nogle huller i kondiskoene, så luft kom ind og sveden ud. Sådan opstod ideen til de sko, der i dag har gjort ham til milliardær.

»90 pct. af alle lande har gummisål. Det giver hygiejneproblemer. Det lugter. Her så jeg pludselig en mulighed for at ændre noget og skabe et nyt produkt,« forklarer han.

Skoen, der kan ånde

Lommekniven løste problemet med varme og svedige fødder, men det betød også, at snavs og vand trængte ind. Tilbage i Italien begyndte han at forske i løsninger. Han udviklede en prototype på en sål med en membran, der tillader sved at komme ud, men ikke vand at komme ind. Det kan lade sig gøre, fordi svedmolekyler er 700 gange mindre end vandmolekyler.

»The breathable shoe« kalder han den. Altså en sko, der kan ånde.

Han patenterede sin opfindelse med det samme. Og netop når talen falder på patenter, genfindes gløden i italienerens stemme. Det er en hjertesag for ham og rent faktisk noget, han underviser i på nogle af verdens mest anerkendte universiteter som Cambridge i England og Columbia i New York.

»Hvis du ikke patenterer din idé, har du intet. Se på Italien. Det er et land af store opfindelser. Fuld af kreativitet og kultur, men få har tjent penge på det. En italiener opfandt espressoen, en anden opfandt isen og en tredje opfandt pizzaen. Ideerne er aldrig blevet patenteret. Der er i dag espresso-cafeer på alle gadehjørner i verden og en masse globale kæder, der ikke er italienske. Pizza Hut er et amerikansk brand, der er at finde på alle kontinenter,« siger han.

Han kalder sig selv flittigt for opfinder og iværksætter på samme tid. Geox som organisation bruger da også tre pct. af det årlige overskud på udvikling og forskning, hvilket har kastet 60 patenter af sig frem til nu. En teknisk afdeling på 15 personer er ansat til at evaluere alle nye materialer og udvikle nye prototyper.

Ansvar og entusiasme

Han forsøgte faktisk at sælge sit patent, sin idé til store skoproducenter. Han bankede på døren hos over 20 af slagsen heriblandt Nike og Adidas. Men han blev afvist.

Mavefornemmelsen sagde ham, at det her kunne blive stort. Bevæbnet med en ukuelig tro på ideen og en masse viden om jura og ikke mindst vin kastede han sig ud i skoindustrien. Tæt på Treviso i Norditalien i den lille by Montebelluna etablerede han sin egen fabrik med fem ansatte.

»Jeg gav dem alle et ansvarsområde. Jeg sagde; du er i marketing, du er i udvikling og du er i produktion. Så gik vi i gang,« fortæller han, og peger på, at i dag, hvor virksomheden er vokset til over 3.000 fastansatte og 29.000 tilknyttede personale i butikkerne, holder han fast i en relativt flad struktur med meget ansvar til den enkle medarbejder.

»Alle chefer er selvstændige i deres egen sektor. Alle skal tage ansvar, og det skiller sig ud fra en typisk sydeuropæisk familievirksomhed, hvor overhovedet har en finger med i alt,« forklarer han.

Vejen til succes handler om entusiasme. Det er et af hans mantraer. Som iværksætter skal du være drevet af passion og entusiasme, hvilket man skal kunne smitte til hele organisationen.

Krisen rammer

Der er behov for at finde iværksætterens entusiasme frem igen. For efter næsten to årtier med fremgang har den økonomiske krise i Europa ramt Geox hårdt. Omsætningen faldt i 2012 med næsten 600 mio. kr. i forhold til året før, og koncernens resultat før renter, skat, afskrivning og nedskrivning (EBITDA) blev halveret i samme hug.

Forklaringen skal ses i lyset af, hvor kunderne kan købe Geox-sko. Over en tredjedel af Geox’ 1.200 butikker er placeret i Italien, og 350 butikker kan besøges i resten af det kriseramte Europa. Forbruget og tilliden har bevæget sig på et lavpunkt og sat en dæmper på lysten til nye sko.

»Geox er store i det sydlige Europa, og her lider vi på salget. Vi er dog en solid forretning, så vi skal ud og investere på nye markeder. Kina satser vi meget på i disse år. Det gode ved Kina er, at forbrugerne allerede forbinder italienske produkter med alt, der er godt. De opfatter Italien som Paradis inden for mode og livsstil. Det er vores fordel lige nu, og det skal vi agere på hurtigt,« forklarer han.

Mens han søger væksten langt væk fra de italienske strandpromenader og romantiske piazzas, kæmper han stadig for at få Italien på ret køl igen. Som en af landets mest kendte erhvervsmænd sidder han i en lang række prominente bestyrelser og har adgang til beslutningstagerne. Det skal udnyttes.

»Jeg er italiener og elsker mit land. Jeg mener, at Italien har alt, hvad der definerer det gode liv. Jeg bestemte mig for at etablere min forretning i Italien og beholde den her. Du kan tro, at jeg vil bruge min position til at skubbe på, at vi får politiske reformer og gang i udviklingen,« slutter Mario Moretti Polegato.