Tiåret for Mars-revolutionen

4. juli er det præcis ti år siden, at Pathfinder landede på Mars. Det blev startskuddet på det Mars-eventyr, der totalt har ændret vores opfattelse af planeten.

Udsigten fra Pathfinder ud over slisken, hvor roveren Sojourner er trillet ned. Foto: Nasa Fold sammen
Læs mere

For ti år siden vidste man uendeligt lidt om Mars' sammenlignet med i dag. Man kunne langt fra bevise om der nogensinde havde været vand på Mars' overflade og derved liv, eller hvad overfladen i det hele taget bestod af.

I dag ved vi, der har flydt vand på planeten. Vi ved endda, at der stadig er enorme mængder af vand på Mars i form af is. Meget tyder på, at der har været liv på planeten i form af bakterier. Mange tror endda på, at der eksisterer mikroskopisk liv på planeten den dag i dag.

Al denne enorme mængde viden kan vi takke Mars Pathfinder for. For den blev startskuddet for det, man må betegne som et rent Mars-eventyr.

Ikke beregnet til forskning

Egentlig var Pathfinder blot beregnet til at være en ren ingeniørmission, der skulle bevise, at Nasa relativt billigt (150 mio. dollars) kunne sende et fartøj til Mars' overflade. Men forskellige tilfældigheder gjorde, at der kom flere og flere videnskabelige instrumenter ombord på Pathfinder og dets lille fjernstyrede køretøj kaldet Sojourner.

Et af de helt centrale videnskabelige instrumenter blev udviklet af det danske Niels Bohr Institut i København. Det var en magnet, som kunne opsamle metaller fra planetens overflade, der derved kunne analyseres med et kamera monteret på Pathfinder.

Uvurderlig viden

Magneten var en stor succes, fordi man blev i stand til at se, hvordan planetens støv var opbygget. Efterfølgende har instituttet udviklet nye mere avancerede magneter, der er blevet en vigtig del af Nasa's efterfølgende Marsmissioner.

Morten Bo Madsen er lektor på Niels Bohr Instituttet og er involveret i samarbejdet med Nasa. Han forklarer, at mens Pathfinder ikke gjorde skelsættende opdagelser som sine efterfølgere, så dannede den grobunden for de efterfølgende meget succesfulde missioner med de to marsrovere Spirit og Opportunity, som stadig triller rundt på planeten i dag - tre år efter deres landning.

- En af de interessante videnskabelige opdagelser Pathfinder gjorde var, at klipper på Mars i langt højere grad ligner de bjergarter, vi kender fra jorden. Man lærte, at Mars har gennemgået en meget mere kompleks udvikling, end man hidtil troede, fortæller planeteksperten.

Skabte internetrevolution

Pathfinders tur til Mars blev en af de mest medieomtalte Nasa-begivenheder siden Apollo- missionerne. For første gang så man farvebilleder fra Mars's overflade i stedet for de tegninger, man var vandt til.

Opmærksomheden var så stor tilbage i 1997, at det blev den største internet-begivenhed nogensinde. Først overgået et par år efter af Monica Lewinsky-skandalen, forklarer Morten Bo Madsen.

Mars-eventyrets fremtid ser endnu mere spændende ud. I 2013 sender det Europæiske Rumagentur, ESA, et fartøj til Mars, der skal bore op til to meter ned i overfladen for at finde spor af mikroskopisk liv.

Bragende Nasa-succes

Missionen blev en bragende succes for Nasa. Oprindeligt var Pathfinder designet til at fungere en enkelt måned. Men først 27. september 1997 fire måneder efter landingen døde signalet fra Pathfinder ud. I det tidsrum havde den sammen med roveren nået at sende 17.000 billeder, 15 kemiske analyser af klipper og jord, samt detaljerede detaljer af vind og vejrforhold på den røde planet tilbage til jorden.