Pesten er meget ældre, end vi anede

Historiens største dræber, pest, har hærget Europa i meget længere tid, end nogen hidtil har anet. Forskere har fundet spor af sygdommen i 5.000 år gamle skeletter.

Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

»Pest er et meget ældre fænomen, end man troede, og var vidt udbredt i Europa og Asien selv før etableringen af byer,« siger professor Eske Willerslev, som har stået i spidsen for et nyt studie af fossilt DNA.

Forskerne har fundet pestbakterien i europæiske og asiatiske bronzeskeletter, som er op mod 5.000 år gamle. Tidligere har »rekorden« lydt på 1.500 år. Det skriver Videnskab.dk.

Forskerne har kortlagt arvematerialerne fra 101 skeletter fra bronzealderen for at finde ud af, hvem der levede hvor, hvordan de var beslægtede, og hvordan de er beslægtet med os i dag

Genomerne gemte på et skelsættende fund: For cirka 5.000 år siden skete der tilsyneladende en meget stor udskiftning i generne i Nordeuropa. Da forskerne testede for pestbakterien i skeletternes DNA, var der bingo.

»Ingen af os er læger, så vi ledte bare efter det eneste, vi havde hørt om - pest - og så fandt vi det sgu,« griner Eske Willerslev, som er tilknyttet Center for GeoGenetik på Statens Naturhistoriske Museum på Københavns Universitet.

Med studiet viser forskerne, at en af historiens absolut værste dræbere har myrdet på livet løs meget længere tilbage i historien, end nogen hidtil har anet.

De fandt pestgenomet i syv individer, spredt både geografisk og over tid - fra cirka 5.000 år gamle individer fra Sibirien over et cirka 4.000 år gammelt skelet i Polen til et cirka 3000 år gammelt individ ved begyndelsen af jernalderen i Armenien.

Igennem de nye analyser kan man nu følge udviklingen af pestbakterien fra for 5.000 år siden og frem til 1300-tallet, hvor Den Sorte Død hærgede igennem Europa og udryddede op mod halvdelen af befolkningen. Ved at nærstudere de årtusinder gamle pestgenomer kan man desuden se, hvordan sygdommen trin for trin blev farligere.

Pestbakterien har efterkommere, der stadig hærger visse lande i dag inklusiv USA. Studiet kan derfor have store implikationer for sygdomsbekæmpelse og for forståelsen af vores historie.

BNB