Nu kender vi Solens skæbne: Den bliver en kæmpe krystalkugle

Universet er fyldt med gigantiske krystalkugler, der i virkeligheden er oldgamle stjerner. Sådan bliver også skæbnen for vores egen stjerne, Solen. Det fastslår forskere i nyt Nature-studie.

Hviddværg
Om milliarder af år, når Solen er blevet en såkaldt hvid dværg, vil dens indre størkne til en slags krystalkugle, og det kan forlænge Solens liv betydeligt. Fold sammen
Læs mere
Foto: University of Warwick/Mark Garlick

Det er på én og samme tid storslået og ganske trist at tænke på.

Men en skønne dag vil kernen i vores livgivende stjerne, Solen, størkne og blive til en kæmpemæssig og voldsomt tung krystalkugle.

Det fastslår forskere fra det britiske University of Warwick i et nyt studie, der netop er offentliggjort i det anerkendte videnskabelige tidsskrift Nature.

For næsten præcis 50 år siden fik astronomer begyndende mistanke om, at stjerner af nogenlunde samme størrelse og ganske almindelig klasse som Solen kan ende deres liv som krystalkugler. Det vil ifølge forudsigelsen ske, når stjernerne har brugt deres brændstof og er faldet sammen og blevet til næsten passive og såkaldte hvide dværge.

Men nu har astrofysikere på baggrund af observationer fra den europæiske Gaia-satellit fået den første dokumentation for stjerne-krystallisering.

»Dette er den første direkte evidens for, at hvide dværge krystalliserer eller skifter fra flydende til fast,« siger studiets hovedforfatter, Pier-Emmanuel Tremblay, i en pressemeddelelse.

Han tilføjer, at der alene i vores galakse, Mælkevejen, må være milliarder af den slags respektindgydende krystalkugler. Det skyldes, at stjerner lidt større end Solen forholdsvis hurtigt har brugt deres brændstof og dermed allerede er endt som gigantiske krystaller.

Heldigvis kommer der ifølge forskernes beregninger til at gå omkring ti milliarder år, før end vores egen sol bliver en krystalliseret hvid dværg.

Længe forinden vil det imidlertid være ude med Jorden.

Solens og Jordens skæbne

Om cirka en milliard år ventes Solen at være blevet så stor og varm, at livet næppe vil kunne overleve på Jorden. Om cirka fem milliarder år ventes Solen at have pustet sig op til en mægtig rød kæmpe, der vil opsluge de indre planeter Merkur, Venus og i sidste ende formentlig også Jorden – hvorefter det vil være helt og aldeles ude med vores klode.

Men derefter vil Solen kaste sin store ydre skal af sig og forvandle sig til en langt mindre og kompakt hvid dværg, og det er i den fase, at den vil ende med at størkne eller krystallisere sig.

Under en krystallisering placerer atomer sig i et fastlåst og ordnet mønster, som kan sammenlignes med flydende vand, der fryser til is – blot ved en væsentligt højere temperatur. I en hvid dværg er det atomer af ilt og kulstof, der krystalliseres under voldsomt tryk.

Krystalliserede hvide dværge kan »leve« uanfægtet videre i milliarder af år. Af samme årsag mener forskerne, at utallige stjerner i Mælkevejen må være flere milliarder år ældre, end man tidligere har antaget.