Nu kan vi se Mælkevejen i al dens pragt – og den er skæv

Vi kan ikke se vores kolossale galakse udefra. Alligevel er det lykkedes astronomer at danne et enestående 3D-billede af dens form.

Sådan mener astronomer, at vores galakse, Mælkevejen, i virkeligheden ser ud – skævvredet og snoet ude i enderne. Fold sammen
Læs mere
Foto: NAO/CAS

Normalt tænker vi på Mælkevejen som en stort set flad skive.

Det indebærer, at hvis ellers vi kunne se vores enorme spiralgalakse direkte fra siden, burde den mere eller mindre ligne en lysende streg i universet.

Men sådan ser den ikke ud. I virkeligheden er Mælkevejen med dens et sted mellem 200 og 400 milliarder stjerner snoet og skævvredet.

Det viser et omfattende kinesisk-australsk forsøg på at skabe et 3D-kort over vores galakse. Kortet blev til ved at måle den præcise afstand ud til 1.339 fikspunkter bestående af en særlig klasse af voldsomt lysende og pulserende stjerner.

På den baggrund kunne astronomerne beregne, at jo længere bort fra centrum man kommer på galakseskiven, jo mere snoet og skævvredet bliver den.

Forklaringen er efter alt at dømme, at de voldsomme kræfter fra Mælkevejens roterende centrum påvirker yderområderne på den mindst 150.000 lysår lange galakseskive.

Det nye forskningsresultat er offentliggjort i tidsskriftet Nature Astronomy.

Mariehønen over Danmark

Det er en af astronomiens helt store udfordringer at danne et bare nogenlunde præcist billede af den galakse, vi tilhører. På grund af de uoverstigelige afstande i tid og rum kan vi ikke se den udefra.

Det svarer til at være en mariehøne, der ikke kan få et overblik over Danmark, men kun over en enkelt parcelhushave, fordi den ikke kan flyve tilstrækkeligt højt op.

Trods denne stærke begrænsning mener astronomer at kunne fastslå, at Mælkevejen består af blot to store spiralarme, hvorfra en række mindre »spiralfingre« stikker ud.

I en af disse »fingre« befinder solsystemet og dermed Jorden sig i en afstand af omkring 25.000 lysår fra det stærkt koncentrerede centrum af galaksen.

Mælkevejen er en relativt stor galakse. Men vores nærmeste større galakse, Andromeda, er endnu større og menes at indeholde omkring 1.000 milliarder stjerner, hvilket er tre-fire gange flere end Mælkevejen.

Andromeda, der også er en spiralgalakse, befinder sig ca. 2,5 millioner lysår borte og er det absolut fjerneste, man kan se på nattehimlen med det blotte øje. Den åbenbarer sig som en lille vatagtig tot på den nordlige himmelkugle.