Nu har dværgplaneten fået jordbesøg

Fredag eftermiddag gik NASAs rumsonde Dawn i kredsløb om Asteroidebæltets største og eneste runde himmellegeme, Ceres.

Foto: -. Dværgplaneten Ceres fotograferet fra en afstand af 46.000 km fra NASA rumsonde Dawn. I de kommende måneder kan Dawn muligvis afsløre, hvad der gemmer sig i de to klart lysende prikker, der ses på overfladen af Asteroidebæltets største himmellegeme. Foto: NASA
Læs mere
Fold sammen

På afstand ligner den en golfbold. Men en 930 km bred af slagsen.

Ceres er det største himmellegeme ude i det klippefyldte Asteroidebælte mellem Mars og Jupiter og den nærmeste såkaldte dværgplanet fra Jorden

Fredag eftermiddag dansk tid fik den for første gang nogensinde besøg fra Jorden, da NASAs rumsonde Dawn gik i et kontrolleret kredsløb om den.

Det skete i en afstand af ca. 40.000 km over Ceres, nogenlunde svarende til en tiendedel af afstanden mellem Jorden og Månen.

I de kommende uger vil rumsonden langsomt blive trukket nærmere Ceres af dværgplanetens svage tyngdefelt. Når den er nærmest, vil den befinde sig bare 380 km over himmellegemet, der muligvis gemmer på et flydende ocean af vand under sin overflade.

Det overordnede formål er at få dybere indsigt i planeters dannelse. De talrige små og større bjekter i Asteroidebæltet betragtes af astrofysikere som protoplaneter, der var på vej til at smelte sammen til rigtige planeter.

Men håbet er også, at man kan få afdækket, hvad der gemmer sig i to bemærkelsesværdige lysende pletter, som for nylig er opdaget på Ceres’ overflade. De meste oplagte forklaringer er, at der er tale om reflekterende vandis eller slet og ret vulkansk aktivitet.

Ceres er den eneste asteroide, der i kraft af sin ret store masse har været stor nok til at opnå en rund form.

Dawn blev opsendt i 2007 og besøgte for godt tre år siden Asteroidebæltets næststørste himmellegeme, den deforme og ca. 525 km brede asteroide Vesta. NASAs rumsonde vil fortsætte sine videnskabelige undersøgelser af Ceres frem til næste år.