Nu går jagten ind på Planet X

Franske forskere har indskrænket søgefeltet, hvor den mystiske niende planet i solsystemet måtte gemme sig.

For en måned siden jublede astronomer verden over, da forskere tilknyttet det californiske Caltech-institut offentliggjorde, at der med endog meget stor sandsynlighed gemmer sig en vaskeægte planet op mod 100 milliarder kilometer fra Jorden. Fold sammen
Læs mere
Foto: NASA

Astronomer er praktisk taget sikre på, at den ligger derude i mørket: Solsystemets niende planet med en masse omtrent ti gange større end jordens.

Men hvor?

For en måned siden jublede astronomer verden over, da forskere tilknyttet det californiske Caltech-institut offentliggjorde, at der med endog meget stor sandsynlighed gemmer sig en vaskeægte planet op mod 100 milliarder kilometer fra Jorden.

Hvorved solsystemet har mulighed for at genvinde den niende planet, som man mistede, da Den Internationale Astronomiske Union i 2006 degraderede Pluto til en sølle dværgplanet.

Gennem mere end et år havde Caltech-forskerne nøje målt banerne af seks mindre himmellegemer, der ligger helt ude i Kuiperbæltet nær Pluto. For banerne var mildest talt mærkværdige.

Så mærkværdige, at banerne stort set udelukkende kunne forklares ved at placere et tungt objekt væsentligt længere ude i solsystemet: En stor planet, som ved hjælp af sit kraftige tyngdefelt udøver et træk i de seks små himmellegemer – nærmest som er den i besiddelse af en usynlig lasso.

Forskerne beregnede tilmed, at den mystiske Planet X må ligge omtrent 20 gange længere væk fra Solen end Neptun, og at den må bruge mellem 10.000 og 20.000 år på at kredse en enkelt gang om vores lokale stjerne i en særdeles elliptisk bane.

Siden har andre forskergrupper gået Caltech-folkenes data igennem, og de når frem til samme resultat: Den niende planet er med al sandsynlighed virkelig. Ja, faktisk er der kun omkring 0,007 procent chance for, at de seks små himmellegemers excentriske baner er en ren og skær tilfældighed.

Men hvor i alverden gemmer den mørke Planet X sig?

Snævert søgefelt

Et fransk forskerhold er nu kommet til hjælp. For ved hjælp af matematiske modeller har de indskrænket søgefeltet.

»Vi har skåret arbejdet ned til det halve,« siger Jacques Laskar fra observatoriet i Paris til nyhedsbureauet AFP. Han er en af forfatterne på en aktuel forskningsartikel om den niende planets mulige beliggenhed derude.

Søgefeltet er dog fortsat så stort, at der kan gå adskillige år, før man med et meget kraftigt teleskop måtte have spottet den fra Jorden.

Matematikken kom i brug

Der er imidlertid præcedens for at finde planeter alene på baggrund af matematiske udregninger af, hvor de måtte befinde sig. Sådan fandt astronomer planeten Neptun i 1846.

Året forinden havde den franske matematiker Urbain Le Verrier studeret planeten Uranus’ bane. Han fandt så stor en skævhed i dens kredsløb, at den efter hans beregninger måtte være under indflydelse af et andet tungt himmellegeme, som han beregnede den omtrentlige beliggenhed af. Hvorefter tyske astronomer ved hjælp af et teleskop i Berlin fandt Neptun stort set præcist det sted på himlen, som Le Verrier havde forudsagt.

Le Verriers nutidige kollega Jacques Laskar og hans team regner med, at de i de kommende år yderligere kan indskrænke feltet, hvor Planet X måtte befinde sig. Det skyldes, at de får stadig flere data om de små himmellegemers baner fra NASAs rumsonde Cassini, der i årevis har svævet rundt omkring planeten Saturn.