NASA: Vi har løst et »vigtigt« Mars-mysterium

NASA lover i morgen at løfte sløret for en banebrydende opdagelse i udforskningen af Mars. Astrofysiker Kjartan Kinch advarer mod at forvente for meget.

Forskerholdet bag NASAs Mars-program har ifølge rumagenturet selv løst et »kæmpe« mysterium om Mars. Den nye viden bliver præsenteret på et pressemøde i Washington mandag. Fold sammen
Læs mere
Foto: NASA

NASA har gjort en »vigtig videnskabelig opdagelse« under sin igangværende udforskning af Mars. Løst et sandt »Mars-mysterium«. Det skriver det amerikanske rumagentur selv på sin hjemmeside.

Her annoncerer NASA et pressemøde i sit hovedkvarter i Washington mandag klokken 17.30 dansk tid.

»NASA vil gå i detaljer om en vigtig videnskabelig opdagelse,« lyder den skriftlige appetitvækker.

Det store spørgsmål ligger ligefor: Hvad har NASA fundet ud af om Mars? Herom er rumagenturet ganske hemmelighedsfuldt. Men astrofysiker Kjartan Kinch fra Niels Bohr Instituttet på Københavns Universitet vurderer, at der nok næppe er udsigt til mere skelsættende nyt end som så.

»De har formentlig fundet frem til et nyt resultat, som Mars-forskere vil anse for at være stort. Men NASA-folkene kan altså også godt finde ud af deres pressearbejde, og de slår jævnligt pressemøder op i samme stil for at fortælle om mindre opdagelser,« siger han. »Så man skal ikke forvente at få vendt op og ned på sin verdensopfattelse. De har næppe fundet liv på Mars.«

Saltvand i lange baner

De videre informationer i den nævnte NASA-annoncering begrænser sig til at omfatte deltagerlisten på pressemødet. NASA-direktør Jim Green og Michael Meyer, der er NASAs førende forsker på holdet bag Mars-programmet, er to af mandagens talere. De flankeres af et mere ubeskrevet blad i NASA-regi, nepalesisk-fødte Lujendra Ojha.

Han er ph.d.-kandidat i planetarisk videnskab på Georgia Institute of Technology i Atlanta og gjorde tilbage i 2011 et fund, der bragte ham på de førende rumforskeres læber og i spalterne hos det anerkendte naturvidenskabelige tidsskrift Science.

Lujendra Ojha studerede dengang kratere på Mars. Ved hjælp af et selvudviklet computerprogram kunne han sammenligne store mængder billeder af skrænterne rundt om planetens kratere. Det viste sig, at nogle hundrede meter lange mørke striber i skrænterne ændrede sig med årstiderne. Opstod i løbet af foråret, voksede i løbet af sommeren og forsvandt igen med vinteren. Således mente forskere, at den dengang 21-årige studerende havde tilvejebragt det første tegn på flydende saltvand på Mars' overflade.

Kjartan Kinch tror da også, at NASAs mandags-pressemøde kommer til at handle om netop saltvandet og de lange mørke striber.

»Det gætter jeg på. Emnet har haft høj prioritet i NASA, fordi det selvfølgelig er afgørende i forhold til, om der kan eksistere levende mikroorganismer på Mars. Og med de deltagere, der er med på konferencen, er det sikkert det, der er på dagsorden. De vil nok hævde, at de har knækket koden, der forklarer, hvordan de her striber bliver dannet i kraterne,« siger astrofysikeren og tilføjer:

»Viser det sig at være saltvand, tyder alt jo på, at Mars er en lidt mere beboelig planet for nogle eventuelle mikroorganismer, end vi tidligere har troet.«

Mars kan lære os om Jorden

Meget tyder altså på et mindre skridt for Mars-forskningen, mens det helt store spring lader vente på sig. Som vi har hørt det så ofte før. Men vi sidder alligevel som på nåle, når der atter er nyt - stort som småt - om vores naboplanet.

»Der bliver hele tiden lagt sten på det byggeri, der forklarer vandets historie og udvikling på Mars. Og vandet er en forudsætning for liv, som vi kender det, så hver gang vi hører nyt om vand på Mars, får det Mars til at minde mere om Jorden. Det er interessant. For jo flere træk, Mars viser sig at have til fælles med Jorden, jo mere kan vi lære dels om Jorden, dels om liv på Mars i fortiden, nutiden og fremtiden,« siger Kjartan Kinch.

Måske flyder der vand på Mars. Måske findes der et menneskeligt modstykke derude et sted. Måske gjorde der engang. Uvisheden er intakt, men én ting er sikkert: står NASAs ord til troende, bliver vi klogere mandag eftermiddag.