Kometen ISON: Nu er afgørelsens time her

Kometen ISON har været livligt diskuteret i månedsvis: Bliver den århundredets komet – eller en fuser? Det afhænger af dens møde med Solen i dag.

Foto: NASA
Lyt til artiklen

Vil du lytte videre?

Få et Digital Plus-abonnement og lyt videre med det samme.

Skift abonnement

Med Digital Plus kan du lytte til artikler. Du får adgang med det samme.

Så er det alvor for ISON. Torsdag aften omkring klokken halv otte passerer kometen tæt forbi Solen, og her risikerer den at fordampe eller gå i opløsning. Hvis den klarer turen, kan den dukke op på decemberhimlen som en af de klareste kometer i dette århundrede. Det skriver Videnskab.dk.

ISON er ikke kun spændende, fordi den måske bliver synlig med det blotte øje her fra den nordlige halvkugle. Kometen er også interessant, fordi den strejfer Solen, og ikke mindst fordi den kommer langvejs fra.

Kometens bane tyder på, at den kommer fra Oort-skyen i det yderste af Solsystemet. Her kredser utallige små islegemer, der er blevet tilovers fra Solsystemets dannelse. Ind imellem begiver en isklump sig indad i Solsystemet og bliver til en komet.

Læs også hos Videnskab.dk: Kometen ISON blusser gradvist op

Studiet af ISON kan fortælle os noget om Solsystemets barndom, så derfor studeres den nøje ved hjælp af mange forskellige teleskoper i rummet og på landjorden.

Astronomerne kan kun gisne om ISON's skæbne, for der er ikke mange fortilfælde. Det er sjældent, at kometer kommer så tæt på Solen, som ISON gør det, og astronomerne ved ikke ret meget om kometens størrelse og sammensætning.

Sikkert er det imidlertid, at den vil svinge rundt om Solen med en tophastighed på cirka 378 kilometer i sekundet, og når den er tættest på, vil der være mindre end 1,2 millioner km til Solens overflade.

Læs også hos Videnskab.dk: Se en komet helt tæt på

Når ISON er helt derinde, vil dens overflade bliver varmet op til 2.700 grader celsius, så meget af kometen vil uden tvivl fordampe. Kun hvis dens kerne er større end 400 meter i diameter, vil den overleve hedeturen.

Det er uhyre svært at måle kometkernens størrelse præcist, for den er indhyllet i en sky af støv og gas - den såkaldte koma. Ud fra observationer foretaget med rumteleskopet Hubble kan astronomerne sige, at kometkernen højst er fire kilometer i diameter.

Andre observationer peger på en diameter på mindst 800 meter, så kometen burde kunne klare varmen. Den vil sandsynligvis ikke fordampe fuldstændig.

Læs også hos Videnskab.dk: Læs også hos Videnskab.dk: Hubble spotter det, der kan blive århundredets komet

Men selv om ISON ikke forsvinder helt, er det ikke sikkert, at den forbliver i ét stykke. Der er en risiko for, at kometen bliver revet i stykker i Solens kraftige tyngdefelt. Tyngdekraften fra Solen er ikke den samme overalt på kometen, så forskellige dele af den påvirkes forskelligt.

Disse såkaldte tidevandskræfter vil hive og flå i kometen, når den passerer Solen, så det er muligt, at kometen går i småstykker og ikke dukker helskindet op igen.

Faktisk antyder de allernyeste observationer, at kometkernen allerede nu er ved at gå i opløsning. Kometen er blusset op, fordi den udsender en masse støv, og det kan skyldes, at kernen er gået itu. Men intet er sikkert endnu.

Kometen, der kort tid efter opdagelsen den 21. september 2012 blev udråbt til århundredes komet, kan ende som årets astronomiske skuffelse. Men den kan altså også gå hen og blive et særdeles smukt syn på himlen - især hvis man ved, hvor man skal kigge hen, og hvornår man skal gøre det.

Læs hvornår du selv kan få øje på ISON på himlen hos Videnskab.dk.