13 ton superlaboratorium i rummet

Om alt går vel, bliver Europas hidtil største rumlaboratorium sendt af sted på torsdag til Den Internationale Rumstation ISS. Navnet er Columbus, det er lige så stort som 16 dobbelte klædeskabe, og danske forskere har betragtelige andele i projektet. PDF: Colombus

Hvordan gror planter i vægtløshed, hvordan klarer det menneskelige kredsløb at blive udsat for måneders vægtløshed, hvordan ser et tordenvejr egentlig ud oppefra?

Det er bare tre blandt de hundredvis af eksperimenter, som snart ventes at kunne blive udført fra det største forskningslaboratorium i rummet nogensinde.

Dette superlaboratorium har navnet Columbus, og det er Europas største enkeltbidrag overhovedet til Den Internationale Rumstation, ISS, der svæver rundt knap 400 km over os.

Om alt går vel, går det løs nøjagtig kl. 10.31 dansk tid på torsdag.

Da ventes den amerikanske rumfærge Atlantis nemlig at løfte sig fra affyringsrampen på Kennedy Space Center i Florida med sin dyrebare og næsten 13 ton tunge europæiske last, der ligger lige på grænsen af rumfærgens lasteevne. Et par dage efter vil rumfærgen dokke til rumstationen, hvorefter superlaboratoriet kan kobles sammen med den 58 meter lange og 44 meter brede rumstation med tre astronauter om bord.

Danmark i rummet
Men forinden har ligget års arbejde med at designe og udvikle modulet samt forberede de talrige eksperimenter, der skal udføres i og fra Columbus – et arbejde, der har kostet op mod syv mia. kr. at gennemføre på laboratorier over hele Europa, herunder også i Danmark.

Civilingeniør Thomas A. E. Andersen fra rumfirmaet Damec Research beskriver perspektivet på denne måde:

»Det spektakulære er, at Europa nu for første gang får sit eget laboratorium i rummet. Vi går fra at have det, der svarer til en cykel, til nu at have en dobbeltdækkerbus. Det vil give os langt friere muligheder på forskningsfronten i rummet.«

Damec Research har gennem årene leveret hele to ton medicinsk udstyr til bemandede rummissioner, inklusive ISS. Specialet er kondicykler til astronauter samt lungefysiologiske instrumenter. Udstyret benyttes bl.a. til at holde astronauternes kredsløb i gang i form af hyppige cykelture samt til at måle deres evne til iltoptagelse og lignende.

Firmaets domicil i Odense bliver et af flere kontrolcentre i Europa, der får til opgave af overvåge den datamængde, der strømmer ned til Jorden fra Columbus-modulet.

På Danmarks Rumcenter i København er man under ledelse af seniorforsker Torsten Neubert i fuld gang med at forberede en række helt anderledes eksperimenter, der skal udføres fra Columbus.

Projektet hedder ASIM, Atmosphere-Space Interactions Monitor og får til formål at observere atmosfæren ovenfra med en række specialudviklede kameraer.

»Vi vil i detaljer kunne overvåge, hvordan f.eks. et tordenvejr udvikler sig – hvordan støv og vanddråber slynges langt op fra de nedre lag af atmosfæren. Det kan medvirke til at give os en mere detaljeret forståelse af atmosfærens dynamik, hvorved vi kan forbedre og finjustere de klimamodeller, der bl.a. anvendes i studier af den globale opvarmning,« forklarer Torsten Neubert.

ASIM-projektet bliver dog først realiseret i 2011. Til gengæld er der en stor sandsynlighed for, at de 160 kilo instrumenter til projektet bliver fragtet op til ISS på det ubemandede europæiske transportrumskib ATV, der ses som et af europæisk rumfarts mest ambitiøse tiltag nogensinde.

En ny europæisk epoke
Den første ATV-opsendelse har været udskudt flere gange, men i januar næste år forventer man, at det endelig vil lykkes at få det teknisk avancerede forsyningsrumskib skudt af sted fra den europæiske opsendelsesrampe i Fransk Guyana.

Det vil bringe ISS ind i en helt ny epoke, hvor man vil være uafhængig af amerikanske rumfærger og russiske Soyuz-rumskibe til at fragte brændstof, vand, mad og videnskabeligt udstyr op til rumstationen. ATV vil nemlig kunne fragte en last på ca. otte ton op til rumstationen, og alt vil foregå via fjernstyring.

Det danske rumfirma Terma A/S har således leveret den software, der har gjort det muligt for astronauterne på ISS på forhånd at simulere, hvordan man kobler det ubemandede rumskib sammen med ISS.

ATV får endda en yderst efterspurgt ekstra funktion som affaldscontainer. Astronauterne vil nemlig løbende kunne fylde den tømte beholder med affald, så når den efter en sammenkoblingsperiode på typisk seks måneder sendes i en særlig bane for at brænde op i Jordens atmosfære, får man samtidig fyret alle de gamle madbeholdere, flasker og menneskeligt affald af.