Jaget på flugt af skovbrandene – og siden fanget i trafikken

Selv om planerne ligger klar, og selv om evakuering er indøvet, kan vejnettet i Californien ikke klare presset og den uhensigtsmæssige opførsel, når først den alvorlige situation opstår.

Biler gik op i brand i Paradise i Californien lørdag. Over 6.700 huse og forretninger er ødelagt i de omfattende brande. Foto: Justin Sullivan/AFP/Ritzau Sccanpix Fold sammen
Læs mere

Tusindvis af indbyggere i byen Paradise gjorde akkurat, som de havde fået besked på, da morgenhimlen blev mørk, og en ildstorm hærgede de nærliggende bakker: De skyndte sig ud i deres biler og flygtede. Det afstedkom imidlertid en række trafikpropper, som bremsede den videre flugt.

I timerne efter at de tilintetgørende brande brød ud i Californien torsdag morgen, blev alléerne i byen hurtigt til tunneller af ild, som var blokeret af nedfaldne elledninger og brændende tømmer. De panikslagne indbyggere var omsluttet af en tæt, kvælende røg og hvirvlende gnister; de løb efterhånden tør for benzin og efterlod deres biler.

Brandfolkene, som kæmpede sig vej ind i byen, måtte bruge store entreprenørmaskiner for at skovle de forladte biler væk fra vejene, som var det snedriver efter en snestorm.

Søndag aften havde skovbrandene krævet lige så mange dødsofre som den mest dødbringende brand i Californiens historie, nemlig den såkaldte Griffith Park Fire i 1933 med 29 dødsofre. Syv af ofrene i Paradise døde i deres biler.

Mod syd har den såkaldte Woolsey Fire krævet yderligere to dødsofre.

På en pressekonference sent søndag sagde sheriff Kory Honea fra Butte County, at der stadig savnedes 228 personer i det nordlige Californien. Og 149.000 var stadig evakueret fra deres hjem.

Som dommedag

Under Californiens efterhånden mange kampe med skovbrande har man igen og igen set, at vejene er blevet en dødsfælde for dem, der forsøgte at flygte.

Der var kun én vej ud af Paradise for de indbyggere, der forsøgte at undslippe branden: Den firesporede landevej kaldet Skyway. Men den blev hurtig fyldt op med traffik, som det også skete længere sydpå i Malibu langs Pacific Coast Highway.

Sygehjælper Lauri Kester kunne fortælle, at det havde taget en time at komme fem kilometer ud af byen torsdag, da branden for første gang meldte sig i byen.

Medarbejdere på Yuba Countys sheriffkontor bærer en af de omkomne ud fra en nedbrændt ejendom i Paradise, Californien. Fold sammen
Læs mere
Foto: JOSH EDELSON.

»Der var biler bag os, biler foran os og brand på begge sider,« sagde hun. En politibetjent løb forbi ude på kørebanen og rådede hende til at efterlade sin Subaru.

Så Lauri Kester fortsatte hen ad vejen til fods med sin hund i armene. »Jeg tænkte, »det her er ikke sådan, jeg gerne vil dø«,« huskede hun søndag morgen, da hun fortalte om forløbet. »Det var varmt, det var fyldt med røg og – det lyder måske som en overdrivelse – men det var som dommedag.«

Californien kæmper stadig med brandene, som har spredt sig over et område på mere end 250 kvadratkilometer alene i den nordlige del af staten omkring byen Paradise. Med udsigt til, at den såkaldte Santa Ana-vind tager til i styrke, venter brandvæsnet, at brandene i den sydlige del af staten vil tage til i styrke over de næste par dage.

»Vi er faktisk stadig midt i dette langvarige vejrfænomen og kampen mod brandene,« sagde chefen for Californiens skovvæsen og beredskabstjeneste, Ken Pimlott, på pressekonferencen søndag aften.

En planlæggers mareridt

I takt med at brandene er taget til i styrke og omfang de senere år, er det blevet stadig vigtigere at kunne identificere flugtruter.

Borgmesteren i Paradise, Jody Jones, er selv specialist i trafik og tidligere regional leder for Californiens trafikstyrelse.

Da en skovbrand var draget hærgende igennem området i 2008, udfærdigede byen Paradise en detaljeret plan i håbet om at kunne gøre en fremtidig evakuering så hurtig og problemfri som mulig.

»Vi øvede det faktisk for halvandet år siden,« fortæller borgmesteren.

Men torsdag morgen, da branden slog til med pludselig styrke, faldt enhver forestilling om en velordnet evakuering fra hinanden.

»Jeg ved ikke, om man kan bygge infrastruktur, der kan evakuere en hel by så hurtigt,« siger hun i dag. »Jeg ved simpelthen ikke, om det er muligt.«

Borgmester Jones var selv af sted i et ærinde i den nordlige ende af byen, og hendes egen flugt skulle blive enhver planlæggers mareridt: Køreturen til den nærliggende by Chico tager normalt 20 minutter, men det endte som en fire timer lang kravlen frem mod sikkerheden. Og hele tiden stod der flammer op på begge sider af vejen.

Oversættelse: Lars Rosenkvist