I Californien leder de efter det, ingen håber at finde

Mindst 48 mennesker er omkommet i den såkaldte Camp Fire i det nordlige Californien. Nu går små hold af specialister gennem beboelserne med lange stokke og specialtrænede hunde.

Foto: Noah Berger

Det er et vidnesbyrd om, hvor hyppige og dødbringende skovbrandene i Californien er blevet, at det i dag er et fagområde at identificere brændte lig og legemsdele.

Endnu en gang har man tilkaldt lighundene, mens retsmedicinere og retsodontologer kan øse af deres erfaringer fra tidligere brande, når de skal lokalisere og identificere ofrene.

Et sådant hold går tirsdag gennem resterne af et udbrændt hus i byen Paradise. De cirkler rundt om det sodsværtede badekar, det smeltede køkkengulv og de strittende metalstativer fra det, der engang havde været en legeplads.

»Badeværelset er undersøgt,« siger Tess Koleczek fra eftersøgningsholdet. »Det er nok der, jeg selv ville søge hen; gå ud på badeværelset og lade vandet løbe.«

Hun pirker lidt i det sammensunkne fundament. »Problemet er imidlertid, at man på et tidspunkt ikke rigtigt kan se forskel på en knogle og en sten.«

Mindst 48 mennesker er omkommet i den såkaldte Camp Fire, som dermed er den mest dødbringende skovbrand i Californiens historie. Og mange flere er stadig savnet.

»Vi har sådan set ikke lyst til at være gode til det her, men det er desværre virkeligheden her i det nordlige Californien nu,« siger politiassistent Ray Kelly fra Alameda County Sheriff's Office, som har et hold ude i Paradise.

Et indsatshold af frivillige er i færd med at gennemsøge et hjem, som er ødelagt af den såkaldte Camp Fire i Paradise, Butte County. Fold sammen
Læs mere
Foto: TERRAY SYLVESTER.

Myndighederne har advaret offentligheden om, at det kan blive en lang proces. Brandene, som stadig hærger i bakkerne og skovene omkring Paradise er kun inddæmmet for 35 procents vedkommende.

»Vi har gjort det her før,« fastslår indsatslederen Jason Finney fra brandvæsnet i Butte County. Forskellen denne gang er omfanget: »Men vi har ikke gjort det med så mange folk og i så stort et område, hvor der er så mange bygninger og køretøjer.«

Evakueringsordren er ikke blevet ophævet i Paradise, som ligger øde hen. Redningskøretøjer og varevogne fra elforsyningen kører rundt i den røgfyldte dis, som stadig hænger over byen. Sorte rustvogne pendler til og fra hospitalet med blå udrykningslys.

Kæbeimplantater, hofteproteser

Eksperterne frygter, at de menneskelige rester kan være forbrændt i en sådan grad, at de ikke kan identificeres. Med afsæt i erfaringerne fra brandene i vinområderne Sonoma, Napa og Mendocino sidste år har man alligevel valgt at indsætte de såkaldte lighunde.

»Der findes faktisk ikke nogen teknologi ud over hundenes næser, når man skal undersøge områder med mulige menneskelige rester,« siger Ray Kelly. »Selv om vi på mange måder er et avanceret samfund, så er det her simpelthen et spørgsmål om spande og skovle.«

Chris Brown betragter resterne af sit hjem i byen Paradise. Fold sammen
Læs mere
Foto: JOSH EDELSON.

Derfor mødtes indsatsholdene på parkeringspladsen foran det lokale bowlingcenter tirsdag morgen for at tage fat på dagens barske opgave. Holdene rummer mange frivillige, og hvert hold tildeles en antropologisk ekspert, der kan skelne menneskelige rester fra dyrerester.

Til hjælp har de brandfolk, som skal fjerne tunge bygningsrester og undersøge ruinerne med termisk udstyr. Blandt eksperterne finder vi også retsodontologen Jim Wood, som vil sammenligne dentale optegnelser med eventuelle tænder, som findes i asken.

»Det er vigtigt at få fat i optegnelserne,« siger han. »I nogle identifikationer sidste år havde jeg kun én eller to tænder. De er ekstremt skrøbelige, så det er en udfordring i sig selv.«

Pas på! Legende børn

Jim Wood tilføjer, at implantater kan være med til at identificere ofre, og det gælder også eksempelvis hofteproteser. DNA kan også spille en vigtig rolle.

»Teknologien bag DNA er virkelig kommet langt,« siger Wood. »I dag kan vi få DNA-profiler fra menneskelige rester, som vi ikke kunne for fem år siden.«

Når et lig er identificeret, tilkalder indsatsholdet en retsmediciner. Tirsdag var der indsat tretten hold fra hele regionen. Holdene fjerner lig og ligdele, som sendes til Sacramento, hvor de bliver identificeret.

Tess Koleczeks hold har fået betegnelsen A-4. Det bevæger sig langsomt gennem resterne af et hjem, hvor der ikke er meget andet at se end den gabende tomme metalramme fra en havetrampolin.

På den anden side af vejen hænger et skilt, som opfordrer til langsom kørsel.

»Pas på! Legende børn,« står der.

Oversættelse: Lars Rosenkvist