En pioner er død: Han skabte livlinen til måneastronauterne

Chris Kraft var hjernen bag NASAs vitale missionskontrol, der skabte forbindelse mellem astronauter i rummet og teknikere på Jorden. Den enestående missionschef døde bare to dage efter 50-året for den første månelanding.

Kraft
Chris Kraft i chefstolen i NASAs missionskontrol i Houston under en af de første Mercury-opsendelser i begyndelsen af 1960erne. Fold sammen
Læs mere
Foto: NASA/Ritzau Scanpix

Da Neil Armstrong bekendtgjorde, at hans første beskedne skridt på Månen var »et kæmpespring for menneskeheden«, gik hans radioknitrende stemme først til NASAs missionskontrol i Houston, Texas.

Siden centerets etablering i 1963 har missionskontrollen været livlinen mellem astronauter på rumrejse og teknikere på jorden og dermed også en af de centrale forudsætninger for Apollomånerejserne og de senere rumfærgemissioners succces.

Men manden, der gjorde centeret muligt og udtænkte alle dets grundfunktioner, er nu død, tilmed bare to dage efter 50-året for den første månelanding 20. juli 1969.

Hans navn var Chris Kraft, han blev 95 år, og han hyldes nu i USA som en ener, pioner og nationalhelt.

»Amerika har i sandhed mistet en nationalskat. Når vi rækker dybere ind i solsystemet, står vi på hans skuldre,« siger NASA-topchefen Jim Bridenstine i en udtalelse.

Chris Kraft, NASA-missionschef

»Det er fyren på Jorden, som i sidste ende styrer missionen«


Christ Kraft blev som ung rumfartsingeniør tilknyttet NASA i 1958 og var dermed en del af rumagenturet helt fra dets grundlæggelse. Samme år etablerede NASA Mercury-projektet, der skulle få de første amerikanere på rumrejse, men i de første år foregik næsten al styring af de vordende astronauter fra jagerfly på vingerne.

Chris Kraft forstod imidlertid, at der var brug for et jordbaseret kontrolcenter, hvorfra man i detaljer kunne overvåge alle faser af rumopsendelser og samtidig bevare kontakten til astronauterne.

Kraft forstod også, et sådant kontrolcenter havde brug for en leder med det store overblik – en såkaldt flight director – og uden blusel foreslog han, at den første af slagsen skulle være ham selv.

Han sad således i missionskontrollens chefsæde, da astronauten John Glenn i 1962 blev den første amerikaner, der kom i kredsløb om Jorden.

I 1965 sagde han om sin betydningsfulde rolle til tidsskriftet Time:

»Det er fyren på Jorden, som i sidste ende styrer missionen. Det er der ingen tvivl om i mit sind eller i astronauters sind. De skal gøre, hvad han siger.«

Chris Kraft var også flight director under de første bemandede Apollo-opsendelser, dog ikke den historiske Apollo 11-opsendelse med den første månelanding for 50 år siden.

Teknologisk triumf

Han blev pensioneret fra NASA i begyndelsen af 1980erne, men fortsatte bl.a. som rådgiver på det store rumfærgeprogram.

I 2001 udgav han selvbiografien »Flight: My Life in Mission Control«, der blev en bestseller og åbnede offentlighedens øjne for den teknologiske triumf, som kontrolcenteret var med datidens små computerskærme omgivet af unge, storrygende mænd i hvid skjorte og smalt slips

I dag er den store og langt mere avancerede missionskontrol i Houston opkaldt efter ham og hedder officielt »Christopher C. Kraft Jr. Mission Control Center«.