Storhedstiden er forbi

Det irske fodboldlandshold får svært ved at kvalificere sig til EM næste år, og de seneste 13 år har »den grønne ø« faktisk kun været med ved én slutrunde.

Man kan mene, hvad man vil om Roy Keane, der i sin aktive karriere var en af fodboldspillets hårdeste hunde. Men på Irlands landshold kan hans indsats ikke overvurderes. Foto: Eddie Keogh Fold sammen
Læs mere

På grund af skader bliver det ikke det stærkeste irske landshold, som på onsdag møder Danmark i en venskabskamp i Århus. Men selv med alle de bedste spillere på holdet - inklusive de p.t. skadede Shay Given og Damian Duff - vil det irske hold sammenlignet med tidligere nationalmandskaber fra »den grønne ø« ikke være noget særligt, og i nogle år har det også stået klart, at storhedstiden faktisk er et overstået kapitel.

Den tid begyndte midt i 1980erne, hvor Jackie Charlton blev irsk landstræner, og han forvandlede hurtigt et hold, der i årtier havde levet et rimeligt anonymt liv i international fodbold. Da »Big Jack« skaffede Irland en plads ved EM i 1988, var det således Irlands første slutrunde nogensinde, og her var holdet takket være en sensationel 1-0-sejr over England tilmed tæt på at nå semifinalerne. Ved VM i 1990 opnåede Irland sin hidtil største triumf ved at nå en kvartfinnale, som værtsnationen Italien blot vandt 1-0, og fire år senere blev det så til en 1/8-finale ved VM.

Siden har Irland bestemt været en nation, som har kunnet spille lige op med de bedste, men bortset fra VM i 2002, hvor det igen blev til en 1/8-finale, har irerne altså ikke været med ved en slutrunde i 13 år, og inden længe kan man nok også sige 14 og 15 år. Irland er nemlig i en hård EM-kval-gruppe, som Tyskland med garanti vinder, og Tjekkiet er så favorit til at snuppe andenpladsen.

Inden de afgørende kval-kampe er Irland dog kun et point efter tjekkerne, og de to hold mødes den 12. september i Prag.

Med navne som Damian Duff, Robbie Keane og John OShea har Irland stadig gode spillere, men som det ses her på siden er der faktisk kun en aktuel spiller, som Berlingske Tidende har fundet god nok til alle tiders irske landshold. Det er Newcastle-keeperen Shay Given, og der er endda kun tale om en plads på bænken.

Langt de fleste på alle tiders irske mandskab var med på landsholdet i den periode, hvor Jackie Charlton var landstræner, og når han fik så stor succes, skyldes det i høj grad, at han begyndte at bruge englændere, som kunne komme på holdet, hvis de havde irske bedsteforældre. Det var for eksempel måden, som John Aldridge blev gjort irsk på.

Den nuværende landstræner Steve Staunton kan selvfølgelig bruge samme metode, men fordi de bedste engelske rækker og især Premier League i dag er befolket med et enormt antal spillere fra andre steder end Irland og Storbritannien, er det ikke længere så let at finde gode folk til Republic of Ireland, som er landets officielle navn.