Sky på colombianske frierfødder

Det britiske superhold Team Sky leder efter penge og fremtid i Sydamerika. Måske er løsningen en slags British Colombia. I et land, hvor alle fra narkogangsteren Pablo Escobar over højlandsbonden til præsidenten synes at knuselske cykelsporten.

Team Sky-stjernen Chris Froome suser gennem colombianske La Ceja Antioquia i Tour Colombia, der køres i disse dage. Løbet fik et ekstra skud nyhedsbuzz med historien om, at Team Sky-bossen Dave Brailsford havde været til møde med den colombianske præsident, Ivan Duque, og landets sportsminister, Ernesto Lucena - sandsynligvis i jagten på en ny hovedsponsor. Fold sammen
Læs mere
Foto: JOAQUIN SARMIENTO

Der er ikke mange forsonende elementer i den colombianske narkogangster Pablo Escobars livsforløb.

De mange af os, der har fået oprullet hans hyperkriminelle regimente i Netflix-serien »Narcos«, vil vide, at Escobar gik ned i et orgie af voldsparathed rettet mod både myndigheder, medier og civilbefolkning. Om nogen har Pablo Escobar gjort sig skyldig i at brændemærke sit land som et refugium for lovløshed og autonom kriminalitet.

Ingen kunne være sikker på at holde sig fri af skudlinjen fra kokainkongens frygtede guerillahær, M-19.

I november 1984 besatte Escobar landets justitsministerium, holdt 500 som gidsler i dagevis og dræbte 11 højesteretsdommere.

Det skete, blot fire måneder efter at den patologisk paranoide gangster havde været ude i en folkelig charmeoffensiv, da cykelholdet Café de Colombia fik vist flaget på europæisk grund, og Martin Alonso Ramirez vandt 1984-udgaven af det prestigefyldte franske etapeløb Dauphiné Libéré foran giganter som Bernard Hinault og Greg Lemond.

»Disse colombianske mænd har løftet sig så højt, fra så dybt nede,« lød det med statsministeriel patos i erklæringen fra Pablo Escobar.

»Særlig betydning« for Colombia

Escobars passion for cykelsport var ægte nok. Hans bror, Roberto, havde været en lovende amatør, der i begyndelsen af 1980erne blev involveret i det semiprofessionelle hold Bicicletas Ossito. Og selv opførte Pablo Escobar i Medellín-forstaden El Poblado en velodrom, hvor der så i øvrigt kunne arrangeres nogle indbringende totalisatorspil. Større var filantropien heller ikke.

Nok om Escobar for nu. Men fortællingen om hans tilgang til cykelsport er også et vidnesbyrd om en national begejstring, som den er beskrevet i Matt Rendells bog »Kings of the Mountains«.

For lige at slå en krølle på historien om Ramirez' banebrydende sejr på det europæiske kontinent i 1984 førte det meget karakteristisk til en mindre propagandakrig mellem Escobar og den daværende colombianske præsident, Belisario Betancur, som i et længere dekret oven på bedriften i Europa slog fast, at »regeringen anser cykling som en sport af særlig betydning og som et middel til at promovere landet.«

På pengejagt

Vi spoler hurtigt frem til 2019 og den verserende udgave af Tour Colombia, som torsdag fik et ekstra skud nyhedsbuzz med historien om, at Team Skys general manager, Dave Brailsford, havde været til møde med den colombianske præsident, Ivan Duque, og landets sportsminister, Ernesto Lucena.

Mødet blev rapporteret af avisen El Espectador, og siden kunne den italienske sportsavis La Gazzetta dello Sport  også byde ind med en dagsorden: Dave Brailsford og Team Sky er på jagt efter penge, der kan fylde hullet i pengekassen, når Rupert Murdochs medieimperium trækker stikket efter denne sæson.

Ifølge La Gazzetta dello Sport er det olieselskabet Ecopetrol, der er i spil til et sponsorat til en anslået værdi af 170-180 millioner kroner årligt.

I cykelsportens verden kan der være meget langt fra den slags sonderende samtaler til en nagelfast aftale. Men det er omvendt ikke helt ude i hampen, og det forklarer en del af de bevægelser og udsagn, der er kommet fra Team Sky-lejren på det seneste.

»Jeg har været i landet et stykke tid nu og virkelig forsøgt at sætte mig ind i kulturen og ikke bare være i betragterens rolle. Vi taler meget om globaliseringen af sporten, og hvorfor skulle vi ikke kunne se et colombianskbaseret hold på World Tour-niveau? Jeg tror kun, det er et spørgsmål om tid,« sagde Dave Brailsford til Cyclingnews tidligere på ugen, inden han med fuld violin sammenlignede de colombianske rytteres potentiale med det aftryk, brasiliansk fodbold har sat på verdenskortet.

Største talent siden Quintana

Når man ser på, hvordan Team Sky har ageret på transfermarkedet det seneste års tid, er der også en klar adresse til colombianske interessenter.

Dels forlængede man med Egan Bernal, det vel nok største og mest spændende etapeløbstalent, man har set, siden Nairo Quintana stak næsen frem i begyndelsen af årtiet. Dels fik Bernal som noget helt uhørt tilbudt en femårig forlængelse af sin kontrakt sidste år, og den 22-årige colombianer har siden fået selskab på Team Sky af Ivan Sosa, som de magtfulde briter kæmpede med alle midler for at lokke fra truget på Trek-Segafredo, der ellers troede, at en aftale var i stand.

Team Sky har i forvejen Sebastian Henao og har tidligere haft Rigoberto Uran og Sergio Henao i stald, og med 18 colombianere fordelt på de 18 World Tour-hold i denne sæson er der nok dygtighed at rekruttere af, hvis man vil banke et mandskab sammen med en stærk national identitet.

Samtidig er Team Sky og Brailsford på flere fronter i en penibel situation.

Brexit-morads

Ikke mindst det politiske morads, der omgærder hele Brexit-problematikken, gør forhandlingsklimaet for et britiskbaseret cykelhold i den størrelsesorden nærmest umuligt. Ingen kender reelt fremtiden på den anden side af 29. marts, som udgør den – i hvert fald foreløbige – deadline for Theresa May og Storbritannien for at udtræde af EU.

En anden sten i cykelskoen er, at Team Skys tidligere læge Richard Freeman stadig er underkastet høringer om sin påståede rolle i bestillingen af testosteron og administreringen af medicinske dispensationer, selv om de daterer sig så langt tilbage som 2011.

Freeman har foreløbig ikke åbnet munden, da han har været sygemeldt, men diplomatisk udtrykt gør han ikke nogen god figur i fortællingen om Team Sky.

Også derfor giver det mening at søge mod Sydamerika. Her er detaljeringsgraden omkring Team Skys gråzoneomgang med eksempelvis Chris Froomes astmamedicin ikke foldet ud i samme grad. Man kan viske tavlen ren og starte på en frisk. Med friske penge.

En slags British Colombia. Det lyder som en stat i det vestlige Canada, men kan vise sig at blive en ny stormagt på to hjul.

Det har ikke gjort årets udgave af Tour Colombia, der slutter søndag, mindre inciterende.