Nadal - den beskedne toer

Rafael Nadal er verdens næstbedste, og den eneste der var i nærheden af at true Roger Federer sidste år. Alligevel er Nadals forventninger til 2007 ganske beskedne.

Nadals resultater som teenagetalent bliver kun matchet af tennislegender som Boris Beckers og Björn Borgs. I dag er han 20 år gammel og den eneste seriøse udfordrer til Roger Federer på tennissportens trone.

I tirsdags slog Nadal forholdsvis ubesværet tyske Rainer Schuettler i første runde af Chennai Open, hvor spanieren er topseedet. Sidst han stillede op i Chennai, røg han ud i 1. runde. Men det er tre år siden. Dengang Nadal var rookie.

Mod Schuettler spillede han med de store bicepsmuskler, der var slet skjulte af den gule, ærmeløse trøje. Han startede sløvt, men da han tog sig sammen var tyskeren chanceløs. Stilen er med andre ord lettere arrogant, og hvis man kender hans ry fra French Open - som han har vundet de to seneste år uden at komme publikums hjerter nærmere af den grund - er beskedenhed ikke den første egenskab, man ville hægte på den unge spanier.

Men selvom 2006 var et glimerende år for Nadal med fire finalesejre over Federer og 59 sejre mod 12 nederlag, er han mådeholdende, når det kommer til hans forventninger til den nystartede sæson.

»Der er mange rigtig gode, unge spillere, og konkurrencen er blevet hård. Mit hovedmål er at holde mig i top-otte og spille med i Masters-turneringerne,« sagde Rafael Nadal umiddelbart inden sæsonstart.

Mangler French Open
De moderate ønsker til det nye år betyder dog ikke, at rivaliseringen mellem Federer og Nadal ser ud til at blive mindre intens i 2007. Lerspecialisten Nadal sidder nemlig på French Open - netop den Grand Slam turnering, som Federer mangler for at have vundet alle fire Grand Slam titler i karrieren.

»Det vil være en drøm, der går i opfydelse, hvis jeg vinder French Open. Jeg ved, jeg kan vinde, fordi jeg har været så dominerende i de andre slams. Nadal, eller ej. Jeg ved, jeg kan slå ham, fordi jeg var så tæt på,« siger Roger Federer.

Den første afgørende fejde mellem de to på toppen bliver dog ved Australian Open, der starter den 15. januar. Og Nadal mangler endnu noget for at være i form og for at kunne gøre sig forhåbninger om at sætte en stopper for Federer.

Og det er én god grund til, at Nadal starter sæsonen en uge før rivalen og nu er at finde i Sydindien ved Chennai Open.

»Jeg havde brug for sejren. Jeg følte mig ikke 100 pct. på toppen efter vinterpausen. Det er altid godt at begynde en ny sæson med en sejr. Men jeg har brug for mere kamptræning, før jeg tager til Australien,« fortalte Rafel Nadal til pressen efter sejren over Schuettler.

I dag møder Nadal en lokal modstander, indiske Karan Rastogi, i turneringens 2. runde.

Inderen ligger nummer 480 på verdensranglisten, og det oplagte spørgsmål er dermed ikke, om Nadal vinder eller ej. Snarere om Rastogi kan give modstand nok til at fungere som kamptræning?