Kaptajnen der valgte folkets kærlighed

Steven Gerrard kunne have vundet det hele i Europas største fodboldklubber, men valgte barndomsklubben og byfolkets hjerter. I dag spiller han sin sidste kamp for Liverpool.

»Jeg vil beskrive ham som Liverpool. Ikke Liverpool som fodboldklub, men Liverpool som by. Han har gjort mere for byen end nogen politiker,« udtalte Liverpool-manager Brendan Rodgers i sidste uge. Fold sammen
Læs mere

Historien om Steven Gerrard er den indre kamp mellem professionelle ambitioner og loyaliteten til hjembyen. I moderne fodbold kan det være svært at forstå, hvorfor en verdensstjerne – der af midtbanekongen Zinedine Zidane i 2009 blev udpeget til at være verdens bedste foran Messi og Ronaldo – vælger at blive i sin barndomsklub i 17 år. Hvorfor en stjerne vælger at vinde folkets hjerter frem for at fylde trofæskabet i en topklub.

En sådan stjerne er Steven Gerrard. Han fik mange lukrative tilbud fra særligt én berømt manager. Han så holdkammerater som Michael Owen, Xabi Alonso, Javier Mascherano og Luis Suarez smutte til stjernespækkede mandskaber som Real Madrid og Barcelona, men i sidste ende kunne intet få Steven Gerrard fra Liverpool.

Det skulle da lige være solrige Californien i karrierens efterår. I dag spiller Steven Gerrard sin sidste kamp i den røde trøje ude mod Stoke. Derefter venter et nyt eventyr med amerikanske LA Galaxy.

Men vent nu lidt. Det er ikke sådan, at der var mangel på hæder og guld i Steven Gerrards Liverpool-karriere. Største skuffelse blev mesterskabet, der aldrig kom, men der var op- og nedture, som han selv formulerer det.

Opture, som da Steven Gerrard i FA Cup-finalen i 2006 mod West Ham modtog bolden godt 30 meter fra mål i det 91. minut på et tidspunkt, hvor Liverpool er bagud 2-3. Få sekunder senere lå bolden i nettet. Efter forlænget spilletid og straffespark kunne Steven Gerrard løfte trofæet. Gerrards ubestridelige evne til ikke bare at afgøre kampe på egen hånd, men at løfte et helt hold, skulle undervejs give ham tilnavne som »Captain Fantastic« og »Mr. Liverpool« og senere gøre ham til landsholdsanfører for England.

Mest berømt er kaptajnen for Champions League-triumfen i 2005. Først kampen mod Olympiakos, hvor midtbanespilleren med et andet af sine langskudsmål sikrede Liverpool billet til ottendedels-finalerne i Champions League.

Samtlige eksperter meldte kamp efter kamp Liverpool ude af turneringen, men Leverkusen, Juventus og Chelsea senere stod de i finalen mod AC Milan.

Bagud 3-0 i pausen. Der var stille i omklædningsrummet. Altså i Liverpools. Gerrard og Co. kunne høre Milan-spillerne fejre sejren i det andet omklædningsrum.

»De røvhuller tror, det er ovre. Det er det ikke,« råbte kaptajn Gerrard. Atter stilhed. Dér var det så, at stilheden blev til en sagte fuglekvidder, der snart overdøvede alt. Tusinder og atter tusinder af fans med Liverbird på brystet havde rejst sig fra stadionsæderne og sang »You’ll never Walk Alone«, Liverpools kendingsmelodi.

40.000 englændere bølgede »ind gennem tunnelen, ind i omklædningsrummet og ind i vores hjerter«, udtalte Gerrard senere. Og Liverpool var flyvende.

Kort efter pausen reducerede Gerrard til 1-3 og gestikulerede med hænderne mod publikum, at de skulle synge højere, endnu højere. Milan-spillerne var rystede. Stadion sang i kor. Seks minutter senere stod der 3-3, og Liverpool vandt på straffespark.

Kampen blev døbt »Miraklet i Istanbul«. Glad som en dreng løftede Steven Gerrard pokalen. I Liverpool bankede hjerterne rødt for Steven Gerrard.

Kærlighed voksede også af, at »Captain Fantastic« var et ægte bysbarn. Som otteårig mistede han sin tiårige fætter i Hillsborough-tragedien, den yngste af i alt 96 fans, der måtte lade livet i 1989 på grund af sikkerhedsproblemer. Ni år efter, i 1998, fik en 18-årig Steven Gerrard debut for Liverpool. Allerede i år 2000 debut på landsholdet. I 2001 vandt han UEFA Cuppen, FA Cuppen og Liga Cuppen. I 2003 blev han Liverpool-anfører, i 2005 vandt han Champions League. Fodboldkarrieren syntes at gå fremad på Anfield, men så skete der noget.

Seks uger efter Champions League-sejren var kontraktforhandlingerne mellem Steven Gerrard og Liverpool brudt sammen. Steven Gerrard ville til Chelsea. Den portugisiske succesmanager Jose Mourinho havde lokket ham. Kaptajnen skulle ud at jagte trofæer med de bedste spillere i verden. Liverpool-hjerterne blødte.

Liverpool-direktøren Rick Parry udtalte: »Vi må videre nu. Vi har gjort vores, men han har gjort det klart, at han vil videre.«

Hvad der skete den følgende nat er ikke godt at vide, men Steven Gerrard vågnede op og underskrev en ny fireårig kontrakt med Liverpool. De næste ti år skulle vise sig kun at indbringe to trofæer, førnævnte FA Cup og en Liga Cup.

Og når Steven Gerrard luftede tanker om at smutte, fik han skæld ud af sin ven og holdkammerat, Jamie Carragher, der også blev i klubben hele sin karriere. Gerrard fortsatte med at drømme om at vinde den engelske Premier League med Liverpool.

I 2014 var han snublende tæt på. Liverpool skulle møde Chelsea på hjemmebane, og bare en uafgjort ville være nok til næsten med sikkerhed at sikre klubben det første mesterskab siden 1990. Det skulle være muligt, for José Mourinhos Chelsea var ude af mesterskabskampen og havde intet at spille for.

Men midt i kampen snublede Steven Gerrard over bolden, og det gav en friløber til Chelseas Demba Ba, der løb ned og scorede. På få sekunder er Gerrards 16 år lange kamp for et Liverpool-mesterskab smuttet mellem benene på ham. Meget symptomatisk mod den manager, der havde forsøgt at lokke Gerrard væk med løfter om trofæer.

Efter sin afgørende fejl gennemlevede Gerrard ifølge egne ord de tre værste måneder i sit liv. Og så hjalp det lige lidt, at Gerrard i forrige uge scorede til 1-1 mod Chelsea på Stamford Bridge og endda blev klappet ud af Chelseas fans og José Mourinho.

»Jeg forsøgte at hente ham i Chelsea, jeg forsøgte at hente ham i Inter, jeg forsøgte at hente ham i Real Madrid, men han var altid min fjende,« sagde den storvindende José Mourinho før den kamp.

Gerrard kvitterede ved at kalde ham verdens bedste manager, at have været fristet, men at han havde elsket Liverpool for højt. Det betød mere at vinde for folket.

Sidste weekend spillede Steven Gerrard så sin sidste hjemmekamp på Anfield. En følelsesladet, men dog fattet kaptajn tog afsked med sine Liverpool-fans. Aldrig har Gerrard brudt sig om rampelyset uden for kampene, men denne dag skulle han.

»Jeg har frygtet dette øjeblik. Jeg kommer til at savne jer så meget. Før jeg går, før tårerne kommer. Jeg har spillet foran de fleste supportere i verden, men I skal vide, I er de bedste,« sagde han efter sin sidste hjemmekamp foran et fyldt stadion oven på et i øvrigt pinligt 3-1 nederlag til Crystal Palace.

Han vandt aldrig mesterskabet, men folkets kærlighed mister han næppe nogensinde.

Liverpool-anfører Steven Gerrard løfter Champions League-trofæet efter en legendarisk finalesejr over italienske AC Milan. Liverpool var bagud 0-3 ved pausen men endte med at vinde. kampen er siden blevet døbt »Miraklet i Istanbul«. Fold sammen
Læs mere
Foto: Jerry Lampen/Reuters.