Den upopulære dronning er tilbage

Verdensberømtheden Maria Sharapovas comeback til professionel tennis har indtil videre været overbevisende.

Foto af russiske Maria Sharapova i kampen mod (ligeledes russiske) Ekaterina Makarova til Porsche Tennis Grand Prix i Stuttgart, Tyskland, den 27. april, 2017. Fold sammen
Læs mere
Foto: RONALD WITTEK

I denne uges indendørs grusturnering i Stuttgart, Porsche Tennis Grand Prix, besejrede hun i første runde italienske Roberta Vinci. I anden runde var russeren endnu mere overbevisende mod landsmandinden Ekaterina Makarova. En sejr, der banede vejen for fredagens kvartfinale mod den unge, estiske kvalifikationsspiller Anett Kontaveit, der blev besejret i to sæt.

30-årige Sharapova har givet mange prøver på det beslutsomme, sammenbidte og tunge spil, der gjorde hende til en af verdens bedste tennisspillere allerede som teenager. Mellem 2004 og 2014 vandt russeren fem Grand Slam-titler på alle underlag. Dertil kommer yderligere 30 singletitler på WTA Touren. Blandt alle aktive kvindelige tennisspillere er det kun Williams-søstrene, som har vundet mere.

Men Sharapovas tilbagevenden er ikke populær. Hendes problem er, at hendes fravær det seneste års tid hverken skyldes skader eller graviditet, men en dopingdom. Under Australian Open sidste år blev hun testet positiv for brug af det forbudte stof meldonium, der udløste en karantæne på to år. Efter en appel til Sportens Voldgiftsret blev dommen nedsat til 15 måneder.

Sharapova, der ikke har kunnet optjene point til verdensranglisten siden sin dom, har fået tildelt et wildcard til Porsche Tennis Grand Prix i Stuttgart samt de kommende WTA-turneringer i Madrid og Rom. En beslutning, der er blevet kritiseret af en række prominente kolleger.

»Jeg synes, det er respektløst over for de andre spillere,« udtalte Caroline Wozniacki i begyndelsen af sidste måned ifølge nyhedsbureauet AFP.

Kort efter fastholdt den normalt så taktfulde dansker over for TV 2 Sport, at hun har ret til at sige sin mening om »et stort tema, som folk (de andre spillere, red.) snakker meget om«.

»Selvfølgelig er hun en stor spiller, og jeg har ikke noget imod hende. Hun har bødet for sin fejltagelse, og hun skal have lov til at spille, men ikke på et wildcard,« sagde Roberta Vinci før de to kvinders møde onsdag.

Endnu mere bramfri var den tidligere Wimbledon-finalist Eugenie Bouchard, der til det tyrkiske tennismedie TRT World kaldte Sharapova for en »snyder«, der burde udelukkes på livstid.

»Det er unfair for alle andre spillere, der gør det rette og er rene,« sagde den 23årige canadier, der kaldte Sharapovas wildcard for et forkert signal til ungdommen.

Også Bouchard mente, at Sharapova, hvis hun overhovedet skulle have lov til igen at spille professionel tennis, selv måtte kæmpe sig op fra sit nuværende statistiske nulpunkt (WTAs rangliste bygger udelukkende på resultater fra de foregående 52 uger).

Den mægtige opstandelse fortæller os to ting: der pågår et iøjnefaldende mentalitetsskifte dybt inde i den professionelle sport, og de store penge har fortsat stor betydning.

Det sidste først: Sharapova er en af sportsverdenens giganter. Før sit fald var hun urørlig i kommerciel forstand. Hun er en fremragende tennisspiller, hun er smuk, og hendes berømmelse grænseløs. Russerne ser hende som deres, det samme gør amerikanerne.

Sharapova flyttede til Florida med sin far som syvårig for at få timer på Rick Macci Tennis Academy. To år senere fik hun en plads på den ansete tennisskole IMG Academy. Hun vandt Wimbledon som 17-årig, og fra 2005 til 2015 – 11 sæsoner i træk – var hun verdens bedst betalte kvindelige sportsudøver. Mellem juni 2014 og juni 2015 indkasserede hun 29,7 millioner dollar i præmie- og sponsorpenge.

Hun har datet Maroon 5-forsangeren Adam Levine, den slovenske basketballprofil Sasha Vujačić og den bulgarske tenniskollega Grigor Dimitrov. I årene 2005-2011 var hun et fast navn på erhvervsmagasinet Forbes’ årlige top 100 over klodens vigtigste berømtheder. Sharapova har sin egen børnefond og blev i 2007 udnævnt til goodwill-ambassadør for FN. I 2013 lancerede hun sit eget slik-mærke, Sugarpova.

Det er dette verdensomspændende ikon, som hverken WTA eller arrangørerne i Stuttgart, Madrid og Rom kan undvære.

»Hun har bidraget til at gøre turneringen til det, den er. For mig at se er det grund nok til at tildele hende et wildcard,« forklarede Stuttgart-chefen Markus Günthardt til nyhedsbureauet DPA.

Ifølge den britiske avis The Telegraph ønsker arrangørerne af den næste Grand Slam-turnering, French Open i maj, ikke at give Sharapova direkte adgang til hovedturneringen. Russeren får dog formentlig et wildcard til kvalifikationsturneringen, hvorfra hun med tre sejre alligevel kan skaffe sig entré til den eftertragtede 1. runde på Roland Garros.

Sharapova er nemlig for tennissporten, hvad Zlatan Ibrahimovic er for fodbolden: Måske ikke den allerbedste – på konstant højde med Lionel Messi, Cristiano Ronaldo, Novak Djokovic og Serena Williams – men en global superstjerne med kant.

Det sidste, altså Sharapovas ofte lidt vanskelige, højbrynede sind, er formentlig en af grundene til de øvrige spilleres klare hævntørst.

En anden og måske endnu væsentligere årsag er den ændrede holdning til brugen af ulovlige, præstationsfremmende midler.

Hvor det tidligere i de fleste sportsgrene var tavshedens lov, der herskede, er der i dag et ønske om at sige tydeligt fra. Når Wozniacki, Vinci og Bouchard siger, som de gør, siger de samtidig, at de aldrig kunne drømme om at gøre som Sharapova. Deres udtalelser tjener ikke til at jorde en medspiller, men til at stive sig selv af.

Engang skulle der ikke mere end nogle få brodne kar til at sværte en hel sportsgren. I dag er dopingmisbruget i højere grad den enkeltes ansvar. Vi skal næppe forvente, at bare en enkelt kollega kommer Sharapova til undsætning, selv om russerens forbrydelse bevisligt er i småtingsafdelingen. Siden 2006 har hun fået meldonium på recept til at afhjælpe vejrtrækningsproblemer. Stoffet, der øger iltoptaget og blodforsyningen, var fuldt lovligt at anvende, indtil Det Internationale Dopingagentur, WADA, besluttede sig for at ulovliggøre det per 1. januar 2016. 25 dage senere blev Sharapova testet positiv. Dopingdebatten kender ingen nuancer. Enten står du på den rene eller den beskidte side af stregen. Nu siger selv sportsfolkene det.

Asker Hedegaard Boye er Berlingskes sportskommentator